Гавань Ветров

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Гавань Ветров » Двуликий Мир » Двуликий мир. Часть 1.


Двуликий мир. Часть 1.

Сообщений 81 страница 100 из 277

81

Совместно с попутчиком

Через мгновение Лика появилась в пустом дворе таверны. Она нахмурилась, подошла поближе к крыльцу и осмотрелась. Рядом была только девчонка-воровка и подошедший к ней Верт.
- Твои друзья сейчас устроят раненую и вернутся, - раздался доброжелательный голос.
Лика обернулась и увидела хозяйку таверны, стоявшую в стороне. Девочка кивнула и взволновано повернулась к телепорту.
И где же маг? Может, телепорт…
Но испугаться она не успела. Во двор таверны шагнул Дан, кивнул, здороваясь, хозяйке, внимательно посмотрел вокруг и удовлетворенно покачал головой, когда из-за угла показался Лэм.
- Все в порядке? – спросил Дан демона, и Лике показалось, что голос мага звучит немного глуше, чем обычно.
- Да, мы уложили ее в комнатах Тай, - кивнул Лэм. – И лэри Хизер уже послала за лекарем.
- Ну, и отлично, - Дан улыбнулся уголками губ. – Можно и передохнуть…. Лэри, вы поможете устроить на ночлег нашу особую гостью? Да и молодому человеку тоже понадобится комната.
Хизер серьезно и внимательно осмотрела маленькую фигурку, застывшую у крыльца. Воровка в ответ не менее внимательно осмотрела Хизер.
- Ваша гостья будет ночевать здесь, а не в участке? - хозяйка таверны обернулась к магу и приподняла одну бровь.
- Нет, лэри, девушка пока останется с нами, - четко ответил Лэм, внимательно глядя на Дана. Лика поняла, что демон тоже заметил и усталость мага, и его нежелание объясняться с Хизер прилюдно. - Если лэри позволит, я ей все расскажу.
Лэм вежливо посторонился, пропуская настороженную Хизер, и следом за ней вошел в таверну.

Лика посмотрела на Дана, ожидая дальнейших указаний на тему: кому куда идти и что делать. Но маг стоял, прислонившись к стене, и явно командовать не собирался.
Девушка поняла, что деваться, собственно, некуда и придется брать власть в свои руки.
- Тусик, иди сюда, - сказала она, пересаживая хомяка себе на плечо. – Ты ж Дану капюшон оторвешь, ездить не в чем будет. Мэстрэ, давайте вы пока в таверне посидите, а мы посмотрим, где вас можно устроить. Верт, бери его под руку.
- Я и сам дойду! – запротестовал Дан.
- Никто в этом и не сомневается, - заверила его Лика. – Астра, вы… то есть ты с нами?

В нижнем зале было светло. В открытые по случаю хорошей погоды окна залетал ветерок и трепал белые накрахмаленные занавески. Для наплыва посетителей было еще рановато, поэтому большинство столов пустовали, да за стойкой скучал работавший у Хизер паренек.
- Простите, не могли бы вы мне помочь? – с ходу попросила девушка, подходя к нему, причем сам ее тон начисто исключал возможность отказа. – Это срочно.
- Да, конечно, - кивнул слуга. – Чего надо делать?
- Для начала – принести моим друзьям горячий навар и чего-нибудь поесть.
- Пирожков! – подал голос вечноголодный Тусик. – С яблоками. Или с вареньем! Или и с тем и с другим. И можно без хлеба!
- Сейчас сделаю, - Олаф, улыбнувшись хомяку, скрылся на кухне, и Лика услышала, как он о чем-то разговаривает с поварихой. Вскоре парнишка появился из кухни с полным подносом, и хомяк деловито потер лапки при виде тарелки с поджаристыми пирожками.
Олаф водрузил поднос на стол, а Лика тут же продолжила:
- Не знаю, есть ли у вас такая возможность, но надо устроить что-то вроде лежанки в саду.
- Но ведь есть еще свободные комнаты!
- Спасибо, я знаю, - прохладно кивнула Лика. – Но нужно именно в саду. Там есть скамейки или что-то в этом роде?
- У нас есть висяк, - сообщил Олаф, подумав. – Такая сетка висячая, чтобы в хорошую погоду между деревьями натягивать и на ней лежать.
- Отлично. Неси в сад, - распорядилась мэстрэя.
Парень сбегал в кладовку, где хранилась «висячая сетка», и вытащил ее на улицу. Через пару минут висяк закачался между двумя раскидистыми яблонями. Олаф по собственной инициативе притащил плед, хотя зачем он нужен летом, не мог сказать и сам парень.
- Здорово получилось, - решила Лика. – Надеюсь, Дан оценит! Осталось уговорить его прийти сюда!
Маг дремал над чашкой и вовсе не желал куда-либо идти, отговариваясь тем, что ему и здесь неплохо. Как ни странно, убедить его помог Тусик.
- Действительно, шел бы ты спать, - шепнул фамилиар на ухо хозяину, щекоча его усами. – У меня, понимаешь, свидание, а тебя без присмотра бросать тоже не годится…
- У тебя каждый день свидания, - фыркнул Дан. – То с соседской кошкой, то еще с кем.
- Попрошу не трогать святое! - возмутился хомяк. – Козявочка – прелестная дама, ее ни с кем не сравнишь! И вообще, тебе не понять!
И Тусик, прихватив с собой почти целый пирожок (один отъеденный уголок не считается), отправился в малинник. Дану не оставалась ничего другого, как сдаться на милость Лики и пойти в сад.
Под яблонями было тепло и тихо. Солнечные лучи, пробивавшиеся сквозь листву, разбрасывали по траве золотистые кружечки конфетти. Казалось, будто из города они перебрались обратно в лес.
- Вам нравится, мэстрэ? – спросила Лика с такой гордостью, как будто лично посадила тут все деревья.
- Да, - улыбнулся Дан. – Все отлично.
- Послушайте! – Олаф заступил дорогу возвращавшейся в таверну девушке. - Если мэстрэ плохо себя чувствует, ему точно не стоит лежать в саду.
- Мэстрэ чувствует себя отлично! – отчеканила Лика. Нет, ну, кто позволил этому мальчишке лезть в дела магов?! – И поверь, твои советы – это последнее, что ему нужно. А вместо того, чтобы рассуждать, лучше приготовь еще две комнаты. Верту и Астре тоже надо будет где-то жить.
Паренек даже покраснел от такой отповеди и обиженно засопел.
Сделав распоряжения, Лика пошла в свою комнату. Как трудно командовать! Но не зря ее столько времени учили управлять замком. Она справилась. Вроде бы… Только вот почему-то обиженный мальчишка не шел из головы. И это мешало радоваться.

0

82

Таверна встретила Лэма почти домашним уютом. Легкая прохлада большого зала, мягкий полумрак и тонкий, еле-еле уловимый аромат хвои почему-то всколыхнули в его душе давно забытое чувство дома. И сразу стало спокойно и хорошо, нахлынуло умиротворение.
С чего бы это? Или он слишком долго бродил по лесу? Особенно с непривычки, после бальных залов столицы и шумных южных портов. На природе он до сих пор бывал, прямо скажем, нечасто… ну, разве что иногда гостил в поместье у кого-нибудь из светских приятелей. А еще… впрочем, это не считается. Леса Пристенков – это не острова Мадеин, не стоит и сравнивать.
Или этот «телепорт» так повлиял? Как-то странно – лезть в самую сердцевину вихря. Впрочем, это невероятное для жителя Демо путешествие продолжалось всего несколько мгновений, так что испугаться или удивиться было просто некогда. А, кроме того, у него на руках была раненая девушка, поэтому все внимание было сосредоточено на ней.

Легкое покашливание прервало поток размышлений. Лэм вернулся в реальность и обнаружил, что Хизер с легким укором смотрит на него, ожидая обещанных объяснений. Извинившись, Лэм кратко пересказал хозяйке события последних дней и суть договора с Астрой. Вдова слушала внимательно и не перебивала.
-Да, ранение этой девушки все переменило, - с каким-то удовлетворением подытожила Хизер,  – и вы решили не сдавать воровку властям. Думаю, что им обеим очень повезло наткнуться именно на вашу компанию – и этой девице, и несчастной снегуре. Кстати, как она, грант? Я могу ей чем-то помочь? Может, нам с вами надо побыть там, с ней? 
-Мне – вряд ли. Я уложил ее на кровать в комнате Тай. На этом моя миссия по доставке  выполнена, - Лэм был удивлен неожиданным поворотом их беседы.
-Простите, грант, вас беспокоит, что она – нелюдь? - взгляд Хизер, казалось, буравил насквозь, но даже неудобные вопросы она задавала с такой вежливой интонацией, что упрекнуть ее в неуважении было никак нельзя.

Лэм на секунду задумался. Слово "нелюдь" резало слух. Он вспомнил, как держал девушку на руках. Несмотря на необычный цвет кожи и какие-то странные уши, она вовсе не казалась нелюдем. И вообще, цвет кожи – это дело вкуса. На Островах Мадеин можно было встретить и не таких – там попадались желтые, коричневые и даже черные, так что у истомившихся от долгого перехода моряков был прекрасный материал для сравнения и обширная тема для сугубо мужских разговоров.
-Ничего подобного, - несколько раздраженно ответил Лэм. - Только я – не врач, и чем я могу помочь несчастной девушке? А стоять там столбом и любопытствовать…

Хизер удовлетворенно кивнула и перевела взгляд на входную дверь. Лэм обернулся. В таверну вошел Дан, поддерживаемый с двух сторон Ликой и Вертом. Похоже, мэстрэ все-таки неважно себя чувствовал. Следом за ними проскользнула Астра. Девочка старалась держаться независимо, но было видно, что она немного нервничает и время от времени бросает по сторонам косые взгляды.

Хизер еще раз с ног до головы оглядела девочку и горько усмехнулась:
-И вы не боитесь, грант, впустить лису в курятник?
-Ну, честно говоря, я сам - не в большом восторге от этой идеи, - ответил Лэм. – Но ваша подруга Тай заверила, что все будет в порядке. Мне даже кажется, что она сумела чем-то припугнуть девчонку. Вы случайно не знаете, чем именно?
Хозяйка хмыкнула, но тут же сделала серьезное лицо.
-Не знаю – не слышала, - произнесла она. – А гадать не буду. Ну что же, значит, все в порядке. Долго ли вы пробудете в нашей таверне, грант?

Взгляд вдовы стал строже, и Лэм понял, что аудиенция окончена. Доверительного разговора больше не будет. "Впрочем, - тут же мелькнула мысль - а нужно ли ему это доверие?" Ответа на этот вопрос он не знал.
-Я пока никуда не спешу, - спокойно ответил Лэм. – Да, я помню, что сумма моего аванса истекла и мне нужно заплатить за комнату. Вот, пожалуйста, - он вытащил обретенный бумажник. - Это – за три дня вперед.
-Вы очень практичны, грант, - с удовлетворением кивнула хозяйка. – Это такая редкость среди ученых.

Лэм почувствовал подвох, но Хизер была совершенно серьезна. Ему ничего не оставалось, как развернуться и подняться к себе.

0

83

Тай вышла из конюшни, где оставила пони, оглядела пустой двор и отправилась в пристройку. Убедившись, что Клиса удобно устроена и находится под присмотром, проводница направилась в большой зал таверны. Хизер стояла в дверях кухни, а в глубине за столом сидела, выпрямившись, Астра и насупленный и напряженный Верт. Девочка держалась на чистом гоноре, а парень настороженно смотрел по сторонам, не зная, что ожидать от этих странных людей. Но то, что Астру он в обиду не даст, Верт решил для себя твердо.

-Мэстре Хург скоро придет? - озабоченно спросила Тай, обняв и поцеловав в щеку Хизер, с которой так и не поздоровалась толком в суматохе.
-Он уехал. Утром его вызвали на ферму, - было видно, что хозяйка таверны расстроена. - Там молодая женщина сломала ногу. Что-то сложное. Да она еще и беременна ко всему. Быстро назад не вернется. Придет этот толстяк Ваниш.
-Ой, только его нам не хватало! - проводница даже фыркнула от разочарования. – Ладно, я пойду к Клисе, - она повернулась посмотрела на парочку, сидящую у стены. - Хиз, накорми, пожалуйста, ребят! Астра переночует у меня, а вот молодой человек…
-Я могу и в конюшне на сене поспать, - откликнулся парень, - а за еду я могу отработать. В хозяйстве ведь всегда дело найдется…
-А ты, красавица, - матушка Хизер в упор смотрела на Астру, - как собираешься причиненный ущерб отрабатывать?
-А какой ущерб?! - девчонка дерзко задрала нос.- Вам же все вернули. А за еду я заплатить могу. Не нищая.
-Ой, была бы ты моей дочкой, - Хизер покачала головой. – Сейчас покормлю вас…
-Да, твоя касса у мэстрэ Дана, но, он отдыхает, наверное, - спохватилась Тай. – И, пожалуйста, попроси Лэма зайти ко мне.
Хизер уже открыла рот, чтобы спросить, зачем проводнице понадобился грант, но Тай уже вышла на улицу. А несколько мгновений спустя вновь показалась в дверном проеме.
- Хиз, и пошли своего паренька к травнице Поти, пусть придет. А то с этим Ванишем…

0

84

Лэм бродил по комнате вдоль и поперек, как будто задался целью ее измерить. Как ни странно, каждый раз получалось разное количество шагов. Но этот пространственный феномен не вызвал никакого интереса. Лэм продолжал мотаться туда-сюда, пытаясь понять, что же так его беспокоит.
Разговор с хозяйкой получился какой-то несуразный. Хизер встретила его радушно, но что же ее разочаровало? Отсутствие энтузиазма Лэма в деле спасения снегуры? Но, если рассуждать здраво, что он мог сделать?
И вообще, он вернул брошку. И в этой таверне его уже ничего не держит. Понятно, что ни Дан, ни Тай в ближайшие несколько дней будут не в состоянии помочь в его поисках. Проводница, в первую очередь, посвятит себя раненой. Ну, а мэстрэ, похоже, задели за живое странные события, творящиеся в Пристенках! Если этого человека вообще может что-то задеть. Впрочем, как уверяет Тусик, Дан – герой, причем прославленный. А у героев – свой Кодекс Чести.  Хотя стоит ли верить на слово прожорливому говорящему хомяку?
Лэм усмехнулся, но тут же вновь поскучнел, и принялся рассуждать дальше.
Похоже, что здесь ему больше нечего делать. Кроме того, монет практически не осталось. Нужно искать банк. А, обменяв ассигнации, обратиться к властям. Например, попросить того же мэстрэ Дана порекомендовать его кому-нибудь из столичных знакомых. Маг явно будет рад избавиться от надоевшего ему «ученого».
А сам он, Лэм, будет рад? Да, ему интересна странная разношерстная компания. И чья причуда собрала вместе этих разных людей? Жаль, что он не может позволить себе задержаться, но дело – прежде всего.
Внезапный стук в дверь прервал его прогулку.
-Грант Лэм, вы не могли бы спуститься в комнаты Тай? Ей нужна ваша помощь! – голос Хизер снова веял тем же теплом, с каким она встретила его вначале. 
Лэм остановился на полдороги от умывальника до кровати.
-Да, я сейчас приду! – взяв себя в руки, спокойно произнес он, подхватил с кресла валявшуюся там трость и поспешил к двери. Он был нужен? Зачем? И разве это его волнует?

0

85

Совместно с попутчиком

Птенцы в малиннике орали на редкость нагло. Козявочка вылезла из норы, ежась и дрожа от утренней свежести. Хотелось спать, но галдеж был невыносим… Пыжик выдернула из земли жирного дождевого червя и забросила в гнездо. Птенцы некоторое время с недоумением изучали извивающееся чудовище, после чего продолжили ор. Пришлось искать им жуков и личинок…
За этим занятием и застал пыжика Кактус.
- Козявочка, милая! – воскликнул он, поднявшись на задние лапы. – Я так рад вас видеть!
Козявочка выпустила из рук копощащегося жука и обняла хомяка за щеки.
- Вы вернулись! – пыжику хотелось прыгать от радости, и это было для нее совершенно непривычным чувством, ведь она уже давно ни к кому не привязывалась. Семья Козявочки пропала в лесном пожаре, а с тех пор никого ближе семейства полевок у нее не было.
Кактус похлопал Козявочку по спинке.
- Как вы здесь жили, милая, пока нас не было? Как ваш новый дом?
- Ой! – сказала Козявочка, не в силах описать все эмоции и впечатления последних двух дней. – Здесь столько всего! И птицы вот… и тараканы… и… и… а вы где были? Расскажи, расскажи! – принялась она тормошить хомяка.
- Это долгий рассказ, - важно начал тот. – Вообще, хорошо бы сначала перекусить, но страшно не хочется с вами расставаться…
- Щас! – радостно воскликнула Козявочка и побежала в свою нору. Через три минуты она вернулась с подсохшей булочкой и крупной морковкой. Хизер регулярно приносила пыжику еду, и потому в дальнем углу норы уже начал скапливаться маленький склад продовольствия.
- О, Козявочка, вы моя спасительница, – хомяк поцеловал лапку Козявочки и вонзил зубы в морковь.
Козявочка села рядом, скромно отломив от булочки кусочек. Она страдала от любопытства, что же может рассказать ей хомяк, но расспрашивать голодного было стыдно…
Меж тем, не прошло и нескольких минут, как с морковкой и остатком булочки было покончено. Тусик сыто вздохнул и сказал:
- Ну вот, теперь можно и поговорить… ну что… воровку, мы, конечно же, поймали…
Тусик внимательно посмотрел на пыжика.
- Вы же в этом не сомневались?
Козявочка замотала головой, глядя на хомяка преданным, восхищенным взглядом.
- Но, скажу я вам, непростое это было дело… да и опасное! Странные дела творятся у нас в лесу, - произнес Кактус, с интонацией удивительно напоминающей Дана.
- Какие? – подалась вперед пыжик.
Тусик таинственно осмотрелся и понизил голос до шепота.
- Мы нашли раненую снегуру… и узнали, что кто-то на нелюдей охотится…
Козявочка широко распахнула и без того круглые глаза.
- Это как жа? Это кому жа ж надо?!
- Не знаю, - вздохнул Кактус. – Немыслимые вещи… кому такое могло в голову придти?
И зачем?! Ведь это же не только тут… вы сами едва не стали жертвой… эта ловушка в малиннике… - Кактус осекся, поняв, что ляпнул лишнего.
Козявочка в страхе огляделась по сторонам, как будто за любым кустом скрывался враг.
- Мне страшно! А если меня опять поймають?
- Не бойтесь, милая Козявочка! Пока мы здесь, с вами ничего не случится! – проникновенно заверил Кактус.
- А если вы уйдете? – уставилась на него та. – Я ж останусь одна! Опять!
- Козявочка, мы что-нибудь придумаем, не переживайте! – пообещал хомяк. – А сейчас мне пора бежать! Надо проверить, как там Дан, не просквозит ли его в висяке, да и… там, в таверне, могут решать важные вопросы! Не скучайте, Козявочка! Я скоро вернусь!
С этими словами хомяк убежал куда-то дальше в сад.
Козявочка подобрала с земли крошки, скормила их птенцам и задумалась. Когда-то давно сказки о снегурах ей рассказывала бабка, старая пыжиха… Увидеть ее даже любопытней, чем узнать, поймали воровку или нет! Козявочка немного побродила туда-сюда, соображая, где она может быть, и не будет ли опасно попытаться увидеть снегуру. Через некоторое время любопытство победило.
Козявочка негромко засвистела, и одна из крепких веток малины опустилась едва ли не до земли. Вцепившись в нее, Козявочка свистнула еще и раз и взмыла вверх, к окну таверны, под которым и росла малина.

0

86

В комнатах было прохладно. Алиса догадалась открыть окна, и свежий, пахнущий малиной ветерок надувал занавески. Клиса все так же спала. Дыхание было глубоким и ровным. Тай очень хотелось искупаться, но нужно было дождаться этого зануду. Хотя пользы от этого визита, как подозревала проводница, будет немного. Молодой маг два года назад окончил учебу и был прислан на стажировку к уважаемому мэстрэ Хургу. Да так и остался в Бэмце. Толстенький, лысоватый коротышка, считавший женщин полными идиотками и старавшийся испытать на своих пациентах что-нибудь новенькое. Присутствие мужчин, особенно высоких, сильно уменьшало его амбиции. Поэтому Тай и пригласила Лэма. Она сидела в любимом кресле, закрыв глаза.
-…И кто, позвольте узнать, рассказал вам про наркотики? - гнусавый недовольный голос, доносившийся со двора, принадлежал Ванишу. Тай поднялась и направилась к выходу.
- Наша проводница Тай предпо.., - раздался в ответ голос Лэма, но его перебили.
- Тай! Эта пожарная каланча, а не женщина! - маг от возмущения чуть ли не подпрыгивал. Он даже не заметил, что стоит спиной к крыльцу, на котором уже высится та самая «каланча». - Женщина должна смотреть в рот мужчине и соглашаться с каждым его словом! А не шататься по лесу с кем попало!
- Кого вы имеете в виду под «кем попало»? - в голосе Лэма была как минимум бочка льда. И никто бы не догадался, что он с трудом сдерживает смех. Представить смотрящую в рот этому болвану Тай можно было, только сложив ее пополам. А это было бы забавно. Тай смотрела на мужчину с ледяным лицом и смеющимися глазами. О да, у нее тоже было живое воображение, и губы сами собой растянулись в хитрую усмешку.
- А.. эээ.., - маг понял, что сморозил глупость, быстро обернулся, увидел Тай и расплылся в фальшивой улыбке. – О, лэри Тай! Как приятно вас видеть. А где наша пациентка?
Тай посторонилась, и толстяк ринулся в комнату.
- О, раненая потеряла слишком много крови! - тут же раздался возглас мага. – Посмотрите, какая она белая, и какие у нее синие губы!
Тай закатила глаза, Лэм их закрыл.
- Ну, вообще-то она - снегура, - раздался голос Алисы. Она держала на руках Чуда и недоуменно смотрела на толстячка. - У них кожа всегда такая белая.
Ваниш обернулся на голос и вдруг завопил.
- Брось немедленно! Это чудовище нужно убить! Оно все лысое от лишая!
Чуд одним прыжком взлетел на шкаф и заорал оттуда благим матом. 
– Няяяяяяф.
- Слушайте, Ваниш, у этого кота такая порода - «лысый королевский квор». Он бешеных денег стоит! - Тай начала терять терпение. Но маг не сводил с кота взгляда.
- Так вот он какой…- протянул он, - в жизни еще противней, чем на картинке!
Алиса начала оглядываться, решая, что бы такое потяжелей запустить в хама.
-Осмотрите лучше раненую, - ледяной голос Лэма заставил мага обернуться к кровати.
- Да-да, снегура - это интересно! Ну, что ж... Ранение болтом, - он приподнял веко Клисы, - с применением наркотика. С раной уже кто-то работал! - от возмущения маг покраснел. - Опять какие-то дилетанты лезут не в свое дело!
- Лика хорошо все сделала! - не смогла промолчать Алиса.
- Ах, Лика! Какая-то оборванка бродит по лесу и лезет, куда ей не следует. А я должен после нее…
- Ну, если для вас Анликка ви-Леар тар-Кеон – это какая то оборванка, - Лэму надоел этот напыщенный дурак. - А также мэстрэ Даниэль Дан, под руководством которого она лечила снегуру…
- К... К... К… Кеон? - Ваниш явно подавился. – Мэстрэ Дан? Ну, тогда другое дело.
- Ваниш, вы можете как-то нейтрализовать действие наркотика? - Тай уже потеряла всякое терпение.
- Да-да, у меня есть одна наработка, - Ваниш встряхнул кистями. Тай резко и очень быстро оказалась между ним и снегурой.
- И сколько раз ты его применял? - проводница начала скалиться.
- Ну-у-у, в общем-то, это довольно редкий вид отравления, - начал вилять маг.
- Сколько?! - Тай нависла над Ванишем.
- Впервые, - проблеял тот, задрав голову.
- Вон! - рявкнули Тай и Лэм одновременно, впервые проявив такое единодушие.
Ваниш попятился, повернулся к окну и… вытянув вперед руки, кинулся ловить какое-то незнакомое Лэму и Алисе смешное глазастое существо с тоненькими, как веточки, ручками и ножками, все это время тихо сидевшее на подоконнике.
-Козявочка! – вскрикнула Тай. - А ну, оставь нашего пыжика!
Пыжик нырнул в малину, качавшую ветками за окном. Ваниш вывалился за ним по пояс, и всем присутствующим открылся прекрасный вид на толстую задницу и дрыгающиеся ноги. Это было последней каплей. Лэм схватил Ваниша за ремень, поднял, как мешок, и вышвырнул его на крыльцо под возмущенное верещание вытаскиваемого… Последнее, что услышали Тай и Алиса, был удаляющийся голос Лэма:
- Где вас учили обижать маленьких, «мэстрэ»?

- Привет, подружка! Ты, что ли, заболела?
Алиса вздрогнула от неожиданности. Посреди комнаты стояла невысокая старушка, одетая в вышитую полотняную рубаху и юбку. Седые волосы, заплетенные в тяжелую косу, были повязаны платком.
- Поти! - Тай подхватила руки вошедшей, - я-то здорова, что мне сделается! А вот той девочке не повезло.
Травница подошла к постели, присела на край, взяла Клису за запястье и опустила глаза.
- Снега родные далеко, важное дело тебя привело, – тихо прошептала она, осторожно касаясь сухими пальцами закрытых глаз снегуры.
Вернувшийся Лэм застыл в дверях.
- Все будет хорошо, детка! - старушка погладила белую щеку и обернулась к Тай. - Она не такая, как мы. Наркотик, не  рассчитан на снегуров,  с ними все по-другому. Травы дам. И как их заваривать -  расскажу. Только так, подружка: все четко заварила и дала выпить, чуть перестояло - выливай! Так что, на прислугу не спихнешь, сама все будешь делать.
- Буду, буду, Поти, - Тай улыбалась, - только бы помогло!
- Поможет!Да к обеду она и сама проснется, но отвары давай! - травница встала с постели, подняла глаза и всплеснула руками. – Ой, какое чудо. Котя, котя, иди сюда. - Она поманила кота, и тот подошел, спокойно подставив спину под чужую руку. - И как же тебя зовут? Чуд тебя зовут. Правильное имя,правильное - голос травницы стал глубоким, из него исчезло старческое дребезжание. - Пойдем ко мне в гости. Познакомлю тебя со своей красавицей…
Кот начал тереться об ноги старухи и громко урчать. Алиса возмущенно открыла рот, готовая обозвать любимца предателем, но замерла, увидев, как Тай прижала палец к губам. А Поти тем временем посмотрела на Алису, улыбнулась и сказала.
- Умная девочка, все правильно сделала. А за котика не бойся. Поспишь, вернешься, и он тут будет. А ты - ёжик, - хитро прищурилась травница, глядя на гордо стоящего Лэма, - колючки выставил, а брюшко-то мяконькое, шерстяное…
- О чем это вы, уважаемая? - Лэм недоуменно смотрел сверху вниз.
Травница вздрогнула, оглянулась на Тай и часто заморгала.
- Ну что, подруга, пошли, расскажу, какие травки, как заваривать… - Ее голос стал опять старчески - дребезжащим.  Женщины ушли в гостиную, оставив у Лэма стойкое впечатление, что Тай им недовольна.
Но сейчас Лэма больше интересовали слова выброшенного за ворота горе-мага «За них хорошо платят», которые явно относились к пыжику…

Отредактировано elena (2009-01-25 21:06:59)

0

87

В покоях проводницы воцарилась больничная тишина.
Лэм постоял еще немного, но на него никто не обращал внимания. Тай секретничала в гостиной со старушкой-травницей. Алиса снова присела у кровати раненой. Можно было с ней немного поговорить, но взбалмошная девица Драгон-Блю в присутствии "гранта" почему-то робела. Неужели ее смущает, что он знает ее отца? Забавно, похоже, что лэри Алисе тоже есть, что скрывать. И о "дядюшке в Торжище" она давно не вспоминала. Ну что же, не будем навязываться. Лэм церемонно раскланялся с самопровозглашенной сиделкой и вышел из пристройки. Впрочем, далеко он не ушел. Дурацкая привычка размышлять на ходу снова дала о себе знать, и Лэм принялся мерить шагами двор, распугивая солнечных зайчиков.

И подумать был о чем. Столько впечатлений, а ведь день еще в самом разгаре. Путешествие телепортом, странный разговор с хозяйкой. А еще его обозвали ёжиком! Лэм усмехнулся про себя. Нет, аллегория травницы понятна, но не слишком ему льстит. Оказывается, он плохо умеет скрывать свои чувства. Расслабился!
Ах да, еще сегодня он приобрел новую специальность. Вышибалой он раньше не работал, не довелось. Юнгой был, компанией управлял. Нет, ему приходилось видеть, как дед Бенедикт кулаками наводил порядок в припортовых кабаках, приводя в чувство загулявшего боцмана с "Красавицы-демонессы" - своего старого друга, которого боялись даже капитаны. Но для самого Лэма это было в новинку.
Что бы сказал Фредди, увидев любимого племянника, вышвыривающего из провинциальной таверны зарвавшегося хама? Наверное, сморщил нос и пробормотал: "А слуги на что?" Конечно, раньше так и было. Рядом всегда был Джозеф, готовый по первому взгляду хозяина устранить с его пути любое препятствие. Но пока придется обойтись без него.

Другое дело, стоило ли поддаваться эмоциям? В который раз Лэм ловил себя на том, что он поступает необдуманно, поддавшись сиюминутному порыву. Впрочем, этот хам полностью заслужил синяки и ссадины, полученные им в бреющем полете с крыльца. Ничего-ничего, себя он легко вылечит. Такие типы с трепетом относятся только к одному человеку – к себе любимому. Поэтому им нельзя быть врачами! Никогда.
Лэм вспомнил, как его бабушка, лэри Тео, в свое время основавшая благотворительное общество, употребила все свои связи, чтобы вышвырнуть из главной больницы в Лаборато врача, отказавшего в приеме бедняку. А какой гневной тирадой она наградила этого врача при встрече! Лэм даже не догадывался, что его сдержанная бабушка может быть такой суровой и жесткой.
Так что, этот Ваниш со своими экспериментами над раненой еще легко отделался! И он еще давал клятву спасать жизни! Хотя, неизвестно, дают ли врачи в Плуто какую-то клятву. Судя по этому стяжателю… Кстати, а кого это он хотел поймать и продать?

Движимый любопытством, Лэм направился к малиннику. В кустах малины пахло детством… Казалось, что в таком месте ничего плохого случиться не может. Но, если внимательно прислушаться, то за привычными звуками летнего сада – жужжанием пчел и птичьими голосами – можно было разобрать тихий плач. Кто-то в глубине малинника тихонько всхлипывал от страха.
Лэм осторожно раздвинул заросли и увидел небольшую норку, возле которой сидело то самое странное существо. Кусты малины заволновались, как будто живые…

0

88

Совместно с Морисом

Сколько времени Козявочка пряталась в кустах, она не знала. Панический ужас, охвативший ее при виде рук с жадными растопыренными пальцами, все никак не проходил…
«Враг!» - подумала пыжик, увидев, как на одутловатом лице хищным огнем загорелись глаза…. Козявочка спрыгнула с подоконника, не помня себя от страха, буквально за секунду до того, как цепкие пальцы чуть не сомкнулись на ее лапке.
«Нельзя людям верить! Нельзя!» - настойчиво звучали в голове Козявочки слова старших пыжиков. И все же она сомневалась – ведь Дан и Лика спасли ее! А они тоже люди… и Тай… и Хизер… Но как они могли впустить к себе этого злого человека?!
Козявочка закрыла ушами глаза и снова мелко затряслась. Малиновые кусты сомкнулись над хранительницей плотным шатром…
Когда пыжик отважилась вновь открыть глаза, она увидела перед собой чье-то лицо. Не разбирая, кто это, Козявочка истошно завопила. Крайние кусты малины принялись хлестать незваного гостя по плечам и груди.
- Стой! Стой! – тот выставил впереди себя руки, закрывая лицо от ударов. – Стой!
Козявочка замолкла, разглядывая человека. Лицо было незнакомо, и это был не тот, кто пытался ее поймать…
- Ну-ну, успокойся, - пользуясь тем, что малина, как ни в чем не бывало, приняла установленное природой положение, человек показал пыжику ладони. – Видишь, я без оружия… И колдовать я не умею, так что, не бойся. Или мне отойти подальше?
Козявочка молча, не сводя глаз с незнакомца, кивнула.
Человек отодвинулся на пару шагов и сел на траву.
- Вот и хорошо, - спокойным голосом продолжил он. – И вообще, я не собираюсь тебя хватать. Мне просто хотелось познакомиться с таким необычным созданием и заодно узнать, не пострадала ли ты…
Увидев озадаченный и недоверчивый взгляд Козявочки, он пояснил:
- Тебе пришлось спрыгнуть с подоконника, с тобой могло что-то случиться…. Но я смотрю, тут у тебя, оказывается, настоящее убежище…
Человек помолчал немного, потом добавил:
- Неужели я тебе кажусь таким страшным?
Козявочка пожала плечами. Страшным незнакомец действительно не был, но Хозяин его знает, какой он на самом деле…
- Тебе же приходилось и раньше видеть людей? А вот мне такие, как ты, раньше не встречались, так что по логике это мне надо тебя бояться, - человек вдруг как-то по-доброму улыбнулся Козявочке. – Позволь узнать, кто ты такая? Как называют люди это местное чудо?
- Я не местная, - отважилась ответить Козявочка.
- Правда? Тогда у нас есть кое-что общее, я тоже не местный, - незнакомец усмехнулся. – Разреши представиться, меня зовут Лэм. А тебя?... Или… я ослышался?
- Козявочка, - застенчиво ответила та.
Лэм вежливо наклонил голову.
- Ты не бойся, Козявочка, я тебя не обижу. И толстяк этот тебя вряд ли побеспокоит, он сюда дорогу забудет, если не хочет еще раз полететь с крыльца. И вообще, почему ты его боишься, если ты сама колдовать умеешь?!
- Я не умею, - робко сказала Козявочка. – Это малина меня защищает, мы жа, пыжики, с ней родные…
- Как это, родные? – глаза человека стали удивленными.
- Ну, живем мы с ней рядом. Мы ей песенки насвистываем, расти помогаем, а она нас кормит, помогает нам...
Козявочка смущенно замолчала, не зная, надо было ли рассказывать так много человеку. Но Лэма ее слова заинтересовали.
- Как же она помогает, без волшебства? Насколько я понимаю, это же просто растение, обычные кусты малины…
- Почему эт обычные? – возмутилась пыжик. – Они жа живые! Только их слышим одни мы…
- Вот как, - задумчиво произнес Лэм. – Интересные вещи здесь происходят… и что, у каждого малинового куста живут пыжики?
- Нет, - погрустнела Козявочка. – Нас раньше много было… а сейчас… мои родные в пожаре пропали… а остальные пыжики где, я не знаю…
Пыжик погрустнела, внезапно чувствуя усталость. Слишком много нового случилось за полдня. Козявочка зевнула раз… потом другой…
- Ну что же, если мне на пути попадутся другие пыжики, я обязательно расскажу тебе, - серьезным тоном сказал Лэм. – А сейчас ты отдыхай, а я пойду… Очень рад был познакомиться с тобой, Козявочка!

0

89

Ход Елены совместно с Серой Волчи

Кли снился дом. Вечерние посиделки у огня всей семьей. Старшие братья о чем-то спорили, а она все никак не могла понять суть их разговора, до неё доносились только обрывки фраз. Что-то о наркотиках и оборванках. Сны плавно перетекали друг в друга, и, когда они стали совсем бредовыми, Клиса поняла, что проснулась. Глаза открывать не хотелось. Первый раз за много дней она спала в постели. «Значит, план сработал, – подумала снегура, осторожно вытягиваясь под одеялом. – Вот только осталось выяснить, хороший ли это был план…»
Кли с трудом разлепила глаза. Перед глазами плавали круги. Она повернула голову в сторону окна и увидела сидящую в кресле фигуру. Правда, кто это, она различить не смогла – лучи солнца высвечивали только контур.
Голова была лёгкой, как первый снег, и звенела, как новогодний колокол. Но остальные неприятные ощущения, запомнившиеся ей по прошлому пробуждению, испарились. Только жажда осталась. Недаром ей, перед пробуждением, снились большие кувшины с калисовым соком, водой, рассолом и, Снегурочка знает, с чем.
- Вот и хорошо, что ты проснулась! - заговорила темная фигура женским голосом. - Как раз пора лекарство пить. - Она подошла, приподняла Клису за плечи и поднесла к ее губам кружку с каким-то отваром.
- Хуже уже не будет, - пробормотала Кли и отхлебнула из чашки. Отвар был терпким, но очень приятным на вкус. Некоторые травы в составе Кли узнала. Что-то подобное ей варила мама, когда она болела.
- Вот и умница, - женщина одобряюще улыбнулась. - Полежи немного, а после я тебя накормлю.
- Простите... - Клиса хотела спросить, как зовут её лекаря, но от долгого молчания голос её не слушался, и она закашлялась.
- Меня зовут Тай, - догадалась представиться собеседница, - я - проводница.
- Кли... Клиса Рихада, - снегура слабо улыбнулась. - Это ты меня сюда... провела?
- Скорей мы. Нашла тебя Алиса, она сейчас за бульоном пошла. А Верт, тот паренек, с которым ты обедала, сказал, как тебя зовут...
- Тай, - снегура смущенно перебила проводницу, - а ты не подскажешь мне, где тут у вас...ммм... ходят на ручей.
- Ручей?! Ты что, помыться хочешь? - удивилась проводница. - Так лучше в ванной. Я сейчас скажу, чтобы воды наносили…
- Да нет... не помыться, - Кли едва заметно покраснела. – Ну, понимаешь... совсем даже наоборот…
- Аааа, в туалет тебе надо! - догадалась Тай. - Сама идти сможешь или тебя донести?
- Смогу... наверное, - снегура осторожно попыталась сесть на постели. Голова закружилась, и она откинулась обратно на подушки. - Или не смогу.
- Так, а ну, давай я тебе помогу. Присядь, не торопись, - Тай придержала Клису за плечи - А теперь тихонько вставай.
Опираясь на руку Тай, Кли медленно села, а потом поднялась на ноги. Постояв пару минут на ватных ногах, она попыталась сделать шаг вперед и тут же покачнулась.
Тай забросила ее руку к себе на плечо и почти отнесла в какую-то маленькую комнату. В ней была закопанная в пол ванная и стул со странной крышкой. - Вот крышку открывай и... в общем, понятно?
"Ага, а вот и аналог ручья..." - подумала снегура.
Закончив, Клиса выглянула за дверь и увидела подпирающую стену Тай. Она помогла снегуре улечься поудобнее и вдруг спросила озадачено:
- Слушай, ручей - это хорошо, но зимой же там, наверно, зверски холодно сидеть! – Она покачала головой и констатировала. - Да, книжку не почитаешь...
Кли громко фыркнула и, не выдержав, рассмеялась.
- Мы сиденье мехом оборачиваем… Так что, книжки я очень даже читала!
- Ну, вы - крутые! - покачала головой Тай. Они посмотрели друг на друга и вдруг расхохотались. Клиса откинулась на подушку и прижала ладони к вискам.
- Нашли, о чем говорить, - Тай вытирала слезы, - сразу после знакомства! Вот больше не о чем!
- А что, проблема насущная, - Кли все ещё всхлипывала от неожиданного приступа смеха.
Алиса, держащая в руках поднос с едой, замерла на пороге:
- А что это вы тут делаете? А?
- Алиса, ты очень вовремя, давай напоим нашу гостью бульоном, - проводница помогла Клисе сесть. - А это Алиса, она тебя в лесу и нашла.
- Очень приятно, - Кли улыбнулась и протянула девушке руку, - наверное, ты меня спасла.
- Случайно, - уточнила девушка, - я за Чудом погналась и ... вот.
- За каким таким чудом? – Клиса попыталась повернуть голову в сторону, в которую указывала Алиса, но глаза сами собой закрылись, и она провалилась в сон, не услышав ответа и не увидев, как Тай обняла за плечи Алису, и они на цыпочках вышли из комнаты.
- Она опять спит? - Алиса тревожно оглянулась.
- Ничего, это уже просто сон, - успокоила ее Тай, - теперь все будет нормально.
И прикрыла дверь в спальню.

0

90

Ход Люксории совместно с Морисом, Еленой, Фаэль и попутчиком

Лэм и сам не заметил, как вышел из малинника и углубился в сад. Он шел, улыбаясь и вспоминая знакомство с Козявочкой.
Странное существо – беззащитное, как ребенок, и вместе с тем вполне самостоятельное! Похоже, что Пристенки, во всяком случае, в окрестностях Бэмца – это действительно волшебное место, раз тут обитают всевозможные шишкари, домовики, а главное – малиновые пыжики. Ну, правда, еще водятся и воровки, но это уже – мелочи, только добавляющие пикантность местному колориту.
Только некоторые люди не ценят того, что есть вокруг. Для них пыжики – это источник заработка, а раненая снегура – подопытный кролик. Впрочем, а он сам? Почему он сам так разозлился на этого высокомерного целителя? И вообще, волнует ли его рана этой несчастной девушки? Или это - просто попытка заглушить свою совесть, а сам Лэм ничем не лучше этого Ваниша? В олигархических кругах Демо таких типов – пруд пруди, неужели он заразился от них равнодушием? И он тоже теперь всюду ищет выгоду, ему все мало…
-Почему так мало? – раздался возмущенный голос. – Это мне на один зубок! Ты хочешь уморить меня голодом? У меня весь день крошки во рту не было!
Знакомые интонации! Лэм и сам не заметил, как забрел в другую часть сада, где его глазам предстала удивительная картина. Тусик устроил разнос. Забравшись на колени к хозяину, отдыхающему в висяке, он гонял на кухню и обратно несчастного трактирного слугу. Того самого, со странной прической. И охота ему таскать эту копну длинных волос? Мыть их, расчесывать….
На маленьком столике, который бедный парень специально где-то раздобыл, уже красовались тарелки с фруктами и плюшками. Но Тусик явно не хотел смириться с таким скудным рационом, требовал орехов, и возмущению его не было предела. Мэстрэ немного пришел в себя, но не в силах был спорить с маленьким обжорой.
Что уж говорить о зрителях этого представления. Правда, юная воровка, удобно устроившаяся на невысоком дереве, держалась с нарочито независимым видом, типа "она тут ни при чем, она к этим странным людям не имеет никакого отношения", но сама искоса наблюдала за разбушевавшимся хомяком, еле сдерживая улыбку.
Однако стоявший под деревом Верт не скрывал своих чувств. Парень от души смеялся над хомяком, изредка бросая взгляды в сторону Астры, как бы призывая ее присоединиться и посмеяться вместе со всеми. Неужели этот рыжеволосый защитник действительно заинтересовался своей подопечной?

-И что ты раскричался? – знакомый голос прервал выступление голосистого хомяка, и за спиной у Лэма возникла Тай. Тот даже вздрогнул от неожиданности.
-Ну, любит он покричать, - улыбнулся маг. - Как там Клиса?
Остальные тоже замолчали и с волнением взглянули на проводницу.
-Проснулась она. Сознание ясное, реагирует на окружающее нормально. Но очень слабая. Только и успела, что выпить траву и бульон. И почти сразу заснула опять. Но это - просто сон, - отчиталась проводница. - Там сейчас Алиса дежурит.
-Она видела, кто в нее стрелял? - Лэм задал вопрос, который интересовал, наверное, всех.
-Ну, я ее спросить не успела, - Тай смутилась и опустила глаза. Было видно, что проводница пытается уйти от прямого ответа. Это всех очень заинтересовало, а Лэм с подозрением спросил:
-И о чем же вы беседовали? - и по его тону было понятно, что Тай не отвертеться.
-Ну, мы, э-э-э-э, - Тай слегка покраснела, - в общем, мы сравнивали устройство, кхм, клозетов, наших и племени снегуров.
Собравшиеся в саду онемели, у молодежи отвисли челюсти. Один Тусик, продолжая деловито хомячить плюшку, поинтересовался.
-Ну и у кого лучше? У них или у нас?
-У нас теплее …- автоматически ответила Тай. Проходящий мимо Олаф застыл на полпути. Первая не выдержала Астра. Она закрыла рот ладошкой и начала давиться от смеха, заражая всех остальных. Даже Лэм, оглядев хохочущую компанию, тоже присоединился к всеобщему веселью.
-Вы надеетесь, что у стрелявшего есть особые приметы? – отсмеявшись, спросила Тай.- Вряд ли у него деревянный протез или хроническое косоглазие. Вот если она его увидит, то наверняка узнает.
-Все равно, нужна какая-нибудь зацепка, - возразил Дан. - Любые приметы, которые помогут найти того мерзавца, который… Впрочем, - он огляделся по сторонам, - за исключением девочек, мы – практически все здесь. И, кажется, пора выполнять договор, который мы с тобой заключили, не так ли, Астра?
Девочка поморщилась, но с дерева так и не слезла. Лэм громко хмыкнул.
-Вы что-то хотели сказать, грант? – обратилась к нему Тай.
-Вы уверены, что это что-то даст?
-У вас есть другое предложение? – Дан нахмурился. – Или вы считаете, что мы лезем не в свое дело?
Лицо Лэма окаменело.
-Ну, вообще-то я приехал сюда, в Пристенки, чтобы написать научную работу по этнографии, - он покосился в сторону Тай, но та промолчала, - а не охотиться на нелюдененавистников, но раз уж я оказался замешан в эту историю, то мне было бы интересно понять, что тут происходит.
-Только… - Астра замялась, - разговор этот секретный и не для посторонних ушей
-Тогда погодите минутку, – вмешалась Тай. – Парень, а ты ступай отсюда и не подслушивай, - обратилась она к Олафу. Мальчик, не сводивший восхищенных глаз с проводницы, кивнул головой и медленно ушел, с сожалением оглядываясь назад.
-Ну что же, примем меры предосторожности, - начал Дан, накрывая компанию прозрачным воздушным куполом. Купол блеснул на солнце и растворился, став практически неразличимым. – Я поставил защиту от посторонних, и теперь мы можем спокойно поговорить. Астра, предлагаю тебе начать с того, что ты знаешь. После чего обсудим наши дальнейшие планы.

Астра задумалась. Ей предстояло раскрыть то, что она никому и никогда не собиралась рассказывать. Придется впутать в эту историю людей, которые вряд ли мечтают познакомиться с этой странной компанией. Да, заключая договор с чужаками, она знала, на что шла, но сейчас, когда неприятный момент приближался, Астра ужасно волновалась. Чтобы хоть чем-то занять дрожащие руки, девушка потянулась за ближайшим яблоком – еще маленьким и зеленым – и едва не свалилась с ветки. Всеобщее внимание нервировало ее еще больше. Наконец, она решилась.
- Есть у меня… ну, скажем, друзья… хотя в тех кругах, где мне приходится вращаться, это слово имеет совсем другой смысл. Эти ребята – контрабандисты. Назвать их имена и сдать их порядочникам можете даже не просить – я этого делать не стану…
- Даже не собирались, - покачал головой маг. – Нас интересует совсем другое.
Девушка кивнула. Машинально откусила кусочек яблока, скривилась и продолжила рассказ.
- Так вот, по роду деятельности эти ребята постоянно мотаются через границу, нелегально провозя товары из Демо в Плуто и наоборот. Ну, иногда за другую непыльную работенку взяться могут. Перевезти какой-нибудь ценный груз в обход таможни или еще что. И вот…
- Погоди, - перебил Верт. - А как же они везут товар мимо таможни, если там Стена?
Астра посмотрела на рыжего с нескрываемым удивлением. Так он что, действительно не знает? Надо же! А она его не в ту сторону отправила… Но зародыш угрызений совести не успел развиться и прорасти. Процесс был прерван скептическим хмыканьем.
- Вы потрясающе наивны, молодой человек! Неужели вы верите в эту…
- Мы сейчас говорим не об этом, грант! – не дал ему договорить мэстрэ Дан, сопровождая реплику укоризненным взглядом. – Продолжай, Астра.
Обведя всех сердитым взглядом, который явно намекал присутствующих, что перебивать себя она больше не позволит, девушка продолжила прерванный рассказ.
- Был в команде этих ребят один молодой парень. Новенький, еще не обвыкшийся. Ребята жаловались, что у него напрочь отсутствовал инстинкт самосохранения – он не понимал, когда лучше отказаться от работы, отойти в сторону, каким клиентам можно верить, а каких лучше обходить десятой дорогой. Недели полторы назад он пропал, а перед самым своим исчезновением его видели в компании каких-то странных типов. Что за типы – я точно не знаю. Мне толком не объяснили. Наверное, не хотели втягивать в неприятную историю. Сказали только, что таким в Пристенках не место. Может, это, конечно, никак не связано с нападением на Клису, но… Вы – приезжие, и можете мне не верить, но, если хотите, спросите у Тай. Пристенки – место спокойное. Это на первый взгляд здесь суета и постоянное движение. На самом деле, у Пристенков есть свой, особый порядок, свой ритм жизни. И такого количества странных и непонятных вещей за столь короткое время здесь давно не случалось. Поэтому можно предположить, что все они как-то связаны между собой.

Астра обвела глазами присутствующих, пытаясь определить, насколько те поверили ее рассказу. Дан прикрыл глаза, задумчиво поглаживая Кактуса по пушистой шерстке. Сам хомяк, казалось, не обращал внимания на происходящее вокруг и продолжал деловито хрустеть орехами. Верт вертел в руках какую-то веточку, словно прикидывая, какая из нее выйдет фигурка. Лицо его было каким-то невеселым. Лэм внимательно рассматривал девочку, чуть прищурив глаза и явно сомневаясь в ее словах. Астра с надеждой посмотрела на Тай.
- Она права, - подтвердила проводница. - Все это происходит неспроста. В Пристенках, похоже, действительно завелся кто-то, кому здесь совсем не место. Он-то и нарушает привычный ход вещей. Поэтому так и беспокоятся и простые люди, и порядочники с позорниками, и даже бандиты.
- Ну, в особое беспокойство бандитов мне как-то верится с трудом, – недоверчиво поднял бровь Лэм. – Не исключена версия, что они сами … «наказали» парня за какую-то ошибку, раз он был таким безголовым. Криминальным элементам, как никому другому, свойственен «инстинкт самосохранения», - передразнил он Астру.
Воровка спрыгнула с ветки так резко, что сидящий под деревом Верт шарахнулся в сторону от неожиданности. И вовремя, потому что девушка приземлилась как раз на то место, где минуту назад сидел он.
- Во-первых, - гневно заявила Астра, упирая руки в бока, - контрабандисты вам не какие-нибудь уголовники, чтобы заниматься мокрухой. Во-вторых, это сплоченная команда, где все построено на полном доверии. Иначе их работа будет намного сложнее. Так что ваша версия не стоит выеденного яйца. Кроме того, откуда вы знаете такие подробности из жизни криминальных элементов, грант? - добавила она, выделяя голосом обращение. – С чего бы это? Изучали в Университете спецкурс по особенностям поведения «Бандитов обыкновенных» в естественных условиях? Или, может, вы сюда приехали как раз для того, чтобы изучить их этнические особенности? Вы ведь, кажется, этнограф…
-Нет, юная лэри, просто я немного знаю людей. Поэтому не советовал бы строить иллюзии и исключать самое худшее. Чтобы потом не пожалеть о своей доверчивости, - ответил Лэм. Его взгляд был далек от дружелюбного, но Астра решила его игнорировать.
Дан смотрел на нее с внезапным интересом, а Тай откровенно улыбалась.
- Ну-ну, девочка, веди себя прилично, - одобрительно произнесла проводница.
- Меня мое поведение устраивает вполне, - парировала Астра. - Если оно не устраивает гранта, так он сам сказал, что не нанимался ловить нелюдененавистников. И наше маленькое собрание с его отсутствием ничего не потеряет. Я вам еще не рассказала самого главного. И это – не просто тайна. Раскрывая ее вам, я, скорее всего, рискую жизнью. Гранту я не верю ни секунды, так что при нем больше не скажу ни слова!
- У вас нет выбора, юная лэри, - с холодной улыбкой парировал Лэм. – Договор вы заключали со всеми нами. И со мной тоже, хотя признаюсь, что был не в восторге от этого. Вы дали всем нам слово и теперь, хотите вы того или нет, но я буду присутствовать на нашем, как вы сказали, «маленьком собрании». Мне очень любопытно, что же еще вы намерены нам сообщить, и будет ли эта информация хоть немного полезнее предыдущей.
Астра поджала губы и обернулась к Дану, но тот только покачал головой.
- Он прав, тебе придется рассказывать при всех, - подтвердил он.

Девушка на мгновение застыла, собираясь с мыслями. Обменник… Как же сложно о нем рассказать так, чтобы не сболтнуть лишнего, но и не утаить сведений, предусмотренных договором. Два года назад ее с трудом, но приняли в этот избранный круг. Сколько ей пришлось бороться за каждый сантиметр… точнее, как тут говорят, за каждый вершок, буквально вгрызаясь, цепляясь зубами и ногтями. А что? Маникюра в результате на руках не осталось, зато пальцы приобрели гибкость и цепкость. Она сделала все, что могла, чтобы стать своей среди этих людей. Просто потому,… что не видела другого выхода. А умирать, как ни странно, не хотелось!
Сейчас она решилась на непозволительное. Дядюшка Ри никогда не говорил ей, что будет с тем, кто выдаст местонахождение Обменника чужакам. Либо… такого даже в мыслях не допускалось, либо наказание было слишком ужасным. В общем, за излишнюю болтливость ее по головке не погладят. Разве что дядюшка Ри заступится.
- Ну, хорошо, - вздохнула Астра, соглашаясь. – Но сначала дайте мне клятву, что никому не расскажете о том, что я вам сообщу.
- Хм, - не сдержался Лэм, - мне кажется, мы уже дали вам одно слово, юная лэри. Мы не выдали вас порядочникам, но взамен вы должны придерживаться договора, а не выдвигать какие-то дополнительные условия.
Астра бросила на гранта недовольный взгляд. Вот же охота человеку все время влезать со своими комментариями! А она стоит, как дурочка, и оглядывается в поисках поддержки. А какая может быть поддержка в ее ситуации?
Девочка подсознательно остановила самый жалостливый взгляд на Верте.
"Ну, парень, не подведи меня, заступись!" – мысленно просила его она.
- Я ей верю, - глаза юного защитника загорелись, а он сам так и рвался куда-то, - клянусь солнечным светом, пусть на меня обрушится Стена, если я выдам.
- Слово лесовика, - произнесла Тай. – Посмотрим, девочка, стоишь ли ты его.
- Ну что же, - Лэм задумался, - обещаю. Слово ученого. Чтобы мне никогда не войти в Академию Наук.
Глаза Тай иронично сверкнули, но она промолчала.
- Мэстрэ? – воровка перевела взгляд на мага.
- Маги не дают пустых клятв, - спокойно произнес Дан.
- Маги – тоже люди, - возразила дерзкая девчонка, - они могут обмануть.
Дан внимательно посмотрел ей в глаза. Нет, похоже, что она не врет, явно чего-то боится.
- Ну что же, если это нужно для твоего спокойствия, обещаю никому не говорить о том, что я узнаю от тебя, - произнес маг. - Но если ты обманешь нас, предашь или причинишь какой-то вред, то ни одна наша клятва не будет иметь силы!
Дан вызвал пальцами маленький вихрь. Абсолютно бесполезный, просто так, для острастки, но на девчонку это произвело должное впечатление.
- Пусть будет так, - согласилась она. – Только, с чего бы мне начать…
- Начни с начала, - посоветовала Тай. – Это всегда легче.

С начала… Хорошенький совет! Ну и где оно, это начало? Историю о том, как она попала в это "избранное общество", Астра рассказывать не собиралась. Чай, не на исповеди у жреца Санта-Болты. Хотя с ним было бы намного проще – сунул монету, и он тебя благословит на что угодно. Даже на ограбление собственного прихода! А эти еще начнут укоризненно пялиться и читать проповеди. Кому оно надо?
- Есть в Пристенках такое место – Обменник, негласная столица преступного мира. Не думаю, что вам бы там понравилось, – это своеобразное местечко, привыкать к обычаям которого нужно долго и болезненно. Стоит этот городок на самой границе, но его точное месторасположение доверяют только проверенным людям. Самостоятельно же его обнаружить невозможно – и порядочники, и позорники уже не раз пытались прочесывать горы, но так ничего и не нашли. Держит город … один человек, ослушаться которого в Обменнике не посмеет никто. Он установил там свои законы, он знает там всех и все, ничто не скроется от него, ничто не останется без внимания. За это его уважают и подчиняются. Как видите, это – не высший свет, но узнать там можно очень многое. Мало того, что там знают по имени или хотя бы в лицо всех, как выразился грант, криминальных элементов. Там также можно нанять нужных людей, чтобы они добыли информацию, можно очень дельные вещички прикупить, продать или обменять, если нужно… В общем, если где и можно что-то разузнать о людях вне закона - то только там. О вашем охотнике на нелюдей там, наверняка, в курсе. Я могла бы попробовать расспросить там кое-кого…
- Вот только о результатах ваших расспросов мы не узнаем, потому что никогда больше вас не увидим, - прокомментировал Лэм. Он не сводил с девушки пристального взгляда, как будто что-то задумал. – Вы ведь сбежите от нас при первой возможности.
Астра с трудом подавила желание броситься на него с кулаками. Не в ее положении совершать такие опрометчивые поступки. Вместо этого она нацепила на лицо маску любезности.
-Ну что вы, как я могу сбежать от вас, лэр?! - Астра картинно присела в полупоклоне. - Вы ведь не откажетесь сопровождать беззащитную девушку в таком трудном путешествии? Заодно изучите поближе предмет ваших этнографических исследований.
Тай весело хмыкнула, явно получая удовольствие от этой перепалки. А вот Дан не спешил разделить ее веселье, обдумывая высказанное предложение и взвешивая все за и против. За ходом словесной дуэли он совершенно не следил.
Между тем Лэм явно не собирался отдавать Астре победу в этом маленьком состязании.
- Я ценю ваше доверие к моей скромной персоне, лэри, - с ироничной улыбкой парировал грант, - но, боюсь, что ваши милые друзья, к которым вы меня так любезно приглашаете, могут не так понять ваше доброжелательное отношение. А получить топориком по макушке мне совсем не хочется.
- Ах, как жаль, неужели вы хотите лишить меня удовольствия находиться в вашем обществе? Это ужасно! Даже не знаю, как я это переживу!
Астра хотела сказать что-то еще, но Дан перебил ее.
- Хватит! Ваши взаимные нападки ни к чему не приведут, а нам нужно принять серьезное решение.
В этот момент Верт, напряженно следивший за всей перепалкой, переводя взгляд то на Астру, то на Лэма, то на Дана, почитая его за старшего, не выдержал и вскочил.
- Грант Лэм, Астра дала слово, неужели вам этого недостаточно? Как хотите, если вам нет дела до снегуры, оставайтесь, никто вас за уши не тащит, а я иду точно. Пусть мэстрэ Дан все еще сомневается, а я решение принял.
Дан немного оторопел от такого напора, но, собравшись с мыслями, продолжил:
-Мне кажется, что в этот Обменник наведаться все же стоит. Так что я отправляюсь вместе с Астрой. Да, место не самое приятное, но если это поможет нам выяснить что-то о нашем охотнике – мы должны воспользоваться шансом. Но идти или нет - каждый решает сам. Путешествие может оказаться опасным. Думайте, взвешивайте и вечером сообщите мне.
-А зачем ждать до вечера, мэстрэ? - голос Лэма звучал торжественно, как будто он приносил клятву. - После такого любезного приглашения со стороны лэри Астры я не могу остаться в стороне. Разумеется, я пойду с вами.
-Это – не экскурсия, грант, - возразил Дан. – И не развлекательная прогулка.
-Я это понимаю, мэстрэ. И в своем решении я уверен, - Лэм продолжал улыбаться, однако взгляд его стал непривычно серьезным.
-Я свое слово сказал, - твердо заявил Верт. - Я должен разобраться с тем, кто ранил Клису, и вообще… - он покосился на Астру и замолчал.
-Ну, я, к сожалению, с вами пойти не смогу, мне нужно ухаживать за снегурой, - Тай выглядела слегка разочарованной. – Заодно и за девочками присмотрю. Но мэстрэ Дан и Астра – опытные путешественники, так что вы справитесь.
-Ну, что же, вот и определились, - подвел итоги Дан. – Тогда отправляемся завтра утром. Совещание объявляю закрытым.
И защитный купол вновь блеснул на солнце, чтобы тут же раствориться в жарком липневом воздухе. Теперь уже окончательно.

0

91

Ход попутчика

- И зачем ты пойдешь в этот Обменник? – хомяк от возмущения подпрыгивал на плече сидящего в висяке мага. – Что за привычка лезть в болото к чвырикам? Тебе оно надо?
- Успокойся, - Дан привычным движением опрокинул зверька в капюшон. – Контрабандисты – это все-таки не чвырики, я иду не один, и да, мне оно надо. Мне не нравится, когда рядом бродят отморозки. Я не люблю, когда стреляют по разумным существам. И вдвойне – когда стреляют в девушек.
- А когда палят в тебя - тебе нравится? – хомяк обиженно заворчал – Подумай обо мне и о Лике. Она тоже девушка. А вдруг и в нее начнут стрелять?
- Вот именно о ней я и думаю, - Дан посмотрел на таверну, - кстати, надо пойти и сказать ей, что мы идем без нее. Может, ты тоже останешься?
- Что? – возмущенный зверек снова выпрыгнул на плечо и дернул маг за ухо. – Отпустить вас без прикрытия? За кого ты меня принимаешь! Я иду с вами. Однозначно!
- Как скажешь, - улыбнулся Дан. – Конечно, с тобой мне будет спокойнее. Хотя... Я ведь буду волноваться, как тут Лика. Может, приглядишь за ней?
- Ничего, Тай – разумная лэри, она справится без меня, - важно заявил Кактус. – Я ей доверяю. Только не забудь взять с собой запасы орехов. Мало ли чем нас будут кормить контрабандисты. А орехи – очень питательные.
- Орехи – это обязательно, - кивнул Дан, входя в таверну. - Без орехов наш поход просто не состоится...
Он поднялся по лестнице и постучал в дверь.
Лика открыла мгновенно, словно стояла порога.
- Мэстрэ, вам уже лучше?
- Да, спасибо, - Дан огляделся и увидел разложенные на кровати зеркальце, какие-то ленточки, сладости. – Лика, ты уходила в лавку? Одна?
- Да, - удивленно кивнула девушка. – Вы же были заняты.
- Ну, разве можно уходить одной, ты же совсем не знаешь города?! - возмутился маг.
- Извините, мэстрэ, я не знала, что мне нельзя выходить из таверны, - ученица смиренно потупила глаза и изобразила наивность. - Я не часто бываю в городах, но решила, что не заблужусь здесь. Сами видите, все хорошо.
- Вижу, - кивнул Дан, - но гулять по чужому городу одинокой девушке - всегда опасно. Тем более – сейчас, ты же видела, что случилось со снегурой…
- Ну, ее ранили не в городе, - Лика лукаво взглянула на учителя из-под припущенных ресниц и перевела разговор. - Как она?
- Лучше, пришла себя, - кивнул маг. – Но лечение надо продолжить. Так вот о снегуре. Мы с Лэмом должны ненадолго уйти, выяснить кое-что. Это займет два-три дня. Мне очень жаль, что придется оставить тебя одну. Но здесь, в таверне, ты в безопасности. Если что-то будет нужно – спросишь Тай, хозяйку я предупрежу. И, я думаю, тебе будет не скучно – пообщаешься с пыжиком, присмотришь за Клисой. Главное – никуда не ходи одна. Пообещай ему.
- Да, пообещай ты ему, - попросил хомяк, внимательно оглядывая выложенные на кровати сладости. – Кстати, вот это что такое круглое? Печенье? Дай попробовать. Ага, вкусно. Молодец, что купила. Жаль, маловато. Так, вот, пообещай ему, что никуда ни на шаг, а то он будет волноваться. А при выполнении опасного задания нужно иметь крепкий тыл.
- Я – тыл? – поразилась Лика. – А какое опасное задание?
- Мы идем в разведку в лагерь противника, - важно сообщил Тусик. – И, конечно, ты наш тыл. Мы должны быть уверены, что ты нас ждешь здоровая и с печеньем.
- Откуда я возьму печенье, если не дойду до лавки? – удивилась Лика. – А там, куда вы идете, действительно опасно? Может, вам какой-нибудь артефакт дать? Ну, на всякий случай.
- Не слушай ты его,- улыбнулся Дан. – Никакая опасность нам не угрожает. Прогуляемся в один городок, поговорим кое с кем и вернемся. И без печенья мы обойдемся. Достаточно, если ты будешь нас ждать здоровая и веселая. А артефакт... Это, кстати, идея. У тебя нет простенькой следилки?
- Есть, - обрадовалась Лика, - целых две. Вам дать?
- Давай, пригодятся, - кивнул маг.- Пусть лучше они работают, чем я.
Лика подбежала к кровати, достала сумку, и, перебирая артефакты, не глядя на Дана, еле слышно пробормотала:
- Вы вообще бы поберегли себя. А то, что случись – и помочь некому. Тут в Пристенках маги-то сильные есть?
Дан подошел к Лике, взял артефакты, внимательно осмотрел, что-то проверил и улыбнулся.
- Хорошая надежная и простая игрушка. То, что надо. Спасибо. А хорошие маги – они всюду есть. И в Пристенках тоже…
-В какой лавке, говоришь, печенье покупала? – фамилиар перелез с кровати на подоконник и стал разглядывать улицу. – Не вижу я никакой лавки. Зато вижу нашего спутника. Куда это демон собрался? Неужели догадался взять припасов дорогу, надо ему посоветовать, чтобы…
- Не надо ему ничего советовать, - надула губы Лика. – Вот, всяких демонов вы с собой берете в поход…
- Ну да, - кивнул хомяк, – мало ли что, вдруг придется кем-нибудь пожертвовать, так у нас есть кем...
- Прекрати, - рассердился Дан. – Что тебе плохого сделал грант Лэм?
- Пока ничего, - уже серьезно протянул Кактус. – Но вот именно сейчас он договаривается о чем-то плохом.
- Почему? – удивился маг, подходя к окну.
- А ты посмотри, с каким подозрительным типом дружески беседует твой мирный ученый, - кивнул хомяк.
Картинка и правда выглядела странно.
В открытом фаэтоне напротив двери таверны сидел франтоватый молодой человек, разодетый как на выставку. Оранжевым огнем полыхал шелковый галстук, завязанный сложным узлом. Светлые лосины нежно-салатного цвета были заправлены в высокие мягкие сапоги, ярко блестевшие, несмотря на долгую дорогу. Искусно сшитый камзол подчеркивал ширину плеч и опасно сужался на талии. В руках молодой франт держал тросточку, которая была ему нужна, как рыбке зонтик, но зато идеально подходила к костюму. Тонкие губы разъезжались в ехидной усмешке, а глубоко посаженные глаза скрывала упавшая на лоб светлая челка.
Именно так и должен был выглядеть представитель той самой золотой молодежи, о которой с опаской рассказывал позорник. И с этим, неизвестно как залетавшим в Пристенки франтом дружелюбно, как со старым знакомым, беседовал скромный ученый грант Лэм, который прибыл сюда исключительно для ученых изысканий…
Лика увидела, как маг напрягся, прищурил глаза, как сжались в полоску губы, и прорезались жесткие морщинки, которые старили мужчину.
- Вот, я тебе говорил, что он подозрительный! А ты не верил! – дернул Дана за ухо хомяк. – Точно нехороший человек! Идет в поход, а в карманах ни одного орешка! А если голод?
- А ты лазил в его карманы? – удивилась девушка. - Когда? Зачем?
- Кактус, ты решил податься в криминалитет? – Дан повернулся к хомяку, и Лика обрадовано заметила, что жесткие морщинки исчезли.
- Пфе, не дождетесь, - фыркнул фамилиар, разводя лапами, - зачем я стану лазать по карманам, в которых нет орехов?
- А как ты об этом узнал? – недоумевала мэстрэя.
- У меня есть нос! – гордо ответил хомяк. – И уж карман, в котором нету орехов, я всегда учую…
- Или в котором есть, - улыбнулся маг. – Если где-то в округе есть орехи, Тусик их найдет.
- Как ты меня назвал? – грозно подпрыгнул хомяк, - ты же сам говорил, что это имя для кота.
- Но я же тебя так называю, - вступилась за учителя Лика.
- Ты – женщина, а то, что мы позволяем делать с собой женщинам, мужчинам – нельзя! – назидательно поднял лапку хомяк. – Ты же не думаешь, что я каждому позволяю целовать себя в нос и тискать?
- Ну,– протянула Лика, краснея и пряча глаза, - а я думала…
- Интересно, они отбыли вместе или нет? – Дан выглянул в окно, прервав такую интересную беседу,.
Лика вытянула шею, но на улице уже не было ни незнакомого франта, ни Лэма. Только какая-то одинокая собака бежала по своим делам, да на обочине ковырялись куры.

0

92

Лэм вышел из сада, крайне недовольный собой. Зачем он вступил в словесный поединок с этой девчонкой? Нет, все случившееся надо срочно обдумать. А поскольку и в комнате, и во дворе, и в саду он уже сегодня … рассуждал, нужно сменить место променада. Решение пройтись по улицам и заодно оценить ситуацию пришло мгновенно, и тут же было воплощено в жизнь.

Улицы города Бэмца несколько отличались от широких бульваров Лаборато, по которым обычно прогуливались горожане. Лэм чуть не угодил в лужу, пару раз споткнулся о булыжники и едва не порвал сюртук, зацепившись за гвоздь в старом заборе. Лежащие в тени собаки лениво зевали ему вслед…

Однако далеко он не ушел… Модный фаэтон с высокими козлами, столь любимый светскими щеголями Демо, запряженный роскошной парой серых, остановился в самый последний момент. Хозяин фаэтона явно не обладал необходимой ловкостью в управлении экипажем. И если бы лошади не были хорошо объезжены, вряд ли обошлось без жертв. Причем жертвой вполне мог стать Лэм.
Слава Санта-Болте, ему удалось отскочить в сторону и вжаться в стену дома. Фаэтон остановился рядом с ним, лошади слегка подрагивали от нетерпения. Лэм присмотрелся внимательнее к сидящему в экипаже франту, и чуть не застонал вслух. Ну, откуда тут взялся этот надоеда Слай? Что он делает вдали от Лаборато? Так далеко от паркета бальных залов, изысканных фуршетов, приемов и прочих развлечений? И как тут не заболеть паранойей, если этот ходячий кошмар настигает тебя даже на пыльных улицах провинциального городка соседней страны?

Лэм попытался свернуть в сторону, чтобы скрыться в переулке, но было уже поздно. Презрительный взгляд франта, которым он смерил несостоявшуюся жертву, сменился недоумением, а затем и искренней радостью.

-Лэм, мой друг, - лицо франта расплылось в улыбке. – Вот уж никак не ожидал вас тут увидеть! Вы – и вдруг в Пристенках? – и Слай в лорнет оглядел Лэма с ног до головы, явно подмечая и слегка помятый дорожный сюртук, и запылившиеся сапоги.

«А что он тут делает? И лучше бы посмотрел на себя. Оранжевый галстук с салатовыми бриджами! Типичный наряд для Пристенков. Тут каждый второй дровосек так ходит!»

-Действительно, неожиданная встреча, Слай, - спокойно ответил Лэм. – Мы ведь не виделись с вами… да, со дня приема у Президента «Демо-Банка». А я … просто отдыхаю здесь. Наслаждаюсь чудесами природы.

«И главное из них – это ты! Что тебя занесло-то сюда?»
Нет, каких-то особых причин не любить этого типа у Лэма не было. Ну, обычный светский бездельник из хорошей семьи: в его родню по материнской линии затесалась пара академиков, а папочка был какой-то шишкой в правительстве. Министром без портфеля, что ли? Во всяком случае, дураком не числился.
В отличие от предков, на Слае природа не просто отдохнула, а основательно потопталась. Лэри Фанни один раз сказала, что по уровню интеллекта Слая можно сравнить только с памятником великому мореплавателю Кристобалю Баллону. Причем Кристобаль выглядит умнее, поскольку молчит. А вот Слай отличался именно тем, что говорил без умолку.
Первое время они встречали друг друга только на балах, раскланивались издали, и все. Увы, Санта-Болта свел их в одном поместье на охоте. Слая позвали сугубо для пары – чтобы количество приглашенных мужчин и дам совпадало. И, как не особо желанный гость, он был мало кому интересен. Почему Лэм тогда пожалел его и уделил ему внимание? Если бы он заранее знал, что после этого Слай будет преследовать его повсюду, с щенячьей наивностью навязывая свое общество, то никогда бы даже не заговорил с ним! Лэм всегда обращался с несчастным хотя и вежливо, но максимально холодно. Однако Слай ничего не замечал и продолжал преследовать его, без конца повторяя "Мой друг!"…

-Ах, меня тоже пригласили немного отдохнуть здесь, неподалеку. Будет чудесная компания, все такие приятные люди, я со многими на дружеской ноге… Кстати, мой друг, а как ваша нога? – Слай с удивлением посмотрел на Лэма. – Вы себя хорошо чувствуете? Где ваша трость?
«Кошкин Ёт, а трость я оставил в номере…».

Каждый светский человек знает, что самой большой опасностью для богатых холостяков являются девицы на выданье и их мамаши. А самый легкий путь стать добычей этих хищниц – танцы. Но Лэм считал себя слишком хитрой рыбой, чтобы попасться к ним в сети.

-Что же… вы мне просто не поверите, - начал Лэм. («И правильно, надо отметить!» - тут же мелькнула шальная мысль). – С тех пор, как доктор Джек нашел у меня «блуждающий артрит» («и содрал за этот фальшивый диагноз такой гонорарчик, что Фредди стало дурно»), я никогда не знал, в какой момент болезнь сведет ногу так, что я с трудом смогу ходить. Артрит то появлялся, то исчезал. («Пришлось какое-то время потренироваться перед зеркалом и пару раз разыграть комедию на светских раутах, но результат того стоил»). Сколько это доставляло неудобств! Особенно на балах. («Особенно мамашам-хищницам!»)
-Да, все говорят, что из-за вашего артрита вы избавлены от танцев с дебютантками, - Слай с завистью внимал собеседнику, как будто даже задумавшись. Хотя такое с ним случалось редко. – Но при этом он не мешает вам ездить верхом.
-Вот именно! Такова особенность этой странной болезни, как говорит доктор Джек. А ведь он – светило медицины, и сомневаться в его профессионализме нет оснований, - твердо отметил Лэм. – Он и порекомендовал мне немного отдохнуть в Пристенках, мол, местный воздух мне поможет. И смотрите! Несколько дней – и никакого артрита. – В подтверждение он стукнул ногой. – Правда, столичная атмосфера, скорее всего, вызовет новый приступ… но это уже мелочи!
-Поздравляю, мой друг, от души поздравляю, - протянул Слай. - И, что же, вы остановились в этой таверне? – он презрительно сморщил нос. – Нет, не спорю, мило… но как-то простовато.
-А где вы остановились? – лицо Лэма окаменело, но вежливая улыбка, казалось, приклеилась к его губам.
-О, для нас сняли небольшой уютный домик на окраине. Хозяев пришлось выселить, впрочем, за те деньги, что им предложили, они были готовы перебраться хоть на Южные Острова. Причем это ненадолго, на два-три дня. Вскоре ко мне присоединяться друзья, и мы отправимся дальше… Правда, я приехал слишком рано, но в столице сейчас делать нечего. Представьте себе, …

Слай говорил еще что-то, но Лэм перестал вслушиваться в его пустую болтовню.

«Почему он меня сегодня так раздражает? Или я просто отвык от ничего не значащих разговоров и светских сплетен? Кстати, не удивлюсь, если в глазах этой воровки я выгляжу именно таким никчемным и пресыщенным жизнью франтом.
Скорее бы настал завтрашний день! Снова в дорогу, в этот удачно подвернувшийся Обменник, в котором можно узнать обо всех криминальных личностях – не только о таинственном охотнике на нелюдей, но и о типе в зеленом. »

-Друг мой, разрешите задать вам нескромный вопрос, - в размышления Лэма ворвался неприятный голос Слая. – У вас все хорошо с деньгами? Вы … одеты как-то небрежно. Нет, я уверен в кредитоспособности вашей компании, но… вы случайно не забыли поменять ассигнации на монеты? Мне настоятельно рекомендовали это сделать. Если что, я могу вам помочь. Направим моего камердинера в ближайший банк, он все сделает в лучшем виде. Ему, кстати, полезно прогуляться, а то совсем разжирел у меня на службе!

«Хе-хе. А вот теперь нужно выбирать. Или идти в воровской притон в компании странных людей, которые тебе не доверяют. Или бросить этих людей с их проблемами и спокойно провести время со светским приятелем. От которого, правда, воротит уже тебя. А за деньги на тебя поработает местная полиция, или как она тут называется, Порядочная Дружина… Нет. Как говорил дед, в дороге надо правильно выбрать курс и спутников. Так что… лэри Астра, я иду с вами. Конечно, это – авантюра, но по-другому я не хочу. Впрочем, Слай, и ты можешь пригодиться. Если я не вернусь … донесешь до Фредди весточку, где сломал шею его непутевый племянник.»

-Нет, спасибо, Слай. Я деньги лучше в Обменнике поменяю!
Лицо Слая неожиданно перекосилось, а бесцветные глаза распахнулись от удивления.
-Как… как в Обменнике? Вы собираетесь идти… туда?
-Да, организовывается тут одна экспедиция, - Лэм пристально смотрел на Слая.
«Оп-па, а вот это интересно, откуда он знает про Обменник? Девчонка так долго распиналась, что это – большая тайна. И откуда этот говорун знает секреты воровского мира? Или он так часто бывает в Пристенках, что неплохо разбирается в местном укладе жизни? »

-Честно признаюсь, - Слай немного взял себя в руки, - что от вас, мой друг, я такого не ожидал. Но… зачем вы лезете в это преступное логово?
-Да так, - Лэм сделал беззаботное лицо, - острых ощущений не хватает.
-Ну что же… - Слай снова задумался, и это было настолько ему несвойственно, что Лэм насторожился. – Возможно… я смогу вам помочь немного пощекотать нервишки!...
-Спасибо, - улыбнулся Лэм, - как только я вернусь из своей экспедиции, я обязательно найду вас, Слай.

После нескольких церемонных поклонов двух старых знакомых Слай натянул вожжи, слегка застоявшиеся лошади припустились вперед, и фаэтон покатился по неровным дорогам Бэмца, громыхая на каждом повороте. Лэм внимательно смотрел вслед удаляющемуся экипажу.

-О чем задумались, грант? – раздался у него за спиной знакомый голос проводницы. – Или точнее, как вас там? Лэмюэль-Себ['а]стиан Хайд, владелец "Судоходной компании Хайд". Наконец-то вспомнила.
Лэм обернулся, не веря своим ушам. Тай стояла неподалеку, разглядывая его с какой-то смесью торжества и недоверия.
-Ну что же… - Лэм быстро справился с волнением, - я поражен, лэри, что мое имя известно кому-то здесь, в Пристенках. Как же вы меня узнали?
-Сначала – по брошке, а потом, когда с этим мозгляком рядом увидела. Кстати, что у вас с ним общего?
-Этот? Просто знакомый, - Лэм пожал плечами. – Раз вы меня знаете, то должны понимать, скольких людей приходится встречать в свете. А некоторые… даже не откладываются в памяти. Хотя раньше я на нее не жаловался, - Лэм пристально смотрел на проводницу, призывая ее к ответной откровенности, но та проигнорировала намек.
-И зачем вы приехали в Пристенки? Только не надо снова про этнографическую экспедицию! – поморщилась Тай. – Вы ведь любите охоту?
-Ах, вот вы о чем… – Лэм грустно улыбнулся. – Честно говоря, нет. Не очень люблю стрелять. Хотя, бывает, меня приглашают погостить у кого-нибудь в поместье, поохотиться. Но я, в таком случае, просто наслаждаюсь верховой ездой. А приехал я в Плуто… по своему личному делу. Не на охоту, если вас интересует именно это. Хотя вы мои вещи видели - у меня даже ружья с собой нет, - Лэм замолчал, явно не желая развивать эту тему.
-И почему же вы назвались Лэмом?
-Ну, на самом деле, в свете меня так и зовут. Считается, что имя Лэмюэль трудно выговорить.
-В свете – Лэм… а как зовут близкие? – Тай не сводила с собеседника пристального взгляда, как будто хотела пробурить его насквозь.
Лэм замялся.
-Для них есть… другое имя, - наконец-то выговорил он. - Но раз уж мы затеяли разговор об именах… Скажите, лэри, а Тай – это сокращенно от "Таисия", не так ли? – Лэм глядел на собеседницу с нескрываемой иронией, однако Тай осталась невозмутимой. Она смерила демона взглядом и спокойно ответила:
-Нет, не так.
С этими словами проводница развернулась и направилась в сторону таверны. Лэму ничего не оставалось, как последовать ее примеру. Размышлять больше не было необходимости – он принял решение.

0

93

Травяной отвар давно остыл, но меньше его при этом не стало. Верт второй час сидел над полной чашкой, не отхлебнув ни разу, и думал. Вернее, осмысливал. Занятие само по себе было непривычным, но произошедшие за последние несколько дней события были настолько необычными, что никак не хотели укладываться в голове. С того самого дня, с его безумного полета жизнь пошла кувырком. Как он все же попал в Пристенки? Сегодня он понял как – телепортом! О, теперь Верт совсем другими глазами будет смотреть на Дана! Дан – настоящий волшебник, маг, который может в один миг переместиться сам и переместить других из одного места в совершенно другое! Да, шагнув из глухого леса прямо на постоялый двор, Верт многое понял. Но, все же, перемещение было, пожалуй, самым малым из всех чудес.
Куда удивительней были встречи – сперва с Астрой, девчонкой младше него самого… Воровкой. Глупо было бы отрицать очевидное, но все существо Верта отчаянно сопротивлялось той мысли, что эта милая девчонка, которой он помог зашить сумку, спокойно, расчетливо и без зазрения совести брала чужое… Как деревенский житель он не мог оправдать воровства – ведь если руками да мозгами боги не обидели, всегда можно честно заработать. Но Астра… Что-то было такое в глубине ее глаз, что не позволяло Верту уйти в сторону и оставить все как есть.
«Она запуталась, сбилась, - упрямо повторял он себе. – Я помогу ей, я научу, как можно жить без воровства и обмана. Я ее не брошу, потому что я ей нужен, даже если она сама этого пока не понимает».
Потом была Клиса. Настоящий товарищ, о котором мечтает любой. Хотя и девушка. И он, Верт, не оказался рядом с товарищем в трудную минуту. Ну ничего, теперь-то он может исправить свою ошибку, он обязательно узнает, кто и зачем стрелял в снегуру, и накажет этого злодея, чтобы никогда больше не… да просто чтобы зло было наказано. Так что, решил он все правильно, обязательно нужно идти в Обменник вместе с Астрой и Даном. И про Клису узнать, и за Астрой присмотреть. Только вот пойдет еще и Лэм… Этот человек Верту не нравился – слишком скрытный, непонятный, слишком какой-то холеный. Умный. И людям не верит. Как бы Астру не обидел…
А девочки пусть тут ждут, не женское это дело. Ну, по крайней мере, не для этих девочек. Алиса эта, маленькая, с лысым котом – смешная. Видно, что шебутная, только стесняется пока. Росла бы в деревне, небось, голубей бы с мальчишками гоняла. А так, видать, строго воспитали ее в городе. С Ликой вообще непонятно. То нормальная девчонка, а то начинает из себя корчить императорскую дочь. Притом, похоже получается, аж мурашки по коже. Чего она в лесу забыла?...
- …Вы Тай не видели?
Верт отвлекся от своих мыслей и посмотрел на паренька, задавшего вопрос хозяйке. Как бишь его? Олеф... Олаф… Хозяйка пожала плечами:
- Не видала. Может, в малиннике она, с пыжиком общается? Или Волчка гоняет. А тебе зачем?
- Там раненая проснулась.
Верт мигом поднялся и подлетел к пареньку.
- Отведи меня к раненой, мне с ней поговорить надо, - выпалил он.
- Чего это? – медленно проговорил парень. – Покои госпожи Тай, абы кого пускать не велено.
Верт начал закипать.
- Я тебе не абы кто, я по делу тут!
Парни смотрели друг на друга недобро, но уступать никто из них не собирался.
- Да отведи ты его, Олаф, - вмешалась хозяйка, - он с местрэ Даном пришел, ему можно.
Она мягко положила руку на плечо Олафа, и тот медленно кивнул.
- Пойдем.

Всю дорогу парни молчали, напоследок одарили друг друга недоверчивыми взглядами и разошлись, оставшись по разные стороны двери – Верт внутри, Олаф снаружи.
Никаких свечей никто здесь не зажигал, чтобы не тревожить раненую, и в комнате сгустился послезакатный сумрак.
- Тай? – тихо спросила девушка. Верт поспешил к постели.
- Нет, это я, Верт. Помнишь меня?
Снегура пару секунд напряженно вглядывалась в его лицо, а потом улыбнулась.
- Помню. Как же ты здесь оказался? Ты же шел в другую сторону?
- Уйдины болотные помогли, - улыбнулся в ответ Верт. – А тебя-то как угораздило?
- Не напоминай. Еле ноги унесла. И чего меня потянуло с ним разговаривать? Сразу бежать надо было…
- С кем? Как он выглядел?
- А тебе зачем? – насторожилась снегура.
Верт оглянулся на дверь и ответил почти шепотом:
- Мы найти его хотим. Да и вообще узнать, что тут происходит. Дан говорит, нелюди в Пристенках пропадать стали…
- Дан? Кто такой Дан? – Клиса занервничала, и Верт тут же пожалел, что распустил язык.
- Дан – это маг, он тебя сюда телепортировал, а Лика – его ученица, она тебя лечила. Понимаешь, ты им тоже небезразлична, мы хотим наказать того, кто в тебя стрелял. Но нам надо знать, как он выглядел. Ты помнишь?
Снегура долго молчала, но потом все же тихо ответила:
- Невысокий, сухощавый, волосы с проседью. Одет в кожаные штаны и куртку. Не молодой и не старый. Не знаю что еще. – Она отвернулась к стене.
Верт осторожно коснулся ее плеча.
- Прости, что не пошел с тобой. За мою глупость ты расплачиваешься.
Клиса удивленно уставилась на него, пытаясь переварить смысл сказанного. Но Верт понял взгляд по-своему.
- Ну, вот, теперь еще и расспросами тебя мучаю. Может, ты хочешь чего? Скажи, я мигом.
- Смешной ты человек, - она, наконец, сформулировала свое впечатление, - а вообще есть хочу.
Парень просиял.
- Это же замечательно! На поправку идешь!
И радостно побежал за бульоном.

Распахнув дверь, Верт нос к носу столкнулся с давешним пареньком, который провожал его в покои Тай.
- А ты чего тут делаешь? Подслушиваешь что ли?! – возмутился Верт, и, недолго думая, выказал свою досаду по поводу недостойного поведения кулаком в лицо…
Увернуться парень не успел и с грохотом повалился на поленницу, но тут же вскочил давать сдачи, так что Верту тоже досталось по челюсти.
Простить такого Верт не мог, и замахнулся снова, но на сей раз мальчишка легко увернулся, и попал прямо в объятия хозяйки, непонятно откуда появившейся на шум.
- Хозяйка Хизер… - парень застыл столбом, и, казалось, даже дышать перестал.
- Олаф, – тихо, но очень гневно сказала хозяйка, - мало того, что работу не выполнил, так еще с гостями драки затеваешь!
- Да он…
- Молчи! Ни слова слышать не желаю. Он гость. А ты бы лучше пошел да принес раненой бульон.
Олаф помчался на кухню, а Верт покраснел как рак. Какой стыд! Кулаками стал размахивать, а про Клису забыл! Да кого бить вздумал – мальчишку! Стыд, какой стыд…
Хозяйка, так ничего ему и не сказав, улыбнулась и с достоинством вышла на улицу.

0

94

совместно с Фаэль

Астра угрюмо шла вперед, определяя направление по видимым одной ей приметам. Всем остальным, должно быть, казалось, что они движутся наугад среди деревьев без какой-либо системы. Но не объяснять же им, что троп и дорог в Обменник нет по понятным причинам, а те, кто там бывал, найдут его и так.
Да и вообще, не в том она была настроении, чтобы что-то кому-то объяснять. Мало того, что она нарушает все мыслимые законы, ведя чужаков в сердце преступной жизни обеих долин, так этого еще и никто не ценит. Во время торжественных, но молчаливых проводов, сопровождаемых мяуканьем лысого кота и воплями хомяка о слишком маленьких запасах еды в дорогу, на Астру так же торжественно нацепили какой-то следящий артефакт. Еще и пригрозили, что, случись чего, они ее по этой следилке из-под земли достанут. Хорошенькое пожелание доброго пути, ничего не скажешь! Главное, прибавляет оптимизма!
Одно хорошо – идти придется вдвое меньше. Дан быстро организовал телепорт на ту самую полянку перед огромной елью, с которой они телепортировались в таверну. А ведь это почти половина пути. Еще часов восемнадцать, если быстрым шагом и без длительных остановок – и они на месте.
Девушка обернулась, ища следующий знак, и не заметила, как рядом пристроился рыжий. Некоторое время они просто шли рядом, думая каждый о своем. Грант Лэм и маг остались немного позади. На плече Дана надрывался Тусик, пытаясь втолковать всем, что пара часов пути – это несказанно много, и пора делать привал с перекусом.
- Эй, смотри! – Верт вдруг дернул девушку за рукав, показывая в небо. Там, наворачивая ровные, словно четко выверенные круги, парил ястреб. Астра пару секунд полюбовалась его плавными движениями и пожала плечами.
- И чего? – буркнула она, глядя на счастливое до глупости лицо рыжего. И что такого, спрашивается, увидел?
- Красиво!
Верт продолжал пялиться в небо, при этом как-то умудряясь не сбиться с шага и не отстать от Астры. Не успела девушка подумать о том, как ему это удается, как парень споткнулся о выступавший из земли корень и растянулся в полный рост.
Рассмеявшись, Астра протянула ему руку.
- Ну вот, хоть улыбнулась, а то все идешь, трясешься, - ничуть не обиделся Верт. Он спокойно отряхнул запачкавшиеся штаны и добавил. - Со мной ничего не бойся, я тебя в обиду не дам!
- Тоже мне, защитник нашелся, - хмыкнула Астра, снова уходя вперед. Рыжему пришлось ускорить шаг, чтобы ее догнать. – Двух шагов пройти не можешь, чтобы не грохнуться, а все туда же – в герои. Да и какое тебе дело до меня? Что ты вообще пристал?
- Ты хорошая, - парень улыбался, но смотрел серьезно. - Я же знаю, что ты не от сладкой жизни воровать начала. Ты запуталась, но я тебе помогу.
- Хорошая, говоришь? И откуда ты этот взял? – девушка задумчиво рассматривала рыжие вихры. – Чудной ты вообще – тебя обманывают, а ты все равно веришь, тебя бьют, а ты просишь добавки. Неужели жизнь ничему не научила? Вовсе я не хорошая, Верт. Тут ты ошибаешься. Я не могу быть хорошей, потому что… потому что с волками жить – по-волчьи выть.
Последняя фраза прозвучала так горько и безнадежно, что Астра тут же одернула себя. Нашла, перед кем расслабляться!
- Но ведь в мире много и хороших людей тоже, - возразил парень с такой убежденностью, что девушке стало завидно.
Здорово, наверное, вот так вот жить и верить, что все люди братья, и все друг другу должны помогать. У нее самой так почему-то не выходит.
- Знала я одного человека, который думал точно так же, - ответила она раздраженно. Горечь из голоса исчезла, ее сменил стальной холодок. И следующая фраза в ее устах прозвучала, как несусветная глупость. - Когда я была маленькая, он сажал меня на колени и рассказывал, что мир полон добрых людей, поэтому всегда нужно совершать только хорошие поступки. С теми, кто сам никому не делал зла, никогда не произойдет ничего плохого. Хотела бы я ему сказать, что он ошибался, да только некому говорить. Потому что в мире злых людей гораздо больше, чем добрых. И чтобы выжить, нужно стать таким же, как они.
Если она и надеялась, что после такой отповеди Верт отстанет, то ее надежды не оправдались.
- Наверное, тебе просто не повезло, - возразил он мягко. - Хороших людей намного больше, чем плохих. Вот посмотри, Дан, Лика, Хизер - разве они плохие люди? Разве они желают тебе зла?
- Хизер, будь ее воля, с удовольствием отправила бы меня за решетку, - хмыкнула Астра. - Да и Дан с Ликой тоже. Про вашего «этнографа» я вообще молчу – у него лицо заправского бандюги. Не из тех, кто промышляет по дорогам, а из тех, кто отдает приказы, сидя в кабинете, а мелкие сошки для них вытрясают из бедняков последние крохи. А сколько «хороших людей» я встретила, когда вдруг оказалась в Пристенках совершенно одна без денег, еды и работы. Каждый из них был готов помочь мне, но за умеренную плату. Желательно натурой. Так чего ради я должна быть с этими людьми доброй? Я всего лишь плачу им той же монетой.
Вот теперь уже и рыжий посерьезнел.
- Я не знаю, что тебе довелось пережить, я не могу с уверенностью сказать, что на уме у Лэма или Дана. Но могу сказать тебе точно, что я совершенно не хочу, чтобы тебя упрятали за решетку, я хочу помочь тебе встать на ноги и жить честно. - Он сделал паузу и добавил, с трудом скрывая гнев - И уж точно мне не нужна с тебя никакая плата, тем более натурой.
- Да ну? – девушка заинтересованно подняла на Верта глаза, в которых прыгали веселые искорки. – Совсем-совсем?
- Как плата – точно нет! – парень покраснел, но глаз не отвел.
Астра с трудом подавила желание рассмеяться – малиновые уши среди рыжих прядей смотрелись очень забавно. Выражение лица Верта в этот момент красноречиво говорило: "покажи мне, кто это был, и я его убью". Эх, святая невинность!
- Верт, я тебя сейчас расстрою, так что крепись. Это нелегко будет принять с твоей-то щенячьей наивностью, но, если ты собираешься дожить до старости, ты должен знать. В мире гораздо больше подлецов, трусов и негодяев, чем ты думаешь. Я это проверила на себе, поэтому теперь не верю никому. Если заранее каждого встречного человека воспринимать, как противника – ему будет сложнее причинить тебе вред. Учись, пока я жива, герой!
- Знаешь что, - парень, похоже, обиделся на "щенячью наивность", - может, и не стоит всем подряд доверять, может, и много нехороших людей на свете, но это совершенно не повод им уподобляться. И вообще, тебе никогда не приходило в голову, что твоя "проверка на себе" проходила как раз в тех местах, где собрались самые злые и нехорошие люди, а значит, правильными твои выводы быть не могут?
- Злые и нехорошие водятся в каждом городе, городке и поселке. Их там ничуть не меньше, чем везде. Просто до поры они не показывают свое истинное лицо, - устало объяснила Астра, размышляя о том, что, в сущности, не нанималась в няньки этому чуду. И чего она с ним возится? Зачем объясняет прописные истины? А впрочем, ей не трудно. - А места, вроде Обменника, честнее других. Там, по крайней мере, никто не прикидывается бедной овечкой и не скрывает, кто он есть. От этого как-то… легче. Когда точно знаешь, что от окружающих не стоит ждать ничего хорошего, ты хотя бы не мучаешься вопросом, правильно ли себя ведешь. Просто поступаешь так же, как они. И не боишься обмануться – они полностью оправдают твои ожидания.
- Неужели тебе совсем не встречались в жизни хорошие люди? - Верт смотрел на нее, как на больного ребенка. - Неужели твои родители были ничуть не лучше людей из Обменника, неужели они хотели, чтобы ты стала воровкой?
Астра остановилась как вкопанная.
- Мои родители страдали той же наивностью, что и ты. Они верили, что живут в мире добрых людей. И они были неправы! – она вскинула голову, и Верт отшатнулся от той темноты, что плескалась в ее глазах. – А я права! Я, а не ты!
Девушка прибавила шаг, явно не желая продолжать разговор. Через пару шагов она обернулась, словно хотела добавить что-то еще. Верт смотрел ей вслед и огорченно качал головой.
- Я пойду, разведаю путь! – крикнула Астра громко, чтобы ее услышали и Дан с Лэмом. И, дождавшись подтверждающего кивка, скрылась за деревьями.
Несколько минут она просто шла вперед, автоматически придерживаясь верного направления. В голове беспорядочным хороводом крутились мысли, самая веселая из которых раздраженно бурчала: «Верт – идиот!». Девушка и не заметила, как на ветку в нескольких шагах от нее села крупная сорока.
- Кррря! – вывел Астру из задумчивости сердитый оклик. Та прошла мимо, не удостоив птицу и взглядом.
- Крррутая! – ехидно прокомментировала Кряква и перелетела на другую ветку, снова оказываясь на пути девушки. – Куда собррралась?
- Тебе-то что? Я тебя в любом случае с собой не беру! – отрезала Астра. Разговоров на сегодня с нее было достаточно. - Чего ты вдруг обо мне вспомнила? И сколько не появлялась? Месяц? Полтора?
- Дуррра! – ответила сорока, снова меняя стратегическое положение. – Я была в бррраке! Сезон! И я же тебе орррганизовала побег! Неблагодарррная!
Астра покрутила пальцем у виска. Любовь своей напарницы к «бррраку» девушка хорошо знала, и она раздражала ее безумно. Только замаячит впереди хорошее дельце, которое в одиночку не провернуть – Кряква тут же найдет себе нового хахаля с «шикарррными перррьями». Не раз и не два ветреная птица из-за своей любвеобильности срывала грандиозные планы.
- Верно говорят – хорошее дело браком не назовут, - Астра машинально достала из сумки кусок хлеба. Кряква перелетела с ветки на плечо девушки, чувствительно впиваясь когтями даже через куртку. – А за помощь спасибо. Вот только мне это мало помогло в конечном итоге. Так что в данный момент я занята – можешь еще немножко полетать и позаниматься браком.
- Кря! – радостно провозгласила сорока, склевывая хлеб. Почему все существующие эмоции птица выражала одним единственным «Кря!», Астра не знала, но зато над именем не пришлось долго ломать голову. - Брррак – это хорррошо! До скорррого!
С этой сакраментальной фразой Кряква слетела с плеча, вырвав из рук девушки остатки хлеба, и скрылась за деревьями.
Астра вздохнула. Ей и раньше приходилось ворчать на судьбу и тот злосчастный день, когда она позарилась на позолоченную клетку. Ну, кто мог знать, что в клетке сидит не обычная птица, а непривязанный фамилиар – один из партии, которую маг-псионик приготовил для продажи в Бэмце. Разумеется, о том, кто такие фамилиары, и как их привязывают на хозяина, она узнала позже, а поначалу испытала настоящий шок, когда сорока обозвала ее дурой и крепко ругнулась на вполне человеческом языке. Позже выяснилось, что она, ко всему прочему, совершенно ненадежная, любит летать налево и ест в непомерных количествах. Последнее, если судить по Тусику – общее качество всех фамилиаров. Хотя сорока и в половину не такая сообразительная. Может, псионик, который над ней работал, был не таким сильным, как создатель Тусика?
- Эй, с кем это ты тут разговариваешь? – вывел девушку из размышлений голос догнавшего ее Верта.
- Сама с собой, - огрызнулась Астра. – Приятно, знаешь ли, для разнообразия, пообщаться с кем-то умным….
И девушка снова ушла вперед. Только и мелькала между деревьями ее тонкая фигурка.

0

95

Пост ШамАнки:

В старом амбаре, превращенном в лабораторию, было сухо и светло – здесь в самом начале перестройки прорубили несколько больших окон. Высокая молодая женщина в строгом черно-зеленом платье распахнула ставни, и полуденное солнце заиграло на ее каштановых волосах, уложенных высоким венчиком надо лбом. Ингрид сердито дунула на выбившиеся прядки, открыла сундучок-ледяник и недовольно поморщилась – слишком тепло.
Видимо, она опять забыла подновить охлаждающее заклинание, и воздух в трубках нагрелся. Хотя, если честно – не забыла, а поленилась, слишком много сил ушло вчера на заготовки линз, вот и не захотела тратиться на охлаждение воздуха. Еще в студенческие времена учитель-воздушник, мэстрэ Дан, не уставал повторять, что чужая стихия забирает вдвое больше силы, но она все равно упорно осваивала начала магии Воздуха. В наше время специализироваться на одной стихии – непозволительная роскошь, а тем более для такого экспериментатора, как Ингрид. Будь ее воля – она бы и в Огонь полезла... Впрочем, она и полезла, игнорируя запреты наставницы, и всю разумность и справедливость запретов испытала на себе. Провалявшись несколько дней в постели с полной невозможностью управлять силой, Инни зареклась разбрасываться на мелочи, что, как она вскоре отметила, пошло ей только на пользу.
Сосредоточившись, магиня всмотрелась в узор заклинания: несколько линий исчезли, остальные истончились до прозрачности. Преобразовывать пси в другой тип энергии непросто, она ведь очень капризна и не похожа на все остальные стихии. Ингрид зачерпнула солидную порцию силы и стала осторожно вливать ее в плетение, преобразовывая на ходу. Все равно перестаралась – тонкие линии вспыхнули холодным серебром, лишняя энергия выплеснулась из них, обожгла холодом руки и покрыла морозным узором стекла пенсне. Ветер за окном захлопал ставнями, словно насмехаясь над ее экзерсисами, но Ингрид знала цену своим способностям в магии воздуха и не обиделась, тем более, что сил обижаться не было - как всегда после работы с чужой стихией, кружилась голова. Она вынуждена была присесть на стул, и лишь когда стекла пенсне отпотели, смогла сосредоточиться на настоящей работе..
Маленький, с ноготок, кубик охлажденного арра постепенно согревался, увеличивался в объеме и менял форму. Сейчас он походил на рыхлый неряшливый пучок белесого мха.
Именно в этой стадии следовало отбраковать омертвевшие и просто «пустые» нити. Сунув пенсне в карман фартука, Инни положила арр на вымытое стекло, поместила его под окуляр и склонилась над мелковидом.
Она так увлеклась, что не заметила, как вошел Робби, аккуратно поставил рядом с прибором подготовленные линзы, налил в них питательный раствор. Привыкла, что Робби – механик от Болты и идеальный ассистент, что он всегда рядом в нужный момент, и почти не замечала его помощи. То есть, если бы он вдруг исчез, то она бы заметила, наверное...
Ингрид как раз перекладывала длинным пинцетом набухшие трубочки арра со стекла в линзу, как за спиной громко сказали:
- Мэстрэя, обедать!
О нет! Снова Лола!!!
Тщательно выстроенные в сложную схему пси-поля от неожиданного резкого окрика развернулись и начали сталкиваться ребрами, тонкие паутинки канальцев лопнули с тихим зловещим треском, Инни разъяренно рыкнула и кинулась подхватывать начатое плетение - бесполезно. Утекающая из прерванного заклинания энергия разлилась широким кольцом вокруг магини и, стремясь вернуться в пассивное состояние, обернулась локальной магнитной бурей.
Нежные, только-только оттаявшие трубочки арра не выдержали напора, почернели и скрутились в спирали, экономка Лола схватилась руками за голову, а Ингрид вперила бессмысленный взгляд в испорченную линзу.
- Инни... – Робин, превозмогая головную боль, подошел и осторожно тронул ее за плечо. – Инни, успокойся... и попробуй нейтрализовать поля. Лолита, выйдите!
- Что? – Ингрид оглянулась. – Ох, простите! Я не смогла удержать... Лола, ну сколько раз тебя просить?
- Мэстрэя, да вы ж не завтракали сегодня! А вчера поужинать забыли! – экономка и не подумала уйти. – Если вам не талдычить по сто раз на дню, так вы вообще с голоду помрете! И вы туда же, грант Робин...
Инни улыбнулась. Ну вот что сделаешь с этой Лолитой? Иногда ее чрезмерная забота раздражает, но, с другой стороны – а кто позаботится о ней и Робби лучше старой кормилицы? Мэстрэя Ингрид не умела ничего из того, что должна уметь настоящая хозяйка – ни готовить, ни стирать, ни шить-вышивать... Зато она умела работать с пси-полями и ставить рискованные эксперименты с техникой демонов. Инни неплохо зарабатывала, но обращаться с деньгами не умела, поэтому все доходы делила на две неравные части – большую отдавала Робину на материалы, меньшую – Лолите на хозяйство.
Но как же обидно, что придется все начинать с начала! Такой хороший был кубик, просто загляденье, ниточки ровненькие, хорошей толщины, «пустых» почти не было...
- Ладно уж, пойдемте пообедаем, все равно я сейчас работать не смогу. Жаль, опять заготовку испортили. Лола, ты хоть знаешь, сколько стоит настоящий качественный арр? Я тебя очень прошу, не делай так больше. Лучше скажи Робину, он меня позовет. Робби, ты идешь?
- Сейчас, уберу это и догоню.
Мэстрэя Ингрид напялила пенсне, сняла кожаный фартук и вышла вслед за экономкой.

0

96

«Конечно, Дан советовал мне не гулять по городу, - рассуждала про себя Лика, проводив путешественников. – Но ведь я ему ничего не обещала… А Тусику понравилось печенье. И в половину лавочек я зайти не успела! Короче, план ясен!»
Однако осуществиться ему было не дано. У выхода из таверны девушка была буквально атакована очень странным мужчиной.
- Лэри тар-Кеон? Разрешите представиться – мэстрэ Ваниш. Волею судеб маг в этом городишке, - объявил он.
Девушка, судя по всему, была удивлена. Впрочем, Ваниш не сомневался, что эта лэри окажется такой же глупой, как и все остальные женщины. Возможно, и еще хуже – всем известно, эти близкородственные браки до добра не доводят. Если сейчас убедить ее в собственной исключительности, то возможностей открывается – море!
- Рада знакомству, - улыбнулась Лика, недоумевая про себя, что понадобилось этому типу. Вроде бы, раньше его видеть не доводилось.
- Я совершенно случайно узнал, что в Бэмц приехали столь известные люди, и решил познакомиться. Мне очень, очень, очень приятно! – лицо мага выражало такую радость от встречи, что это даже слегка пугало. – А мэстрэ Дан тоже здесь?
- Он отправился на экскурсию. Знаете, здесь такие живописные леса…
- Вы просто не знаете! Это по-настоящему кошмарное место! Здесь кругом бандиты, контрабандисты... Демоны, наконец, потоком прущие с той стороны. Научные исследования никого не интересуют и настоящие, - поймите меня правильно - таланты вынуждены прозябать, выводя прыщи или леча столь же низменные болезни!
Ваниш покосился на девушку, проверяя, произвела ли его речь нужное впечатление.
- Да что вы говорите! – сочувственно покачала головой аристократка. – Вам не позавидуешь…
«Интересно, он еще долго намерен трепаться?»
- Мой жребий ужасен, - маг страдальчески возвел глаза к потолку. – Но я не ропщу. Когда-нибудь меня оценят по достоинству! Кстати, вы не хотите посмотреть мой новый состав кровеостанавливающего зелья? Это настоящая революция в медицине!
- Благодарю за лестное предложение, но я уже обещала своим спутникам сегодня погулять с ними по городу.
- Но… - Ваниш нервно огляделся, - если я правильно понял, часть из них – демоны, а некоторые вообще – нелюди!
- А вот это вас вообще не касается! – разозлилась Анликка. Когда Дан командует – это еще можно понять, но терпеть поучения от первого встречного девушка не собиралась. – Это мое дело, с кем мне общаться, а с кем нет! Очень приятно было с вами побеседовать.
Мама могла бы гордиться – ледяной тон потомственной аристократки получился в совершенстве.
- Но ведь это даже… – мужчина почти испуганно отступил на пару шагов.
- Просто счастлива была встретиться, - повторила Лика. – Но более не смею вас задерживать. До свидания!
Девушка вскинула подбородок и гордо прошествовала мимо.
«Ну вот, своего, можно сказать, собрата мага я прогнала, - задумалась она по дороге. – А с демонами общаюсь! С другой стороны, по сравнению с этим… магом! - даже грант Лэм кажется хорошим…»
Ваниш растерянно посмотрел ей вслед, а потом бочком-бочком начал пробираться к кустам малины. Если одно дело сорвалось, значит, со вторым точно повезет!

0

97

Враг крался по саду, несмотря на слова Лэма, что никто не тронет больше Козявочку…
Пыжик сидела и наблюдала из норки, как он, скрючившись в три погибели, чтоб его не было видно из окон таверны, подбирается к малиновым кустам. Только почему-то Козявочка не чувствовала такого страха, как вчера. Более того, зная, что враг собирается ее поймать, пыжик вдруг почувствовала, что вековые инстинкты скрытности отступают.
«И вообще, почему ты его боишься, если ты сама колдовать умеешь?!» - как наяву прозвучали слова Лэма.
«Я умею… Я не боюсь!» - пронеслось в голове пыжика.
Глаза Козявочки воинственно сузились…
Враг, тем временем, на четвереньках подбирался к малине. Пот заливал глаза, но жажда наживы гнала его вперед, несмотря на жару и чувство неловкости за неподобающее поведение. Ах, если бы его видели коллеги по магическому цеху…
Толстяк добрался до кустов и осторожно принялся изучать их, разыскивая в глубине пыжика. Козявочка, которая наблюдала за ним из норы, на безопасном расстоянии, благоразумно выжидала…
Стоило человеку забраться поглубже в кусты, как малина по команде Козявочки опутала его по рукам и ногам. Толстяк полузадушено хрюкнул и попробовал вырваться, однако из этой затеи ничего не вышло. Лицо человека перекосилось в гримасе ужаса, и он тонким голосом забормотал:
- П-п-пожалуйста, п-п-прекратите шутить! Это не смешно! Ну, кто там вздумал развлекаться?!
В этот момент один из кустов, словно розга, звонко щелкнул человека по толстому заду.
- А-а-а-ауууууоооо! – взвыл толстяк и завозился пуще прежнего. Впрочем, совершенно безрезультатно.
В следующий момент послышался бодрый собачий лай, и в сад буквально влетел здоровый пес. Оценив все преимущества положения толстяка, он с рычанием вцепился в словно для того и подставленный зад.
Вопль пострадавшего услышала большая часть постояльцев. Не прошло и минуты, как в саду показалась разгневанная тетушка Хизер со сковородой в руках. Вероятно, за неимением другого оружия…
Опознав в извивающемся рычаще-воющем клубке Ваниша и Волчка, тетушка Хизер с большим трудом удержалась от того, чтобы опустит сковороду на многострадальный зад мага. Вместо этого она скрестила руки на груди и ледяным тоном осведомилась:
- Мэстрэ Ваниш, позвольте узнать, что вы делаете у меня в саду?
Козявочка, тихонько хихикающая в норке, спохватилась, и малина отпустила пленника.
- Волчок, иди ко мне, - позвала тетушка Хизер, давая Ванишу возможность подняться с земли.
Пес отпустил толстяка и с глухим ворчанием подошел к хозяйке. Весь его вид говорил о том, что он такую доброту не одобряет…
- Я… я… - багровая, поцарапанная физиономия Ваниша нервно дергалась.
- Вы пришли попробовать малины, да, мэстрэ? – с холодной усмешкой спросила тетушка Хизер. – Или, может быть, вы пришли сюда с какой-то другой целью?
- Н-не понимаю, о чем вы! – дернул головой тот.
- Я думаю, что вас вовсе не малина заинтересовала, - продолжала хозяйка сада. – Может быть, вы пришли сюда, чтобы узнать, чем заняты мои постояльцы?
Тетушка Хизер кивнула в сторону окон таверны.
- Или, хуже того, вас заинтересовало их имущество? – прищурилась женщина. – Мне позвать кого-нибудь из мужчин или сразу обратиться к порядочной дружине?
- Я… вы… это не то, что вы думаете! – взвизгнул Ваниш. – Как вы могли заподозрить меня в воровстве?!
- В таком случае объясните ваше поведение, мэстрэ. Сию же минуту! – приказала тетушка Хизер. – Иначе я буду вынуждена…
- Я п-просто проходил мимо! – быстро забормотал тот. – А ваша малина…
- Что моя малина? Выскочила из-за угла и сказала «Бу»? – с насмешкой приподняла бровь хозяйка таверны.
Ваниш покосился на кусты. Листочки тихонько дрожали на ветру, словно ничего необычного еще минуту назад не происходило.
- Прошу прощения, - процедил он, чуть слышно. – Должно быть, мне показалось…
- Я тоже очень на это надеюсь, - сказала Хизер, не меняя тона. – И я надеюсь, также, что это не повторится. Иначе мне придется все-таки поговорить с кем-нибудь из порядочной дружины. Думаю, им хватит логики сопоставить ваше странное поведение с ограблением моих постояльцев накануне…
Толстяк пробормотал что-то совсем неразборчивое и осторожно обошел хозяйку таверны с псом. Когда он скрылся с глаз, тетушка Хизер опустилась на колени у куста малины и тихонько позвала:
- Козявочка! Козявочка, ты здесь?
Пыжик выбралась из норки.
- Слава Санта-Болте, ты цела! – облегченно выдохнула Хизер. – Он не тронул тебя, маленькая?
Козявочка помотала головой, и тихонько ответила:
- Меня малина защитила!
- Я видела, - улыбнулась Хизер. – Ты умница, Козявочка, хоть и маленькая, а можешь сама за себя постоять! И все ты правильно сделала! Так ему и надо! Только вот пусть с тобой рядом будет Волчок на всякий случай… Вдвоем вам вообще никто не страшен!

0

98

Анликка вернулась из лавочки, нагруженная пакетами. Вот не зря она, ускользнув от приставучего мага, все же решила пойти за покупками. Таких заколок для волос не найти во всем Магнолиуме! И, между прочим, печенье тут продавалось пяти видов. Будет чем угостить Тусика. Славный зверек, такой забавный... надо будет все-таки попросить маму и обзавестись фамилиаром... и вовсе не рано. Она же не собирается заводить в качестве фамилиара лошадь. Да, хотела, но это было в глубоком детстве, целых четыре года назад...
Раздумывая о том, кого бы выбрать в спутники магических дорог, Лика резко открыла дверь своей комнаты и застыла от неожиданности

Откуда-то сверху на нее посыпались перья. Много перьев. Мэстрэя подняла голову - на косяке над дверью ее комнаты лежала распоротая чем-то острым (видимо, когтями Чуда) небольшая подушечка, и перья из нее, плавно кружась, сыпались на прическу, на костюм, на пол... Лика сжала зубы, метнулась в комнату, схватила стул, осторожно сняла подушку с косяка и положила на подоконник. Точно, кошачьей лапой вырван здоровенный клок.
"Видимо, Чуд набезобразничал, а Алиса решила убить двух сусликов за раз – и спрятать проделку своего любимца от бдительного ока Тай, и напакостить мне. Ах ты… Вот точно – нельзя доверять демонам", - рассердилась Лика.
Она быстро стряхнула перья везде, где смогла дотянуться. Затем подошла к окну, распахнула его пошире, огляделась - нет ли поблизости взрослых, но заметила только крохотную фигурку Алисы среди деревьев.
"Ага, проказница, вот ты и попалась. Сейчас посмотрим, кто смешнее шутит", - усмехнулась про себя Лика, и, сосредоточившись, стала созывать птиц.
Через несколько минут в комнате стало тесно и шумно, а десятки крыльев разметали кучку перьев по комнате, но Лика решила, что это вполне можно списать на Алисину шалость - подушку-то она разодрала, вернее, ее кот. Магиня осторожно приоткрыла дверь, прислушалась, не идет ли кто, затем взмахнула руками, указывая птицам направление, и чирикающая пернатая стая вылетела в окно.

Алиса сидела в саду и строго выговаривала Чуду за подушку, а потом представила себе магичку и, хихикнув, чмокнула кота в мокрый нос.
- Но, все равно, это не дело – чужие подушки драть. Так что, дорогой, чтобы это в последний раз.
Кот согласно мявкнул и недвусмысленно намекнул, что ему пора по его таинственным кошачьим делам.
Алиса разжала руки, и он гордо направился в какие-то кусты. Она сначала испугалась, что кот может потеряться, но потом подумала, что уж дорогу в комнату Тай умница Чуд всегда найдет, и успокоилась.
Солнышко светило так ласково, что хотелось верить, будто никаких неприятностей на свете не бывает, и все обязательно будет хорошо... И птички пели так громко…Птички? Алиса оглянулась и увидела, как прямо на нее летит здоровенная стая птиц.

Анликка выскочила из таверны и увидела, как Алиса обернулась, как испугалась птиц и кинулась бежать. Девочка была такой испуганной и маленькой, что... Лика подумала, что, наверное, зря она так - все-таки ребенок... А она-то уже взрослая. Магиня изо всех сил сосредоточилась, и в последний миг успела направить птиц прочь, стая пронеслась буквально в пяди от юной демонессы, а огромная ворона даже задела ее крылом. Еще миг - и стая рассыпалась по небу. Лика перестала ими управлять и кинулась к Алисе.
- Ты ушиблась? Испугалась?
- Немного, - почти всхлипнула Алиса и насторожено посмотрела на Лику, ожидая разборок. - Чего это они?
- Давай, я тебе помогу, - негромко сказала та, отводя глаза.
- Знакомые перья, - смущенно сказала Алиса, снимая с воротничка Лики пуховое перышко.
- Угу, - кивнула Лика, с не менее смущеным видом. В следующую минуту девочки посмотрели друг на друга, как разоблаченные заговорщики.
- Эм-м... - Алиса поднялась с земли и принялась отряхивать платье, не зная, что сказать. Девочка чувствовала, что надо извиниться за устроенную пакость, но не знала как, и Лика вполне разделяла ее внутренние терзания.
- Я... - Лика, как старшая уже хотела было признать первой свою неправоту, но тут из-за угла таверны показалась Тай с Чудом на руках.
- Какие то проблемы? - с усмешкой поинтересовалась она, увидев растрепанных, расстроенных девочек.
- У нас все в порядке, - гордо ответила Лика.
Алиса вздохнула. Момент для извинения определенно стал неподходящим. Чуд, с тихим мявом перебрался на руки к хозяйке. Тай вытащила из волос девочки пару перьев, полюбовалась на них, усмехнулась, - Ну-ну, - и ушла в свою пристройку.
- А где мэстрэ Дан? -посмотрела на магичку Алиса.
- Они ушли с Лэмом, - неохотно ответила та.
- Что значит ушли? - не поняла Алиса. - А как же мы?
- А мы остались тут, - недовольно пояснила Лика. - Это же на пару дней. Съездят в один городок, уладят кое-какие дела и вернутся.
- Понятно,- протянула Алиса. - А что нам тут делать?
- Да что хочешь. Хочешь книжку почитай, хочешь крестиком вышивай, главное, в неприятности не встревай и дальше двора таверны без моего ведома не уходи.
- Это еще почему? - возмутилась Алиса.
- Потому, что пока Дана нет, я за главную!

0

99

Совместно с Дракошей:

Совсем расстроенная Алиса бесцельно брела по саду.
" Она за главную, подумаешь, тоже мне начальница, - сердито бубнила она. - Туда не ходи, это не делай..."
- Ррррррррррр! - тихонько зарычала Алиса. Ну, почему именно эту плутовка назначили главной? Неужели нельзя было никого не назначать? Ну, или хотя бы Тай, нет, назначили эту заносчивую Лику.

Хизер застала Олафа у рукомойника, над которым кто-то из служанок укрепил осколок зеркала. Мальчишка со странным выражением лица разглядывал огромный синяк под правым глазом.
Хозяйка, скрывая усмешку, развернула его к себе.
- Я очень тебя прошу, Олаф, - сегодня уже не лезь ты к этой компании! Хватит вчерашней драки! Тебе что, заняться нечем? Так я найду! - Хизер говорила тихо, но сердито. - Вон, ступай-ка в сад, посмотри там у ограды - где можно перины разложить для просушки.
- Хозяйка, да я и не лез, я вас искал, а он.... - Олаф сжал кулаки и шагнул вперед.
- Ступай! Займись чем-нибудь полезным! А драться с постояльцами - последнее дело!
Олаф вылетел из кухни, выскочил в сад, привычно обогнув лестницу и старое дерево, лихо перепрыгнул через низкий кустик... споткнулся обо что-то мягкое и живое и со всего маху врезался в кого-то головой .
- Мяуввв! - взревело что-то мягкое.
- Аййй-яйй! - вскрикнул кто-то.
Когда в глазах Олафа посветлело, он увидел - на траве, крепко прижимая ладонь к лицу, сидит та девочка, которую он видел в комнате Тай.
- Изви...- начал Олаф, но та, услышав его, вдруг громко заревела в голос. Он вскочил и бросился к ней.
- Что? Я тебя сильно?..Да не реви ты! - мальчик отвел руку девочки в сторону и присвистнул, увидев, как под ее правым глазом быстро наливается темным цветом огромный синяк.
- Ой! Извини! - снова начала Олаф и не смог сдержать смеха. - Ты ...Я... Мы...тебя как звать-то?
Девочка сквозь слезы посмотрела на Олафа. Лицо мальчишки с синяком под глазом было серьезным, но губы сами разъезжались в улыбке.
- И что смешного? Мне больно! Ты...
- Посмотрела бы ты на себя! - Олаф уже хохотал. - У тебя точно такой же глаз, что и у меня!
Алиса несмело улыбнулась, стараясь рассердиться, но не выдержала - так заразительно смеялся этот мальчишка со странной прической.
- Ну, и что дальше? - отсмеявшись, спросила она. - Мы так и будем теперь ходить с этими "украшениями"?
- Ну, можно попросить мага свести наши синяки, да только магам платить надо, - рассудительно заговорил Олаф. - Еще можно травкой свести.
- Травкой? - удивленно вскинула брови Алиса. - Какой травкой?
- Да есть такая трава - холодилка называется, она царапины лечит, синяки, - Олаф сокрушенно вздохнул. - Да только нет её у меня.
- Что значит, у тебя нет этой травки?
- Давно закончилась, и как-то не подвернулась такая оказия - пополнить запас, - Олаф обескуражено развел руками.
- Это что же, мне так и ходить с синяком целую вечность?
- Ну-у-у, через две недели и следа не останется, - улыбнулся мальчик.
- Две недели! Две недели!!! – снова разрыдалась Алиса, во всех красках представляя себе презрительную улыбку Лики, удивленный взгляд высокомерного Лэма и Дана, самое главное - Дана, - она так хотела ему понравиться.
-Ну, ладно, ну, пожалуйста, не реви! - Олаф растерянно гладил ее по голове. - Это всего лишь синяк.
- Вот именно - синяк! - всхлипнула Алиса. - Это ужасно...
Олаф расстроено присел рядом и задумался.
- А знаешь, ведь сейчас самое время собирать травы, - он встал, одернул рубаху и посмотрел в сторону леса.
- А можно? - немного успокоившись, спросила Алиса.
- Конечно! - уверенно ответил Олаф. - Я часто бываю в лесу - так что не заблудимся.
Потом, потоптавшись на месте, спросил:
- А как тебя зовут? – и, услышав ответ, представился, - а я - Олаф.

Олаф шагал, усердно разводя плечи, стараясь держаться уверенно и по-взрослому - ведь он не просто шел в лес, он был проводником. До опушки они добрались быстро.
"А молодец девчонка! И ревела недолго, и не сердилась совсем...- Олаф отводил от Алисы ветки, выбирая путь поудобнее. - И красивая она. А глаза-то как сияют, будто не в лес идем, а, по меньшей мере, на край света!" Парень укоротил шаг, заметив, что девочка запыхалась, пытаясь успеть за ним.
- Только смотри, ничего в лесу руками не хватай, в рот не тяни. Хоть и рядом с Бэмцем, а все же - лес. Тут у нас, в Пристенках, всякое бывает, - Олаф старался говорить веско, понижая голос. - Слышишь? Ничего не бойся, но и об осторожности не забывай!

Алиса шла по лесной тропинке и увлеченно смотрела по сторонам. Это был ее второй поход в лес. В первый, когда они гнались за Астрой, она толком ничего и не увидела, и теперь с любопытством глазела по сторонам.
Её все притягивало - деревья, кусты, цветы. Все хотелось посмотреть, потрогать, понюхать, попробовать. Она сорвала веточку, на которой плотно устроились синие ягодки, и поднесла ко рту.
- Алиса, ну я же тебя просил не тянуть все, что видишь, в рот, - резко остановил её Олаф.
- Ну, она же выглядит так вкусно...
- Конечно, а еще она ядовитая, оставь ты эти ягоды! - мальчишеская рука выхватила у неё сорванную веточку.
- Жаль, - вздохнула Алиса, - можно было бы насобирать.
- Там дальше кусты вареницы будут, вот ее можешь и есть, и собирать, - улыбнулся Олаф.
- Ну, тогда давай быстрее, - и Алиса потянула его за руку.
- Постой, - засмеялся Олаф, - ты уже забыла, зачем мы сюда шли?
Алиса нетерпеливо топталась на месте, пока он нарвал пучок каких-то тоненьких стебельков с беленькими цветочками. Она, правда, порывалась помочь, но то она собирала какую-то ядовитую лабуду, то сонник, то еще какую-то травку, назначение которой Олаф объяснять категорически отказался.
- И как он их различает? Они же все одинаковые, - пожала плечами Алиса и выкинула свой букет подальше.

Холодилку Олаф нашел быстро.
- Вот и хорошо, далеко ходить не надо, - проговорил он. - Иди сюда, лечиться будем. Смотри, как я делаю, потом ты мне так же все намажешь.
Мальчик размял в пальцах тонкие стебельки, сложив их в пучок. Травка размялась, разлохматилась в тонкие мокрые нити. Он, осторожно прижимая, провел комком по лицу Алисы. "А ресницы какие длинные, - мельком подумал Олаф, - и глаза огромные..." Синяк под быстро сохнущей пленкой слегка посветлел.
- Теперь ты. Только смотри, чтоб сок в глаз не попал. Щипать будет, - Олаф протянул стебельки холодилки Алисе.
- Ты сядь, я же не достану, вон какой ты высокий! - засмеялась девочка. Олаф уселся на траву. Он смотрел на сосредоточенное лицо Алисы, на её темные глаза и даже не почувствовал холода.
- Ой, все не сходит! Еще видно. Но уже получше выглядит! - засмеялась Алиса. - Вот волшебная травка!
- Да нет, она обычная, - подхватил ей смех Олаф. - Это у тебя пальцы волшебные! Я и не почувствовал ничего!
Через час после нескольких протираний Алисин синяк почти совсем сошел. Только под глазом и на щеке осталась небольшая припухлость.

- Ну, вот и все, а теперь вперед! Вареница ждет нас! - скомандовал Олаф и ребята, смеясь, побежали по тропинке к густому кустарнику, усыпанному ягодами.
- Уй!! - восторженно пропищала Алиса, - сколько ягод, а... - и она растерянно замолчала, - а куда их собирать?
Олаф призадумался.
- Придумал! Стой тут, я по дороге сюда видел лопуханы!
- Какие лопуханы? - распахнула глаза Алиса.
- Увидишь! - и Олаф бросился бегом в сторону. Через минуту он вернулся с огромными лопухами в руках.
- Вот, смотри, - мальчик быстро свернул плотные листья в удобный кулек. - Держи.
Алиса с азартом бросилась к кустам.

Неожиданный вопль заставил их вздрогнуть.
- Что это? – запинаясь, спросила Алиса.
- Сейчас гляну.
Олаф побежал в ту сторону, откуда донесся вопль. За широким пнем одеревенело застыл Чуд. Глаза кота были вытаращены, а из горла доносились остатки давешнего вопля.
Перед котом сидел не менее напуганный маленький зверек.
- Эх ты, - улыбнулся Олаф. - Тоже мне... Мехоежика испугался...
Мальчик дотронулся до кота, и тот резко отпрыгнул в сторону.
- Кыс-кыс-кыс, - позвал Олаф, - иди ко мне, трус несчастный! Нашел тоже, кого бояться - мехоежика!
Кот ошалело посмотрел на него, но позволил сунуть себя за пузуху.
- А ты малыш, беги себе, - наклонился Олаф над застывшим ежиком - Беги, не бойся! А мы пойдем к твоей хозяйке, - Олаф посмотрел в напуганные глаза кота. - А то она вроде тебя, тоже всего боится и ничего не знает.

Алиса стояла на тропинке и смотрела, как большая цветная стрекоза перелетала с куста на куст.
- Ух ты, еще ягоды, - к этому времени Алиса слегка подъела то, что насобирала и поэтому увиденное её сильно порадовало. Она подошла поближе и внимательно рассмотрела ветку. Вареница! - уверенно решила она и сорвала несколько ягодок.
- Мы идем! - послышался голос Олафа. - Это твой кот вопил. Он, бедолага, с мехоежиком встретился. И перепугался до смерти!
Алиса быстро отошла от куста, ей совсем не хотелось выслушивать от Олафа упрек - какая она неаккуратная и беспечная.
- Ну что, нагулялась? Тогда пойдем, а то у меня еще дел полно, - Олаф вдруг вспомнил про перины. - А что ты с ягодами делать будешь? Так съешь?
- А что еще можно сделать? - удивилась Алиса.
- Варенье сварить. Она ведь потому и называется - вареница, что из неё варенье вкуснющее получается.
- А это долго - варенье варить? - Алиса уже представила себе удивленные взгляды Лики и восторженные - Дана и Тай, с восторгом поедающих вкусное лакомство.
- Да часов пять..
- Ой, как долго, - расстроилась Алиса.
- Можно еще компот сварить, - засмеялся Олаф. - Это быстро - водой залить, сахару немного добавить и вскипятить. Главное - долго на огне не держать, а то ягоды развалятся.
- А где я могу сварить компот? - глаза девочки засветились.
- Да на кухне, - Олаф взглянул на солнце. - Сейчас все пообедали, тетушка Марта ушла на рынок за овощами, и плита свободна. Вот и вари себе, никто не помешает.
И они быстро зашагали к таверне.

- Так, с чего начинается компот? - Алиса внимательно посмотрела на кастрюльку, как будто та могла ей подсказать. Но кастрюлька молчала, как маг на допросе.
- Ладно, - проговорила Алиса,- компот - это легко. Берем воду, суем туда фрукты. Ой, наверное, их надо помыть.
Алиса тихонько огляделась вокруг.
- Аааа... Ладно, там и помоются, сразу в горячей воде, к тому же дождь сильный совсем недавно был. А дальше сахар. А сколько? - Алиса отмерила несколько больших кусков, но потом решила - чем больше сахара, тем лучше - и бросила еще столько же.
В кастрюльке радостно булькало, по трактиру расползался сладкий аромат ягод.
- Ну, как? - с любопытством спросил Олаф и сунул нос под крышку. - О, как пахнет, давай, снимай с плиты, переливай в кувшин, и пошли пробовать.

Увлеченные дегустацией компота, Алиса и Олаф не заметили, как к столику подошла Лика.
- А что вы тут делаете? - поинтересовалась она. Не то, чтобы ей было интересно, но раз уж она за главную, то неплохо было бы знать - чем они занимаются. Да и запах от кувшина шел просто восхитительный.
- Вот, мы ягод насобирали, а Алиса компот сварила. Угощайся! - предложил Олаф. – мы уже по две чашки выпили.
Лика с недоверием отпила глоток и скривилась.
- Сладко очень.
- Ну не горько же, - пожала плечами Алиса. - Чем слаще, тем лучше. Налить тебе еще?

0

100

- Нет, спасибо… А из чего компотик? – поинтересовалась Лика, ставя кружку на стол. И не без причины – по лбу и щекам Алисы буквально на глазах разбегались веселые синенькие пятнышки.
- Из вареницы, - пояснил парень. – Мы утром собирали!
- Никогда не слышала, чтобы она вызывала такую интересную аллергическую реакцию… - задумчиво прокомментировала магичка.
- Какую реакцию? – удивился Олаф. Лика молча кивнула ему на Алису.
- Кошкин Ёт, - озадачился паренек. – Это же она, наверно, синюшек насобирала! И я хорош – не проверил!
- Чего это вы на меня так смотрите? – демонесса озадаченно переводила взгляд с одного на другого. Потом опустила взгляд на покрывшуюся синей сыпью руку и ужаснулась: - Да что же сегодня за день такой, а?! Не успеешь синяк вылечить, как еще что-нибудь происходит!!! Что же делать-то?!
Если честно, Лику интересовал тот же вопрос. Судя по тому, что Олаф тоже начал покрываться пятнами, мерзкий компотик действовал на всех. Больше всего хотелось сбежать в свою комнату и позвать на помощь незаменимого старшего брата или хотя бы Дана. Но – где она, а где Ален! И Дан тоже ушел. С другой стороны, чем бы он, воздушник, помог? Разве что сказал бы как обычно: «Тебя ведь этому учили!»
- Лэри Анликка, а вы не могли бы это как-то убрать? Вы же маг! – в тон мыслям Лики попросил Олаф. – Нет, мне-то ничего, но ведь Алиса расстраивается. И всем гостям объяснять придется, что это не заразно.
- Попробую, - девушка заставила себя уверенно кивнуть и не думать о том, как она будет выглядеть сама ... в синюю крапинку. – Что вообще клали в компот?
- Ягоды, сахар, воду, - отчитался парень. – Так ведь?
- Ага, - кивнула Алиса. – Больше никогда не буду компоты варить, один вред от них!
- Ясно!
Лика подхватила чашку с остатками напитка и почти бегом бросилась в сад, где буквально плюхнулась на траву под деревом и серьезно задумалась:
«Так, и что мне теперь делать?! Просидеть тут, пока действие этой ягоды не кончится? Нет уж! И вообще – я обещала помочь! Так, как там говорилось? Нейтрализация ядов растительного происхождения… Отравляющее вещество – с собой. Наличие источника силы рядом – навалом. Способ – создание природного противоядия. Поехали.»
Анликка выплеснула остатки отвара на траву и опустила сверху ладонь. Пропитавшиеся «компотиком» растения пошли в рост, на глазах приобретая голубоватый цвет.
«А я ведь и Клису могла бы попробовать так вылечить! – расстроено подумала девушка, стараясь, однако, не слишком отвлекаться на посторонние размышления. – Хотя у меня же не было того яда в чистом виде… Да, и если бы он был намешан из большого числа разных растений или вообще из всяких искусственных веществ, как это любят в Демо, тоже ничего не получилось бы. Но повторить лечение я должна была! Башка дырявая! Когда это Кеоны сдавались? Да ни-ког-да! С первого раза не получилось, так повторяй, пока не получится. Свалился – вставай и делай дальше! А я… Стыд и позор! Что бы сказал папа, если бы узнал? А мама? Все, прямо сейчас и пойду долечивать! Как только в нужный цвет перекрашусь!»
Лика сорвала один стебелек и осторожно лизнула его. От мерзкого вкуса травы захотелось плеваться, зато веселенькие пятнышки на коже начали потихоньку выцветать. Магичка, попутно дожевывая травинку, принялась тщательно вырывать с корнем измененные растения – оставлять результаты своих опытов в дикой природе категорически запрещалось. Мало ли, начнут еще бесконтрольно распространяться, и вся трава станет синей и магической. А оно хоть кому-то надо?!
После работы с магией голова ощутимо кружилась и немного хотелось спать. Если подумать, то даже дома Лике не приходилось колдовать столько, сколько в последние дни. Одна эта дурацкая выходка с птицами чего стоила! А главное, дома всегда можно найти того, кто согласится помочь. Теперь же приходилось рассчитывать только на себя. А то и заботиться о других!
- Приятного аппетита! – Анликка выложила пучок травы на стол перед Алисой и Олафом. – Съешьте по одной травинке, должно помочь.
Сидящая за столом вместе с сине-крапчатыми пострадавшими Тай облегченно вздохнула. Вообще-то лицо проводницы было спокойным, и только глаза выдавали тревогу.
- Умница! - похвалила она Лику. - Сумела вырастить противоядие. Я уже думала, что придется вызывать мэстрэ Хурга. Он хорошо умеет нейтрализовывать действие синюшки. Но пожар лучше тушить в самом начале, а не когда сгорит полгорода. Олаф, - обратилась она к кривящемуся, но упорно жующему травинку пареньку,- тебе следует быть внимательней к девочкам. И расскажи им, когда можно есть синюшку...
Лика постояла около стола, убедилась, что пятна начали бледнеть, и повернулась к выходу.
- А ты куда? – спросила демонесса, увидев, что магичка собирается обратно на улицу.
- В сад, резерв восстанавливать, - пояснила Лика. – А потом спать.

0


Вы здесь » Гавань Ветров » Двуликий Мир » Двуликий мир. Часть 1.