Гавань Ветров

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Гавань Ветров » Двуликий Мир » Двуликий мир. Часть 1.


Двуликий мир. Часть 1.

Сообщений 101 страница 120 из 277

101

Совместно с Алькой

Лика обходила таверну, выбирая местечко поудобнее для восстановления сил. Хотелось, чтоб там и солнышко было, но и не очень жарко – за пять минут-то не управишься! И уж точно не надо никаких муравейников поблизости. И еще желательно, чтоб цветы какие-нибудь росли. Ну, просто так, для эстетики.
Впереди показался малинник.
- Козявочка, - вспомнила девушка. – Интересно, ей здесь удобно?
Лика подошла к малине поближе и вгляделась в кусты… но пыжика видно не было.
- Козявочка, - позвала она. – Козявочка, это я, Лика… ты здесь?
В этот момент ее подергали за ногу. Лика оглянулась и увидела Козявочку, теребящую ее штанину…
- Козявочка! – обрадовалась она. – Ты здесь…
- Ага, - ответила та, радостно поблескивая глазками. И тут же, засмущавшись сверх меры, Козявочка спряталась за сапожок Лики. Лежащий неподалеку Волчок лениво поднял морду, внимательно оглядел магичку и снова погрузился в полудрему.
Анликка опустила на траву рядом с малиной. Ей хотелось взять Козявочку на руки, погладить по головке, но она не решалась…
- Как ты здесь живешь? – спросила она вместо этого. – Здесь хорошая малина?
- Ой! – Козявочка восторженно сложила лапки на груди. – Пойдем! Пойдем, что покажу!
Она настойчиво потянула Лику за штанину, и той пришлось подняться.
Пыжик подвела ее к самым дальним кустам и гордо произнесла:
- Смотри!
Лика присмотрелась и увидела в малине гнездо с испуганно глядящими на нее птенцами.
- Ой, птицы… - улыбнулась она. – Это твои птички?
- Я их кормлю! – гордо сообщила Козявочка. – А они оруть и гадють! – добавила она с редкой непосредственностью.
Лика тихонько усмехнулась и снова села на траву.
- У тебя здесь хорошо, Козявочка, - сказала она. – Только я так устала… можно я просто посижу тут у тебя?
- Устала? – Козявочка жалобно посмотрел на магичку. – Ты колдовала? Ага? Баба-пыжиха мне говорила, что когда колдують, сильно устають…
- Колдовала, - вздохнула та. – Да что там того колдовства было…
- А это не важно, - торжественно произнесла пыжик. – Колдовать всяко тяжко!
- Наверное, ты права…
Анлика растянулась на травке, зная, что здесь ее вряд ли кто-то увидит… солнечные зайчики гуляли у нее по лицу, и она зажмурилась. А через какую-то минуту Козявочка погладила ее по руке.
Лика приоткрыла глаза и увидела пыжика, с трудом удерживающего целую горсть крупной малины.
- На! – сказала она. - Поешь! Малина сама ягоду даеть… а когда она кормит – ягода живее…
- Спасибо, Козявочка, - растроганно сказала Лика, подставляя ладонь. Козявочка вложила в нее малину и снова побежала к кустам, с которых в ее лапки сама собой посыпалась спелая ягода.
Лика вдруг почувствовала какую-то щемящую нежность к маленькому существу, деловито собирающему малину.
"А мои, в замке, наверное, и не видели никогда пыжиков, - подумала она. – Вот смешно, самое влиятельное семейство, а такого чуда не видели…"
Лика попробовала малину, которая оказалась удивительно сладкой.
- Вкусно? – спросила Козявочка, вернувшись с очередной порцией.
- Очень! – призналась Лика. – Спасибо, Козявочка, ты такая добрая…
Пыжик снова засмущалась и начала ковырять землю лапкой.
- А хочешь, я тебе песенку спою? – застенчиво спросила она. – Как малине…
- Хочу, - улыбнулась Лика и с удивлением поняла, что это правда, что ей действительно хочется послушать песенку пыжика. И что это ужасно приятно, когда вот так в раскрытых ладонях приносят спелую малину, собранную специально для тебя. - Я буду рада ее услышать!
Козявочка села рядом с Ликой и… засвистела! На песенку это было совсем не похоже, Козявочка переходила со свиста на прищелкивание, какое-то странное, почти птичье чириканье, мурлыканье и курлыканье, но звучало это удивительно забавно и необычно!
Лика, заслушавшись, сама не заметила, как начала клевать носом, а потом и вовсе задремала, растянувшись на траве. Когда она проснулась, Козявочка также сидела рядом, просто и доверчиво глядя в лицо магички.
- Ты отдохнула? – спросила она.
Лика прислушалась к себе и поняла, что нескольких минут сна хватило, чтобы набраться сил.
- Козявочка, ты настоящая волшебница! – воскликнула она.
Пыжик захихикала:
- Глупые вы… и Лэм, и ты… я - не волшебница! Я – пыжик!

0

102

Тай зашла в спальню, где теперь устроилась Клиса. Приглушенный свет лампы мягко освещал стол и часть кровати. Снегура наблюдала, как Тай устраивается в кресле. «Скорее всего она - охотница, - подумала Клиса. - Как легко и ловко двигается! И, похоже, сильная».
- Ты устала? – спросила она. - Кого-то пришлось вести в леса?
- Знаешь, лучше бы я весь день по лесу моталась, чем этих малолетних… лэри пасти, - Тай произнесла слово «лэри» с таким чувством, что сразу стало ясно - что-то случилось.- Представляешь, эти девицы и Олаф, ну, тот паренек черно-белой раскраски, ухитрились отравиться. Синюшкой! Ну, съели-то немного, только пятнами покрылись. Синими! Лика назвала это аллергией, вырастила какую-то травку и всех вылечила, – добавила Тай. - Меня чуть Хозяин не схватил от волнения!
- А они, что, не знают, что синюшку только после морозов есть можно? - удивилась снегура. - Из нее весь яд уходит, и уж тогда, - она мечтательно прикрыла глаза. - Пироги - просто объедение.
-Да откуда девушке из Демо об этом знать? В пансионе для благородных девиц этому не учат, - Тай махнула рукой, золотистые ногти сверкнули в свете лампы.- Хорошо, хоть всего пару ягод кинула, пока Олаф отвернулся, - улыбнулась и добавила. - А пироги - и правда вкусные, только язык все равно от них синий!
Отливающиеся золотом ногти о чем-то смутно напомнили Клисе, но она отвлеклась на разговор и забыла мелькнувший в памяти образ.
- Лика, правда, после волшбы обессилела, - рассказывала дальше проводница. - Вот, пошла в малинник ягод поесть, они солнцем напоены, может, помогут. И Козявочка там: пыжики малиновые - тоже существа волшебные...
-Настоящий пыжик? А я думала, что малиновых пыжиков не бывает, что это - сказки, как красноглазая ведьма Ё, которой меня пугали в детстве, - снегура даже приподнялась на локте и тут же поморщилась от боли.
-Ты бы не дергалась. Ноге покой нужен, быстрее заживет, - Тай укоризненно посмотрела на девушку.
- Да, ну, - Клиса мотнула головой, - уже почти все зажило, только чешется сильно.
- Значит, ведьма Ё, которая ест детей? А разве тебя не учили, что ее можно легко прогнать криком "Ё-моё"? - Проводница и Клиса рассмеялись. - А нас с братом, когда мы постарше стали, еще и черным зеркалом пугали. Только, в отличие от ведьмы, оно и, правда, существовало... Хотя это - и не зеркало вовсе. А пыжики здесь в Пристенках на самом деле живут, - сменила тему Тай, - Только их мало осталось, они тепло любят и в горы не лезут. У вас там и малина, небось, не растет.
- Растет у нас малина - в низинках, там, где от ветра защита есть. Только мало ее и мелкая совсем, холодно малине у нас, но ягоды есть. Мы с мамой собирали их, сушили... И листья сушили, чтобы зимой в узвар класть. - Клиса вздохнула, вспомнив домашние посиделки
-Да какая у вас малина, мелкота, одно название! - Тай махнула рукой.
- Ну и что, что мелкая, - оскорбилась за родную малину Клиса, - все равно вкусная. А вот пыжиков в ней нет. А с ним можно познакомиться? Он - ручной?
- Во-первых, это - она, и зовут ее Козявочка, - проводница слегка нахмурилась. - А ты сама - ручная или дикая? А то вдруг Козявочка про тебя спросит?.
-Ой! - Клиса опустила глаза в смущении, - извини, я не поняла, что она разумная.
Тай фыркнула.
-Так что, наверное, я - дикая, раз сразу не поняла...
-Дикая, но симпатичная,- рассмеялась проводница,- и поддаешься обучению. Познакомиться можно, конечно, но это завтра утром. Позовем ее в гости на пироги, она их очень любит. А сегодня поздно уже. Смотри, совсем стемнело. Пойду-ка я заварю тебе травы, и Алису спать загоню. – Тай прикрыла окно, из которого тянуло ночной свежестью. - Сейчас матрас себе постелю.
Без видимых усилий Тай подняла кресло и переставила его в угол, освобождая место. На крыльце послышались легкие шаги, и в комнату вбежала Алиса. Она улыбнулась снегуре.
-Я сегодня такого натворила…
Дальше Тай не стала слушать, она шла на кухню и думала: "Хорошо, что этот день уже закончился. Опекать подростков - дело хлопотное и неблагодарное, уж это я знаю. Надеюсь, завтра будет спокойней, а с утра - сбегаю поохочусь. Как раз летяги на крыло встали..."
Женщина шла и не слышала, как хохотали лесные духи. Надеяться может каждый!

0

103

Дан широко раскинул руки. Морозный воздух обжигал кожу, впивался сотнями маленьких иголочек, заставляя быстрее бежать кровь. Или это бежали по коже мурашки?
Дан рассмеялся – здесь, на вершине горы, по колено в снегу, он был абсолютно свободен. Казалось – еще немного ветра – и он полетит, сила окутывала его, заполняла, словно уносила за собой…
Еще раз глубоко вздохнув, он с сожалением открыл глаза.
Пора возвращаться.
Сюда, на вершину Леи, одной из высочайших гор Плуто, Дан выбирался нечасто. Хотя и сам себе не мог объяснить почему. Или не хотел? Слишком трудно было уходить отсюда, от этой потрясающей высоты и пьянящего чувства свободы, почти полета над миром….
В одно из первых путешествий, изучая воздушные высокогорные потоки, он пришел сюда, и влюбился в эту гору. Даже была мысль построить хижину и остаться здесь…
Сколько глупостей приходит в голову в юности...
Дан усмехнулся, застегнул куртку, с сожалением огляделся и легко, как всегда на этой вершине, создал телепорт.
В Пристенках уже стемнело. Призывно манил костер, разожженный его нечаянными спутниками, и были слышны голоса.
- Ты уверен, что с твоим другом ничего не случилось? - допытывался рыжий Верт. - Я обошел все вокруг, его нигде нету.
- Если его нет здесь, значит, он где-то в другом месте, - философски ответил Кактус, догрызая яблоко. – Вернется. Я же тут, с вами.
- Мэстрэ сказал, что ему надо набраться сил, - кивнул Лэм. – По идее, он должен скоро вернуться.
- Уже вернулся, - Дан стремительно вышел из-за деревьев.
- Ой, снег, - Астра широко раскрыла глаза, глядя на капюшон куртки мага, – летом - снег...
- Опят по горам лазил? – нахмурился хомяк. – Вот простынешь, будешь знать...
- Не простыну, - Дан улыбнулся, стараясь не рассмеяться. Радость переполняла его, как всегда после Леи. - Я все-таки маг или где?
- Ты был в горах? - рыжий парень широко открыл глаза и весь подался вперед. - Прямо на вершине? Так быстро? Как же ты туда попал?
- Телепортом, конечно - важно ответил хомяк. – Он же маг!
- Путешествовать телепортом очень быстро, - кивнул Дан. - Надо только знать координаты.
- Координаты? - Верт, казалось, пробовал на вкус незнакомое слово. - Это как?
- Нужно знать пространственные ориентиры точки, куда ты хочешь попасть, – Дан присел к костру, протянул к огню руки, наслаждаясь теплом. Вот сейчас, немного придя в себя, он почувствовал, как замерз.
- Значит, куда угодно телепортироваться нельзя? - переспросил парень. – Жаль…А если полететь? Ведь для полета эти координаты не нужны, лети себе, куда глаза глядят!
- Полететь, - ухмыльнулся маг, тяжело вздохнул, взял палку, и осторожно начал ворошить дрова. – Полететь, конечно, можно. В принципе есть методика, когда воздух уплотняется и держит тебя. Если упадешь в пропасть – не разобьешься.. А вот полететь и в нужном направлении… Одной магии для этого недостаточно.
На лице парня застыло выражение полного разочарования в жизни.
- Значит... - медленно произнес он упавшим голосом, - значит, даже маги не умеют летать...
- Ну, началось, - развел лапами хомяк. – Теперь до утра будет рассказывать теорию воздухоплавания. Задели больную тему. Вы как хотите, а я спать. Все равно есть больше нечего…
- Маги много чего не умеют, - Дан пристально посмотрел на рыжего собеседника. – Еще лет триста назад они не умели и телепортироваться… а двадцать лет назад теория об уплотнении воздуха была осмеяна как несостоятельная. Но человек тем и отличается от зверя, что он умеет учиться…
- Учиться-то умеет, но придумывать новое иногда больно, а с этими полетами - еще и опасно, - улыбнулся Верт и чуть покраснел.
- Жизнь - вообще штука опасная, улыбнулся Дан. – Но если не рисковать – то точно ничему не научишься... А ты учился летать с дерева или сразу с горы?
Верт покраснел еще больше:
- С обрыва над озером.
- И как? – маг с любопытством смотрел на собеседника.
- Пока живой, но скорее чудом, - парень улыбнулся, припомнив подробности своего полета, - упал почти сразу, но почему-то не в родное озеро, а вот в эти дремучие леса, и притом оказался у самой земли, так что почти и не ушибся.
- Сам оказался? – удивился Дан. – То есть, ты мгновенно пролетел большое расстояние?
- Да какой там! Не мог я пролететь никуда, у меня крыло порвалось и треснуло сразу! Это кто-то, видать, мне телепорт открыл, какой-то маг невидимый. Смеялся еще над ухом, а как я ни смотрел, никого не увидел.
- Невидимый маг? – удивился Дан. – Не знаю я летающих невидимых магов. А открыть телепорт в воздухе...
И он снова задумался, вороша уже прогоревшие дрова.
- Ну я-то и подавно не знаю. Но подшутил он надо мной знатно, ничего не скажешь. Так что ничего путного из моей затеи не вышло, - вздохнул рыжий. - Но зато с вами познакомился, и с Астрой, и с Клисой...
- Да, знакомство с нами – это твоя большая удача, - задремавший в тепле Тусик проснулся, оглядел задумавшегося Дана, свернувшуюся в клубочек возле костра Астру, внимательно слушавшего разговор Лэма и утвердительно кивнул головой. – Такие компании на дороге не валяются.
- Ну, отрицательный опыт - это тоже опыт, - очнулся от своих раздумий Дан. – Зато теперь ты знаешь, как делать не надо. А вообще, конечно, эксперименту должен предшествовать расчет. Вот, говорят, в Демо гранты изобрели двигатели на пару, - маг внимательно посмотрел на Лэма, - то есть для движения вперед не нужна тягловая сила…
- Ну, так это вперед, по земле, - кивнул Верт. – А летать…
- А вот это уже непринципиально, - оживился Дан. – Смотри, если существует способ механического движения вперед, то уже не суть важно, по какой поверхности – по земле, по воде или по воздуху...
- Но как этот двигатель поднять в воздух? Он же тяжелый! - глаза Верта так и горели азартом экспериментатора.
- Для начала, хорошо бы понять принцип работы этого двигателя, как он действует, какие силы использует. И как. Может, его можно сделать маленьким, не больше человека. Или легким… Но для этого ученые и маги должны делиться знаниями. А пока между нами Стена, - Дан тяжело вздохнул и глаза его погасли, – и квоты на въезд…Ладно, что-то мы не о том. Лететь в Обменник мы все равно не станем. Мы туда придем тихо, пешком. А идти далеко, так что давайте спать укладываться.
- Вот это правильно, - оживился Тусик. – Ставь перед собой реальные цели. А то полеты, хижины в горах…. Завтра у нас по плану - Обменник. А полеты во сне и наяву – это отложим на потом.
- Угу, - мрачно кивнул Дан. – Мечты мы оставим на потом. Когда на них будет время….
- Ну, посещение Лаборато – это не такая сложная проблема, - осторожно вмешался Лэм. – Принципы работы парового двигателя - не самая большая тайна Демо.
- А я ни разу не был в Лаборато! - Верт повернулся к Лэму. - Грант Лэм, а вы изучаете паровые двигатели? Вы нам расскажете?
- Ну, это не моя специализация, я – все-таки этнограф, - Лэм с грустной улыбкой взглянул в чистые голубые глаза, глядящие на него с надеждой, - но у меня есть возможность свести вас с учеными, которые непосредственно занимаются разработкой и усовершенствованием паровых двигателей…
- Но для этого надо попасть в Лаборато, - разочарованно вздохнул Верт, но тут же вновь оживился. - Зато уж когда попадем, мы точно все узнаем про эти двигатели!
- Ну, для начала хорошо бы все-таки попасть в Обменник, - осторожно напомнил Лэм о цели путешествия. – Мэстрэ прав, путь предстоит неблизкий, давайте укладываться… Вон наша юная проводница уже давно спит…
Верт взглянул на заснувшую на земле Астру.
Девчонка сладко сопела и выглядела совсем беззащитной. Верт хотел было устроиться поближе к ней, но отчего-то застеснялся и лег так, чтобы только украдкой на нее посматривать - так, на всякий случай, вдруг кто обидеть захочет...
Сон обволакивал незаметно и неотвратимо, словно туман, и сквозь его пелену Верт с трудом различал то полыхающую, как костер, шевелюру Астры, то напряженную фигуру мага, сидящего у огня...

0

104

Велик Заповедный лес. Шестые сутки Хозяин обходил свои владения по самой границе. Конечно, он мог легко пересечь весь лес за полдня, но сейчас ему требовалось найти следы негодяя, похитившего футляр, а для этого двигаться надо медленно, заглядывая чуть ли не под каждый куст. Конечно, он расспросил лесную мелкоту, но, вот что удивительно, никто ничего не видел и не слышал! Словно вся мелкая нечисть в один миг уснула нарочно, чтобы пропустить преступника. Хотя, собственно, почему «словно»? Форест был почти уверен, что негодяй каким-то образом специально усыпил лесных обитателей.
Значит, непрост вор, ой, как непрост! Значит, и искать его надо самому. За шесть дней гнев его немного поутих, но ни забывать, ни, тем более, прощать обиду Форест не собирался, а потому ярость свою пока спрятал в дальнюю норку своей души, чтобы достать, как только найдет вора. И уж тогда….
Вот и в эту ночь Форест шел, внимательно приглядываясь и принюхиваясь, стараясь обнаружить хоть какой-то след. Вдруг он остановился – пахло человеками! Он принюхался, пытаясь разобраться. Точно, четыре человека, причем, мало того – в вохдухе ощутимо пахло магией, словно вокруг этих человеков всю дорогу носились вирды! Форест, пофыркивая, словно гигантский ёж, устремился по следу, но, не пройдя и сотни шагов, вдруг врезался в невидимую воздушную преграду.
- Это что еще за новость? – пробурчал он и принялся обходить нежданную помеху, касаясь ее одной рукой. Преграда оказалась круглой – хозяин вновь вышел к тому же следу. Тогда он тонко, еле слышно свистнул, и перед его лицом тотчас зависла небольшая летучая мышь. Форест отдал короткий приказ, и летунья поднялась в воздух. Взлетев над преградой, она несколько раз пискнула, проверяя, свободен ли путь, и вернулась к хозяину. Инстинкты говорили ей, что вниз лететь нельзя, что преграда хоть и не очень высока, но полностью замкнута сверху. Форест нахмурился.
- Да чтоб им засуха, вирдам этим! – выругался он, поняв, с чем имеет дело. – Все назло делают, поганцы крылатые! Куполов своих понаставят в лесу, не пройти!
Он присел на мох передохнуть и стал думать.
«С одной стороны, возле купола заканчиваются человечьи следы, и что там за люди - совершено непонятно. Неужто заставили вирдов себе купол сделать? Ага, поди, заставь этих вирдов, коли они ничего не боятся – улетели себе в небо, и ищи их свищи. А значит, если и помогали они, то по своей воле. А вирды, конечно, хоть и все назло Хозяину делают, но откровенным негодяям помогать бы точно не стали. Да и не пахнет тут футляром, и около дуба другой запах был. Но проследить за этими надо бы, выйдут же они когда-нибудь из-под купола».
Рассудив так, Форест растолкал мирно спавшего под кустом хрущика.
- Вставай, пенек ушастый, дело есть.
Сучковатый, но еще не пустивший корни молодой хрущ испуганно выскочил из-под куста и прижал большие, похожие на куски коры, уши.
- Я здесь, Хозяин, я слушаю, какие будут повеления? - пролепетал он, часто-часто моргая своими круглыми зелеными глазенками. Что поделать, в темноте хрущи видят плохо.
- Видишь купол?
- Купол? Да, я... а где?
Хозяин только за голову схватился. Вот же, пенек слепой! Он взял хрущика за ухо, подтащил к преграде и буквально ткнул его носом.
- Вот здесь. Купол. Воздушный. Понятно?
- Да-да, понятно-понятно, - испуганно закивал хрущ.
- Так вот. Под куполом сидят человеки. Знаешь таких? Высокие, двуногие, делают тряпки из растений и шерсти и в них заворачиваются, потому что своя шерсть не растет. Понятно?
- Да-да, - снова кивнул малыш.
- Вот сиди здесь и смотри. Как только человеки из купола выйдут, сразу дай мне знать. Все понял?
- Понял, все понял, - всхлипнул хрущик и стал изо всех сил растирать отпущенное, наконец, ухо.
А Форест отправился дальше, и уже отойдя на приличное расстояние от купола, вдруг подумал:
"А что если купол - это как сачок, как ловушка, куда вирды поймали человеков? Кто их разберет, вирдов этих, может, они так мстят человекам за пойманных бабочек?"
Мысль была настолько неожиданной, что Форест остановился. А что, если они так же поймают вора, будут сами ему мстить, а он, Форест, так и останется ни с чем?
Ну уж нет, такой несправедливости допустить нельзя! Что бы ни возомнили о себе эти крылатые пакостники, а вора он найдет и накажет. Сам!

0

105

- Вставай! – Астра потрясла Верта за плечо. – Нам пора выходить!
Парень поспешно вскочил и сонно осмотрелся по сторонам, окинув взглядом потухший костер, темное ночное небо, еще не тронутое первыми лучами рассвета. Взлохмаченный, со слипающимися глазами, он выглядел довольно забавно. Астра смерила его презрительным взглядом и насмешливо хмыкнула. Вот же соня! Нечего было полночи болтать о полетах – может, выспался бы. А она разве виновата в его глупости?
Под ее взглядом Верт быстро взял себя в руки и принялся убирать лежак. Астра сочла результат удовлетворительным и перешла к Дану. Тот заворочался, из-под полы его куртки вылез хомяк и возмущенно швырнул в девушку скорлупой от ореха.
- Ты что, совсем того? Ночь на дворе, все устали и хотят спать! И я не позволю тебе будить Дана, пока он как следует не отдохнет! – Тусик возмущенно упер пухлые лапки в не менее пухлые бока. Девушка подумала с усмешкой, что под такие громкие вопли магу вряд ли удастся выспаться.
В подтверждение этой мысли Дан открыл глаза. Маг встряхнул головой, медленно сел, переглянулся с Лэмом, который в этот момент тоже оторвал голову от лежака, и душераздирающе зевнул. На лицах обоих было написано недоумение по поводу столь ранней побудки, но ни один из них не стал возмущаться и задавать вопросы. Это Астру вполне устраивало. У них не было времени на совещания.
Конечно, можно было предупредить своих спутников заранее, но девушка намеренно не сделала этого. Что с них взять? Все равно ведь не поймут, почему она так боится, почему от одной мысли, что их поймают до того, как она успеет переговорить с дядюшкой Ри, ее начинает трясти крупной дрожью?
- Астра, зачем ты подняла нас в такую рань? – все же решил внести ясность Верт, потирая глаза кулаком, как будто это поможет проснуться.
- И вовсе не рань, - нервно возразила она. – Уже начало пятого, и мы опаздываем. Так что шевелитесь, нам пора. Позавтракаем на ходу. Или подождем с этим до Обменника. До него еще часа три пути. Если не будете тащиться, как сонные мухи, может, и меньше.
И девушка начала деловито затаптывать и забрасывать землей кострище и другие следы их пребывания на поляне.
- Ну что ж, пора – значит, пора! – подытожил Дан, сворачивая одеяло. Лэм что-то пробурчал под нос, однако последовал примеру мага.
Уже через полчаса вся компания быстрым шагом двигалась на запад. Непривычно серьезная Астра почти не отвечала на вопросы и то и дело убегала вперед. Но, время от времени, оглядывалась на все еще сонных спутников и неохотно замедляла шаг.
Мужчины шли за ней, зевая на ходу и вяло переговариваясь. При слабом свете зарождающегося рассвета они так и норовили споткнуться о каждый корень и зацепиться за каждую ветку. Дан, правда, хотел зажечь маленькую шаровую молнию, но Астра не позволила. Как дети малые – совсем не понимают, что в этих лесах им не очень рады, поэтому особо светиться всякими там молниями – не слишком разумная идея. И вообще – сейчас она тут главная, и ей лучше знать!
Девушка внезапно почувствовала себя умудренной опытом воспитательницей, которой приходится возиться с малыми детишками. Живое воображение тут же изобразило ее саму в чепчике с рюшами, пышной юбке и, почему-то, с черными редкими усиками над верхней губой, как у лэри Пэгги – старой грымзы, преподававшей хорошие манеры. А ее спутники в коротких шортиках на лямках держались за руки, слушались ее беспрекословно и кивали головами, как сувенирные болванчики Санта-Болты. Картинка получилась настолько забавной, что Астра фыркнула, закрыв рот ладошкой, и обернулась проверить, не заметил ли кто. Ну, не объяснять же им, что такого смешного она находит в сложившейся ситуации?
- Астра, ну куда ты так летишь? – не выдержал Верт, когда очередная ветка хлестнула его по лицу.
Воровка даже не обернулась и не сбавила шага, но на вопрос все же ответила.
- Нужно попасть в Обменник, пока все местные мирно дрыхнут, иначе нам организуют пышные похороны в ближайшей канаве и надгробие в виде булыжника. В Обменнике не любят чужаков. Особенно таких подозрительных чужаков, как вы, - добавила она насмешливо. - Тем более что за вас и поручиться-то некому. Кроме меня… а я, увы - не такой уж большой авторитет.
- Я не думаю, что все так страшно, как ты говоришь, - с улыбкой возразил Дан. – В конце концов, туда ведь приходят клиенты, скупщики, просто новички в вашей… хм… профессии. Не станут же они убивать всех подряд – так дела не делаются.
Астра закатила глаза и еле удержалась от того, чтобы не высказать магу все, что она думала по этому поводу. А в силу плохого настроения думала она немало. Видали вы когда-нибудь такого самоуверенного типа? Ни разу не был в Обменнике, до вчерашнего дня даже не слышал о нем, а все туда же – будет ее учить, как себя вести, и рассказывать, какие там порядки!
- Когда я первый раз попала туда, то уже имела определенную репутацию и славу в Пристенках, но это не сыграло никакой роли. Я вбила себе в голову те же глупости, которыми сейчас нас кормите вы – что я достаточно крутая, что мне там будут чуть ли не в ножки кланяться, что уж со мной-то там обязательно захотят иметь дело…, - девушка замолчала. Вспоминать свою глупость и неприятности, которые за ней последовали, не особо хотелось. Кто же добровольно признает, что он вел себя, как круглый дурак… вернее, дура?
- И что же случилось? – полюбопытствовал Лэм, когда стало понятно, что Астра не намерена продолжать. – Вы не собираетесь осчастливить нас завершением вашего поучительного рассказа?
- Случилось то, что всегда случается с самоуверенными идиотами, - процедила воровка сквозь зубы. - И если бы не один человек, заступившийся за меня… в худшем случае я бы сейчас работала в заведении крошки Лулу, причем на общественных началах…
- А в лучшем? – спросил Верт, которому от этой истории стало как-то не по себе. Но не может же все быть настолько плохо!
Девушка вздохнула и хмуро взглянула на рыжего исподлобья. Неужели сам не понимает? Неужели ему все нужно объяснять на пальцах?
- В лучшем… в лучшем случае я бы познакомилась с великим Санта-Болтой, если он, конечно, есть… Мы бы мило сидели на Стене и болтали ногами, разглядывая копошащихся внизу людишек и бросая им на голову священные кирпичи…
- Так вот откуда в Стене дыры, через которые шастают контрабандисты, - съязвил Лэм, и Астра даже почувствовала благодарность за эту попытку разрядить обстановку. В другой раз она бы с удовольствием подхватила тему, не преминув устроить очередной обмен любезностями. Но сейчас ей как-то совсем не хотелось препираться.
Чем ближе они подходили к Обменнику, тем отчетливее билась в голове мысль, какую чудовищную ошибку она совершила, потащив сюда этих…Нет, нужно успокоиться! Если очень постараться, призвать на выручку все свои таланты, все еще получится…
Как-то незаметно ее нервозность и угрюмость заразила всех, поэтому дальше путь проходил в напряженной тишине. Только хомяк спокойно посапывал в капюшоне. По его довольной мордочке легко можно было понять, что ему снилась еда.
Возле самого Обменника Астра свернула с тропы. Вести такую приметную компанию по прямой было бы верхом глупости. Да их тут же остановят и спросят, какого шмыся им тут понадобилась. И что отвечать? Что проходили мимо и решили зайти? Очень убедительно, а главное – правдоподобно!
Нетушки, она не настолько выжила из ума. Или настолько? Ведь ввязалась же она в эту авантюру. Более того – сама же ее и предложила! Ну, не убили бы ее порядочники, ведь правда? А здесь могут прихлопнуть запросто – никто и не заметит!
Стоп! Хватит паниковать! В конце концов, последние два года жизни тоже не были особо сахарными – и ничего. Она сильная, она сможет. Уже не раз смогла, и сейчас тоже выкрутится… просто обязана! Ведь удача на ее стороне… была… до того, как она попалась этим…
Астра бросила неприязненный взгляд назад на продиравшихся сквозь кусты мужчин. Что ж они так шумят? Неужели нельзя как-то потише? С такими темпами проще было пройти по центральной улице с фанфарами и красно-белыми мишенями на спинах! На посту наверняка услышали. Интересно, кто сегодня дежурит?
Ух ты! Вот это удача! Вейлер! Да мимо этого отряд дружинников проскачет, он и не заметит! А если заметит, будет до следующего утра думать, должен ли он об этом кому-нибудь сообщить… Правда, где-то поблизости должен быть его напарник – дозоры всегда по двое выставляют. Но пока Вейлер один – стоит этим воспользоваться. Ладно, начинаем отвлекающий маневр.
- Слушайте внимательно, от этого зависит ваша жизнь, - драматичным шепотом начала она инструктаж. – Видите того типа с ружьем на посту? Нам крупно повезло, я его хорошо знаю и смогу отвлечь. Ваша задача - в это время незаметно проскользнуть мимо и спрятаться… где найдете. Конечно, уже светло, и это минус, но что поделать… Благо, активная жизнь в Обменнике начинается ближе к полудню… Я пройду открыто у всех на виду и потом спрячу вас в надежном месте.
-Опять прятаться и скрываться! – пробормотал Лэм.
Вместо ответа Астра молча развернулась и скорым шагом пошла обратно. Если бы она вывалилась на тропу из кустов – это выглядело бы как-то странно. А слишком привлекать внимание не в ее интересах…
- Какие люди! – расцвел Вейлер, едва Астра показалась на тропе. – Санта-Болта решил сжалиться надо мной и послал мне в подарок симпатичный цветочек!
- Отвали, Вей, я тороплюсь! – отрезала девушка, пытаясь обойти постового.
Как она и ожидала, парень тут же преградил ей путь. Это был самый лучший способ привлечь его внимание. Уроды, вроде Вейлера, почему-то всегда считают себя бесценным подарком для любой женщины, поэтому больше всего не переносят равнодушия.
Астра с неприязнью отметила противную улыбочку и похотливый взгляд – все как всегда. В другой раз она бы нашла способ отделаться от него поскорее, но сейчас перед ней стояла другая задача…
- И куда это так торопится наша Астрочка? – Вейлер придвинулся ближе, поворачиваясь спиной ко входу в ущелье.
Краем глаза Астра заметила три тени, бесшумно скользящие в неверном утреннем свете. Стараясь не коситься на них слишком часто, чтобы потом не врать про внезапно развившееся косоглазие, девушка напряженно молчала и совсем не учла один момент. Вей, вследствие врожденного идиотизма, принял ее молчание за предложение продолжить беседу.
- Чего молчишь? Не хочешь пообщаться со своим добрым другом Вейлером? Может, брезгуешь? Может, привыкла, чтоб тебя осыпали подарками и пели серенады? Я ведь человек простой, церемониям не обучен, но ради тебя даже спеть могу! – и он действительно запел, вернее, заорал прокуренным голосом так, что мирно спавший Обменник просто не мог не проснуться.
Зачем, красотка,
зачем, красотка,
зачем, красотка, ты не выбрала меня?
Астра стиснула зубы. Яйца Санта-Болты! Да они ей теперь не то, что свободу - золотой запас «Демо-Банка» должны! Вовек не расплатятся! Ну, быстрее же! Сколько можно копаться? Она же сейчас не выдержит, пошлет Вейлера в общепринятом направлении, он обернется и…
Темные фигуры скрылись в ущелье, и Астра вздохнула с облегчением. Оставалось надеяться, что им хватит ума затаиться под каким-нибудь забором до ее прихода. Теперь только избавиться от этого любвеобильного певца – и дело в шляпе.
Но не успела девушка открыть рот, чтобы высказать постовому все припасенные в течение его выступления слова, как ее опередили. Из небольшой, хорошо замаскированной сторожки выскочил напарник Вейлера, высокий немолодой мужчина смутно знакомой наружности. Астра не помнила его имени, но какая, в сущности, разница?
- Вей, ты что, охренел? Да я тебе, дятлу, за твои вопли глаз на…, - мужчина увидел Астру, осекся и спросил уже спокойнее: – Ты чего орешь, как недорезанный? И чего барышню не пускаешь?
- А это он мне серенаду спеть решил, - Астра выдавила усмешку. - Говорит, пока не послушаешь, не пущу. Весь город, небось, перебудил, а некоторые дядюшки по утрам очень чутко спят, как я слышала... Да и кому понравится, что его разбудили ни свет, ни заря?.. Ну, я пойду. Не могу же я весь день тут с вами торчать…
И она гордо прошествовала мимо застывших мужчин, гадая про себя, где теперь искать остальных. Воспитанная в тяжелых тренировках вредность мурчала от удовольствия, что теперь этому придурку Вею точно достанется по первое число.
Она так увлеклась, представляя эту радостную картинку, что чуть не вскрикнула от неожиданности, когда ее схватили за руку и втащили в какой-то кустарник. Выдернув руку из захвата, девушка недовольно воззрилась на непривычно серьезного Дана. И чего он? Только недавно рассказывал, какое дружелюбное место – Обменник, а сейчас, когда все уже начало получатся – вдруг скис… И Лэм - тоже какой-то угрюмый.…
Астра перевела взгляд на Верта и вдруг все поняла. Этот лопух снова собрался ее защищать! Нашел время! Чуть все не испортил! Вон, глаза до сих пор горят – и куда только сонливость делась? Небось, старшие мужчины минуту назад еле удержали его от стремления дать идиоту-охраннику в глаз или еще в какую ненужную часть тела. Да что ж его так тянет в бой за честь невинной девы?
- Ой, расслабься, герой, - насмешливо хмыкнула невинная дева, хлопая Верта по плечу. – Не надо меня защищать. Я умею за себя постоять без посторонней помощи. Если бы я после каждой подобной сцены падала в обморок, меня бы давно на свете не было. Просто имей в виду… вы все имейте: здесь каждый человек – ваш враг, и относиться к нему нужно соответствующе. Будьте начеку, и все будет хорошо!
С этими словами она нырнула в просвет между ветками и уверенно пошла под самой стенкой ущелья в сторону виднеющихся невысоких строений. Местные жители еще спали, только кое-где попадались редкие прохожие, нашествие которых приходилось пережидать за заборами и помойками.
Девушке казалось, что они крадутся вот так уже целую вечность! А ведь она считала Обменник небольшим городком! И чего этим людям не спится в такую рань? Бродят тут, других пугают! Если она после этого путешествия станет нервно-припадочной – ее это ни капли не удивит, вот, ни капельки! Только пусть тогда эти ей до конца дней выплачивают пенсию по потере трудоспособности…
Когда, наконец, впереди показалась дверь склада, где Астра обычно хранила свой нехитрый скарб, ей захотелось кричать от радости. Это вполне надежное место, чтобы перекантоваться пару часов. И сам склад, и сундуки, хранящиеся там, были заколдованы от воров – открыть их мог только владелец специальным заговоренным ключом. Даже в этой неспокойной среде подобная мера предосторожности срабатывала отлично – не потому, что воры не пытались подобрать заговоренные отмычки – пытались и не раз. Просто владелец складов был человеком основательным и очень не любил, когда ему портили репутацию. Каждое ограбление он принимал слишком близко к сердцу, поэтому каждый, решившийся его ограбить, впоследствии сильно раскаивался в содеянном. Зато сейчас эти склады были самым надежным местом для хранения ценных вещей, а значит и разношерстную компанию из мага, хомяка, этнографа и рыжего защитника девиц здесь тоже можно хранить.
Заперев дверь, Астра с облегчением опустилась на ближайший сундук. Конечно, есть вероятность, что кто-то из владельцев имеющегося в сундуках скарба захочет прийти за своими вещами, но более безопасного места в Обменнике она придумать не смогла. Ладно, кто не рискует, тот не пьет огневку. А сейчас бы не помешало для снятия стресса… Ну, и что, что с утра!
Девушка тряхнула головой, отгоняя глупые мысли. Они на деле, а на деле пьют только полные идиоты и самоубийцы. И вообще, чего это она расселась? Работать пора!
- Сидите здесь, никуда не выходите и вообще ведите себя тихо! – скомандовала она, с удовольствием отмечая, что больше никто не оспаривает ее слова. - А я пойду на разведку, и попробую добиться аудиенции у местного начальства… И можете завтракать без меня, у меня нет аппетита…
На слове «завтракать» тишину склада нарушило энергичное сопение, и на плече у Дана показался мирно проспавший все самое интересное Кактус.
- Вот и правильно, вот и иди! – закивал он, глядя на Астру без особой симпатии и дергая хозяина за ремень сумки. – А ты давай, доставай припасы. Только не говори мне, что забыл орехи!
Астра сокрушенно покачала головой. Какая может быть тишина, если с ними Тусик? Хомяк молчит, только когда ест. Но хватит ли у них еды, чтобы угомонить его на несколько часов?
И тут на помощь пришел Дан, который, к счастью, понимал больше своего фамилиара.
- Кактус, я тебя очень прошу - даже если тебе кажется, что ситуация требует твоего вмешательства, все равно не вылезай и не начинай комментировать. Ты все выскажешь потом, когда мы выйдем из Обменника.
- Ты никогда не прислушиваешься к моим словам…, - насупился хомяк, трагично сцепляя лапки на груди.
- Я прислушиваюсь, - возразил маг, - но совершенно не хочу, чтобы к ним прислушивались все жители этого славного города, в который Астра так боялась идти… мало ли что. Может, они никогда не видели говорящих хомяков. Может, им покажется, что ты не прав…
Тусик надулся и полез обратно в капюшон, с трудом волоча с собой бутерброд с сыром.
- Ладно, я буду слеп и глух, и вообще сделаю вид, что я не хомяк, а бабочка… Молчаливая бабочка на твоем плече... но это не значит, что я не буду иметь своего мнения..
- Имей. Но путь это будет очень молчаливое мнение…, - спокойно согласился Дан и кивнул Астре. – Иди, мы тут не пропадем.

0

106

Сейчас, когда уже не нужно было красться на цыпочках и передвигаться короткими перебежками, девушка чувствовала себя гораздо увереннее. Можно спокойно идти по улице, здороваться со знакомыми, узнавать новости, огрызаться на подначки и шуточки мающегося похмельем мужского населения Обменника. То есть, вести себя так, как всегда. Наконец, хоть что-то привычное после бурных событий последних дней. И пусть это не курорт на водах, но все равно как-то… успокаивало…
Стащив яблоко из продуктовой лавки, Астра обтерла его рукавом и вгрызлась в сочную мякоть. Ну и что, что сама отказалась от завтрака? Просто украсть что-то прямо под носом у старухи Патиссон, самой противной торговки в Обменнике – это само по себе удовольствие. Да и к тому же, яблоко-то очень даже ничего!
Астра хмыкнула. Надо же, до чего одно простое яблоко способствует душевному спокойствию. И вроде бы уже не так страшно, и будущее не кажется таким беспросветным, и план дальнейших действий вырисовывается сам собой… К тому же, думается с полным ртом как-то веселее…
Странно, как это вреднючий хомяк Дана до сих пор не стал величайшим философом современности – жует ведь постоянно! Перед мысленным взором тут же встала забавная картинка – Тусик сидит на какой-то тумбе, уложив нахмуренный лоб на пухленький кулачок, и сосредоточенно смотрит на надкусанное яблоко. Подкинуть, что ли, эту идею старухе Патиссон? Лучшая реклама для ее товара!
Рассмеявшись про себя, девушка вышла на пустую Базарную площадь. Каждую последнюю седьмицу месяца здесь случалось сущее столпотворение под названием Базар. Помимо постоянно действующих лавок на площади выставляли длинные ряды столов, быстро заполняемые различным хламом, где сотни торговцев расхваливали свои товары. Астра просто обожала это мероприятие: от разнообразия и выбора глаза так и норовили разбежаться в разные стороны, а на затылке просился наружу еще и третий глаз. Но больше всего ей нравился сам процесс покупок. Даже за самую ненужную вещь здесь принято было торговаться до хрипоты. Отказ поторговаться воспринимался продавцом как величайшее оскорбление. От взаимных попыток облапошить друг друга можно было получить ни с чем несравнимое удовольствие. Да и кто же упустит такой шанс купить по дешевке действительно ценную вещь или сбагрить подороже какую-нибудь рухлядь?
«Даже жаль, что сегодня не Базарный день, - подумала девушка. – Затеряться в базарной толпе даже с троицей не самых незаметных типов было бы проще… Но чего нет, того нет. Придумаем что-нибудь другое».
От нечего делать рассматривая выставленные в открывающихся лавках товары, Астра, не спеша, шла к ратуше. Конечно, для обычного деревянного дома довольно непрезентабельной наружности название было слишком громким. Но живущий в нем человек пользовался слишком большим авторитетом, чтобы хоть кто-то посмел заикнуться об этом вслух. Градоначальникам положено работать в ратушах, так как же еще можно назвать дом, в котором этот самый градоначальник изволит обитать и принимать посетителей?
«Вот только вряд ли у него уже начались приемные часы, - вздохнула Астра про себя, бросив печальный взгляд на светло-серое утреннее небо. – И то, что дядюшка Ри, по слухам, страдает бессонницей, вряд ли послужит достаточным оправданием, если я побеспокою его до завтрака… Может, попробовать договориться с Лýкой?»
Лýка – бессменный адъютант местного градоначальника - сидел на крыльце ратуши, забросив ноги на дощатые перила и уперев спинку стула в стену, и просматривал сегодняшнюю газету. Астра всегда поражалась, как в закрытый ото всех Обменник свежая пресса попадает раньше, чем в столицы и крупные города. Впрочем, Ри любит знать все обо всем, поэтому наверняка тратит на это немалые деньги.
Осторожно приблизившись к перилам, Астра почтительно застыла. Лука всегда относился к ней хорошо, но кто знает, как он воспримет ее сегодняшнюю просьбу…
- Ну, чего уставилась, девочка? – ворчливо отозвался адъютант и опустил газету. Хитрые молодые глаза весело взглянули на Астру, создавая странный контраст с морщинами у рта и вислыми усами. – Чуть дырку в газете не проглядела. А что я нашему дядюшке скажу, когда принесу ему дырявую газету, а?
Астра хмыкнула. Иногда ей казалось, что с Лукой вообще невозможно поговорить серьезно. Он то отшучивается, то смеется, и понять, что он думает на самом деле, просто невозможно. А ведь дело, с которым она пришла, было довольно щекотливым, и девочка просто не знала, с какой стороны к нему подойти. Конечно, он уже помог ей когда-то, по-крупному помог, но ведь это не значит, что должен помогать и впредь.
- Я смотрю, вы газету читаете, - решила начать она издалека. – Вот, думаю, подойду, поздороваюсь…
- Почитаешь тут, как же! – Лука с притворной досадой дернул себя за ус. – Дядюшка проснулся сегодня раньше обычного. Сейчас кофею попьет, отберет газету и пока от первой до последней строчки не изучит – хрен отдаст! Так я хоть одним глазом просмотреть хотел… Но ведь отвлекают малявки разные… Ладно, рассказывай, зачем пришла.
- Да я же говорю – просто мимо шла! – тут же открестилась Астра. Почему-то признаться в настоящей цели было страшновато. Ведь недаром у дядюшки Ри такая суровая репутация, и боится его весь Обменник тоже недаром. Вдруг ему не понравится, что она чужаков привела… Что с ними со всеми тогда будет?
С минуту Лука задумчиво рассматривал ее нарочито невозмутимое лицо и дрожащие пальцы, мнущие ремень сумки. Под этим изучающим взглядом Астре захотелось стать чем-то маленьким и незаметным, вроде мехоежика. К мехоежикам у местных авторитетов вряд ли есть какие-нибудь претензии…
Наконец мужчина утвердительно хмыкнул, аккуратно сложил газету, бросил ее на перила и поманил девушку за собой. На негнущихся ногах Астра перешагнула порог, чувствуя себя кроликом, которого заманили в лисью нору.
Внутреннее убранство ратуши тут же напомнило девочке лавку старьевщика. Тут, казалось, не было никакого порядка, и в то же время каждая вещь непостижимым образом была на своем месте. И старинное деревянное кресло-качалка, и новомодный сейф с кодовым замком, и цветистая ваза на каминной полке, и какая-то жуткая черно-зеленая картина на стене возле окна. Все вещи были разных стилей, разных возрастов и из разных стран, но вместе они создавали неповторимое ощущение уюта. Но больше всего Астру поразило количество книг – они были буквально везде. В шкафах, на полках, сложены в стопки на столах, тумбочках и просто на полу.
Сам хозяин дома в этот ранний час сидел за столом у окна, и в его руках тоже была книжка – тоненькая и, кажется, совсем новая. На столе перед ним стояла полная, явно забытая чашка кофе. Астра благоговейно вдохнула густой аромат. Кофе - редкий и дорогой напиток из зерен с островов Мадеин - самой Астре доводилось попробовать лишь пару раз. Вкус ей совершенно не понравился, но сам факт, что не всякий лэр может его себе позволить, вызывал уважение.
- Лука, ты только послушай, что пишут в этой книжонке, которую мне вчера притащил Янéс, - дядюшка Ри даже не повернул головы, чтобы посмотреть на вошедших. - «Криминальный кодекс для самых маленьких» - слыхал когда-нибудь более дурацкое название? «Книга издана по заказу Криминальной полиции Демо при содействии его величества Императора … Натаниэля I». Деньги им некуда девать, вот что я скажу! Но это еще цветочки. Содержание просто убийственное. Вот, послушай. Сказка «Уйдиночка» - ты ее знаешь, полностью читать не буду. А вот послесловие… «Доведение до самоубийства карается лишением свободы на срок от трех до пяти лет». Сказка «Королева снегуров»: похищение несовершеннолетнего – от шести до пятнадцати лет. И так вся книжка! Полный бред! Хотя почитать интересно… - добавил градоначальник и, послюнявив палец, перевернул страницу.
- Тебе все интересно, - недовольно проворчал Лука, - что классика, что бульварщина, что газетенки. Лишь бы было, что почитать. А работать когда будем? К тебе, между прочим, посетитель пришел…
И адъютант ненавязчиво подтолкнул Астру в спину. Дядюшка Ри поднял от книжки светлые, чуть подслеповатые глаза, и его безусое лицо расплылось в довольной кошачьей улыбке.
- Ну-ка, кто у нас тут? Астра по прозвищу Дикая. Почти десяток довольно удачных крупных краж, немалое количество более мелких дорожных, работаешь одна, следов на местах преступлений почти не оставляешь. В целом, начало карьеры можно назвать довольно удачным. Вскоре после кражи в одной из таверн Бэмца была замечена в компании каких-то подозрительных личностей, среди которых некий столичный хлыщ из Демо и известный маг-воздушник. Я правильно излагаю?
Во время этого монолога Астре стало казаться, что ее глаза уже вылезли из орбит, а челюсть закатилась под стоящий рядом шкаф. Нет, она слышала, что дядюшка Ри знает все, но чтобы до такой степени? Получается, что он уже давно в курсе всех ее дел с Даном и компанией. Тогда почему же не предпринял ничего? Почему не помешал ей привести их в Обменник? Или, наоборот, ждал, когда они сами зайдут в приготовленную ловушку? Все! Теперь их точно всех того… а потом прикопают за городом – и концы в воду!
- Ну, чего молчишь? Может, расскажешь, где же вы так долго возились? Я уж думал, что мою разведку разгонять пора. Ждал вас еще ко вчерашнему вечеру. Маги, как известно, умеют преодолевать расстояния куда быстрее обычного человека, верно? Ладно, чего тянуть, веди!
- К-куда? – дрожащим голосом уточнила Астра. Происходящее казалось дурным сном, и больше всего на свете ей хотелось проснуться в то утро, когда ей пришло в голову ограбить таверну Хизер. И переиграть все по-новому, чтобы никогда не было ни кражи, ни побега, ни сделки. – Куда вести?
- Туда, где спрятала своих новых друзей. Поговорить мне с ними надобно. Да и им со мной, насколько я могу судить. Или ты не за этим сюда пришла?
Астра кивнула. Что ей еще оставалось? Уже второй раз она недооценила опасность, таящуюся в Обменнике, только на этот раз расплачиваться она будет не одна. Прав был Лэм, когда опасался, что они шли в ловушку. Вот только в одном он ошибся – Астра сама об этом не знала.
Ноги стали ватными и не хотели идти, но ослушаться Ри Астра не посмела. Она смотрела, как он надевает сюртук, как одним глотком выпивает полчашки кофе, как сует в рот пухлую булочку и идет к двери. Девушка послушно поплелась за ним.
- Не бойся, - шепнул ей Лука, когда она проходила мимо. – Он не такой страшный, как кажется. Не съест он тебя. Да и остальных тоже вряд ли. Особенно, если смогут предложить ему что-нибудь интересное. А ведь смогут?
Закрывая за собой дверь, Астра все пыталась сообразить, что же было в хитрых глазах адъютанта. Могло ли ей показаться притаившееся в глубине участие?

0

107

Время тянулось нескончаемо медленно. Может быть там, за стенами склада, прошло всего часа два. Но тут казалось – вечность.
Дан снова с тоской огляделся. Длинный барак утопал в полутьме, только тускло горели только светильники над ящиками, на которых примостились незваные гости. В обе стороны от них тянулись бесконечные ряды коробок и сундуков.
Тишина склада давила на уши, словно остального мира и не существовало, а был только вот этот полумрак.
- И долго нам тут сидеть? – в очередной раз проворчал Лэм.
- Астра же сказала, что ей нужно время, чтобы найти найти местное начальство, - задиристо ответил Верт, демонстрируя полную готовность защищать девушку от любых нападок.
- Которое некий лэр Клуш назовет просто криминальными авторитетами. Чудесная компания для юной лэри, - Лэм поджал губы и повернулся к Дану.
Маг погладил вылезшего на колено хомяка и пожал плечами.
- Тесное общение с местным криминалитетом нам, конечно, не нужно, но если уж мы сюда пришли, придется ждать.
- И почему мне кажется, что это банальная ловушка? – Лэм бросил настороженный взгляд в сторону входной двери.
- А почему вы никому не доверяете? – рассердился Верт, - она ведь сказала, что поможет нам.
- Лэм посмотрел на юношу почти с сожалением и покачал головой.
- Неужели вы принимаете за чистую монету все, что вам говорят? – с сарказмом поинтересовался он. - Могу только позавидовать вашей наивности.
- Людям нужно верить, - нахмурился Верт. – тем более, это не просто слова, а обещание.
И он с надеждой посмотрел на Дана. Со скептической усмешкой обернулся к магу и Лэм
- Обещание, полученное под давлением,мало что значит, - Дан встал и попытался сделать несколько шагов, но проходу между ящиками был тесным, ион вернулся на место. – Хотя я тоже не думаю, что Астра специально заманила нас в ловушку. Особой ценности мы не представляем, да и запирать мага, владеющего телепортированием – не самое умное занятие. Поэтому, грант, не стоит волноваться заранее. Лэм, нахмурившись, отвернулся.
- А если у них тоже есть маги? – Верт настолько заинтересовался идеей, что даже забыл, что должен защищать доброе имя Астры.
- Блокировать мой телепорт может только более сильный и опытный воздушник, - улыбнулся Дан. – А что-то я не слышал, чтобы кто-то из наших умельцев пропадал в Пристенках. Знаю, тут живет несколько выпускников Университета, но вряд ли они станут помогать бандитам меня ловить.
- А если вы просто этого мага не знаете? Может, он не закончил Университет или учился еще где-то? – на всякий случай уточнил Верт
- Если мы его не знаем, - гордо заявил Кактус, - значит, его и знать не стоит, и блокировать телепорт Дана он не сможет, - хомяк гордо выпрямился на плече мага. – Мастеров знают все.
Лэм скептически улыбнулся. Заметив его недоверие, хомяк насупился и приготовился прочесть лекцию об основах телепортации, но тут в двери что-то заскрежетало.
- Так, мастер, - Дан легко сбросил Кактуса в капюшон, - помни свое обещание – тебя нет, а если вылезешь – ты обычный немой хомяк. Кажется, мы все-таки дождались.
Разом вспыхнули все светильники на потолке, и мужчины настороженно замерли. В дверь вошел невысокий круглолицый человек, осмотрелся и уверенно двинулся вперед.
Астра сдержала слово.

0

108

Ход Мориса

Внезапно вспыхнувшие лампы в первый момент ослепили Лэма.
"Что же, хороший световой эффект, - оценил он. - Специально для выхода Особо Важной Персоны. Особенно учитывая, что без эффектов Персона смотрелась бы не слишком представительно". В том, что вошедший вместе с Астрой тип был именно тем, кого она искала, можно было не сомневаться. Уж очень неуверенно и вместе с тем почтительно держалась обычно невозмутимая воровка.
Сам же тип с первого взгляда не внушал особого трепета. Этакий шарик на ножках, не высокий, гладковыбритый. Даже какой-то улыбчивый. А вот костюмчик на нем… интересный. Сюртук из дорогого сукна, бархатный темно-вишневый жилет. В кармане жилета – часы на цепочке. И это – представитель воровского мира? Ни дать, ни взять – франт с бульваров Лаборато. Причем одет со вкусом, тому же Слаю до него, как до самого верха Стены.
Прищуренный взгляд вошедшего быстро скользил по окружающим. Верта тип оглядел с усмешкой, самого Лэма - с легким презрением, а вот Дана явно выделил из всей компании. И обратился он именно к нему, как к главному:
-Какие люди пожаловали в наш гостеприимный городок! Мэстрэ Даниэль Дан, я не ошибаюсь? - он с легкой издевкой поклонился, делая вид, что приветствует мага.
Дан встал с ящика, расправил плечи, и макушка собеседника оказалась где-то в районе его подмышки. Стальные глаза мага ответили на ироничное приветствие холодным взглядом, и мэстрэ Даниэль Дан, известный герой и победитель чвыриков, привыкший к вниманию толпы и властей, чуть склонил голову в легком полупоклоне.
- С кем имею честь?
«Неплохо…» - Лэму страшно хотелось поаплодировать, но он сдержался.
-Ну… можете считать меня местным градоначальником, А поскольку выше меня в этом городе… разве что Санта-Болта, то ваша судьба сейчас в наших руках. Моих и его, - тип нарочито ухмыльнулся, явно стараясь вызвать неприятное впечатление.
Дуэль взглядов окончилась ничьей, теперь в ход пошли интонации голоса. Да, этот шарик оказался умелым игроком.
-И все же, как прикажете вас называть? – спокойный голос Дана явно контрастировал с резкими складками у рта и играющими желваками.
Тип огляделся и, не найдя более подходящего места, уселся на тот самый ящик, с которого встал Дан. Небрежно откинувшись к стоящему сзади сундуку, он принял позу Особо Важной Персоны, принимающей Нежданного Посетителя.
-Называйте меня просто – Ри, - промурлыкал он. - Чему обязан вашим визитом?
Лэм улыбнулся про себя, оценив мастерство удара.
- Нам нужна информация, - заявил Дан, глядя в глаза хозяину города.
-Информация… - Ри улыбнулся. – Информация нужна всем. Но те, у кого она есть, не всегда готовы ею поделиться. Да еще и просто так, с первым встречным.
-Может быть, когда речь идет о выгоде, - маг немного повысил голос. – Но когда о жизни и смерти…
- Жизнь и смерть – это всего лишь слова. Что вы можете мне предложить, кроме слов? - поднял бровь Ри.
Дан уже было открыл рот, чтобы ответить, но Лэм его опередил.
-Выгодную сделку, - демон шагнул вперед, слегка отстраняя локтем остолбеневшего от такой наглости Дана.
"Ничего-ничего, мэстрэ, не дергайтесь, для дела важнее. Ну, кто в здравом уме доверит вести деловые переговоры магу-идеалисту? Оказывается, среди магов и такие попадаются. О полетах он мечтает…" - мелькнула в голове у Лэма грустная мысль, и тут же пропала, уступив место холодному расчету.
-Выгодную? Ну-ну, - Ри прищурился. - А с кем имею честь, лэр...?
-Называйте меня просто - Лэм.
-А полное имя?
-А разве вы знаете полные имена всех жителей вашего города?
-Тех, с кем имею дело, да, - взгляд градоначальника стал холодным и серьезным.
Астра, стоявшая в стороне, слегка дернулась, но Лэм не дрогнул.
-Ну что же, я могу вам его написать. На листочке вот в этой книжечке, - и Лэм вытащил из внутреннего кармана сюртука чековую книжку.
-И что это за книжечка?
-О, это замечательное изобретение. Вот сюда вписывается цифра, а сюда владелец ставит свою подпись, листочек отрывается, и по нему можно получить в банке нужную сумму.
-Ну-ка, дайте, я посмотрю поближе, - Ри вытащил из кармана пенсне и нацепил его на нос. - Ага, чековая книжка "Демо-Банка", столичный офис в Лаборато…Неплохо! Неограниченный лимит! Такой не всяким дают.
"Один - ноль. А этот тип далеко не прост. Что же, сыграем с ним в игру "олигарх и чиновник", это должно ему понравиться".
-Вы совершенно правы. И, я думаю, будет вполне справедливо, если определенная сумма из этого лимита будет выделена на благоустройство вашего славного города.
-Молодой человек, - Ри даже закашлялся от смеха, - вы понимаете, что сейчас делаете? В соответствии с вашими законами, давая мне деньги, вы становитесь «участником организованной преступной группировки», что влечет за собой уголовное наказание.
Верт встревожено взглянул на мага, но Дан продолжал невозмутимо наблюдать за разыгрывающимся перед его глазами представлением.
-А мне кажется, - Лэм поморщился, но постарался сохранить невозмутимый вид, - что я веду переговоры с деловым человеком, который прекрасно осознает, в чем его выгода.
При слове «выгода» капюшон мага зашевелился.
- Выгода выгоде рознь, - усмехнулся Ри. - Вы считаете, что можете мне что-то предложить - предлагайте. А я сам решу, стоит оно моего времени или нет. Я, знаете ли, люблю спокойную, тихую жизнь. Чужаки, нарушающие ее течение, должны иметь очень веские аргументы, чтобы стать желанными гостями.
-Ну, начнем с финансовых дел, - Лэм взмахнул чековой книжкой. - Раз ваш городок называется Обменником, почему бы нам не совершить взаимовыгодный обмен? Вы нам информацию по интересующему нас вопросу, а мы вам - одну из страниц этой книжечки...
-Допустим, допустим, - Ри явно доставляла удовольствие эта игра, - только с чего вы взяли, что я буду с вами договариваться на ваших условиях? Я ведь могу применить иные методы.
-Это какие?
"Как говорил дед, в переговорах главное - невозмутимость. Даже если ты знаешь ответ, и он тебе неприятен".
-А разве вас Астра не предупреждала, что к нам в Обменник чужакам ходить опасно? Что же ты, девочка? - Ри строго посмотрел на притихшую подопечную, которая чуть потупила голову. Верт открыл было рот, чтобы вступиться за девушку, но Дан, опустив руку ему на плечо, зарубил эти намерения на корню.
-Конечно, она предупредила. Но мне кажется, что она ошиблась, - Лэм твердо смотрел в глаза градоначальнику. - Ибо при этом вы проиграете.
-Проиграю? - Ри ухмыльнулся.
-У нас с собой не так уж много денег. А, использовав методы, о которых вы говорите, вы вряд ли сумеете воспользоваться моими чеками. При неограниченном лимите "Демо-Банк" требует дополнительного подтверждения чека со стороны клиента. И я должен быть живой, на свободе и действовать не по принуждению. В противном случае, - Лэм позволил себе чуть-чуть улыбнуться, - "Демо-Банк" имеет в нашей стране большое влияние. И Императорская Тайная Канцелярия с удовольствием окажет ему услугу. Например, по поиску моего местонахождения. Поэтому я и говорю - вы только проиграете. А хорошая сумма, ну, например, в сто золотых…
-Сто золотых? - Ри с трудом сдерживал смех.
-Только в дар вашему городу. Остальное - за конкретные дела.
-Какие же у вас ко мне конкретные дела?
- Мы хотим знать, - раздался из-за спины Лэма голос Дана, - о странных событиях, которые в последнее время происходят в Пристенках: о чужаках, зачастивших сюда с обеих сторон Стены, о нападениях на нелюдей и исчезновении магических существ:
- А не много ли вы хотите? - совершено искренне удивился хозяин города.
-Насколько я понимаю ситуацию, - Лэм бросил сердитый взгляд на мага, так не вовремя вмешавшегося в разговор, - эти люди – не являются ….э-э-э обитателями вашего города. Поэтому, если вы нам поможете, это не доставит вам никаких неудобств, а только принесет дополнительную выгоду…
-Молодой человек, все ваши предполагаемые "выгоды" для меня ничего не значат, - Ри снисходительно рассматривал демона. - Я умею ценить то, что у меня есть, и не собираюсь заключать сделки с какими-то чужаками. Обменник - это наш мир, здесь мы устанавливаем законы.
- Какие законы, когда кто-то ставит ловушки на пыжиков и охотится на снегуров? - возмущенный голосок хомяка прорезал тишину. Сердитый Тусик выбрался из капюшона на плечо Дана, устроился поудобнее, скрестил передние лапки на груди и с негодованием уставился на градоначальника. Ри вздрогнул от неожиданности, но быстро взял себя в руки.
-Кактус! - Дан попытался остановить нахального хомяка, но ему это, как обычно, не удалось.
- Не могу молчать! - хомяк сердито посмотрел на людей.
-Какой интересный фамильяр, - Ри улыбнулся рассерженному зверьку. - И почему ты до сих пор молчал?
Тусик приосанился:
- Как почему? Из-за вас. У вашего Обменника такая репутация, что мне просто заткнули рот!
-Обычно он у тебя и так занят. Причем едой, - проворчал Дан.
-Однако это не значит, что мне нечего сказать, - гордо возразил Тусик. - И, я думаю, здесь найдутся люди, которые умеют подняться над личными амбициями ради важного дела?
-Найдутся-найдутся, - Ри сохранял серьезность, но его глаза откровенно смеялись. - Так что же ты мне хотел сказать?
- А я все сказал, - хомяк гордо оглядел компанию, - мы в ваши дела не лезем, нам нужна информация, не так ли, лэр? - и он вопросительно посмотрел на Лэма. Тот кивнул, Фамилиар перевел взгляд на Верта. Мальчик посмотрел в глаза градоначальника и четко ответил:
- Да, мы хотим разобраться, что происходит в Пристенках.
-Какое единодушие! - Ри иронично оглядел компанию. - А ты, Астра, что скажешь?
Взгляды всех присутствующих устремились на притихшую девушку. Та гордо закусила губу.
- Им нужна информация, а мне нужно, чтобы они ее получили....
- Как интересно..., - любопытство в голосе Ри заставило Астру передернуть плечами. - И на что же они тебя поймали, девочка?
- Не поймали, - девушка сморщила лоб. - Я сама попалась. А за свободу надо платить...
Ри расхохотался.
- Просто роман какой-то. Детектив или один из новомодных приключенческих. Воины света, идущие по пути темных тварей, поймали маленькую, но очень гордую птичку. И держат ее на поводке, чтобы она показала им дорогу к логову темных... Не хватает только рыцаря, влюбленного в птичку, который освободит пленницу. Ну что, парень, не хочешь побыть рыцарем?
Рука Дана снова легла на плечо Верта, останавливая дернувшегося паренька.
- О рыцарях мы поговорим в другой раз, - маг холодно взглянул на градоправителя, - а сейчас мы хотели бы узнать немного подробнее о нелюдях, пыжиках и знатных лэрах, повадившихся отдыхать в Пристенках.
- Ну что же, в другой раз, так в другой раз. Тогда до встречи. А чтобы ваш приход не оказался бесполезным, я разрешаю вам погостить сегодня в Обменнике, - Ри встал с ящика и лениво пошел к двери, но на полушаге обернулся. Он еще раз обвел взглядом притихшую компанию и поманил Астру пальцем. Та неохотно подошла.
Пару секунд градоначальник что-то шептал ей на ухо. Астра слушала напряженно, и ее лицо постепенно светлело. Подмигнув напоследок насупившемуся Кактусу, Ри пригасил потолочные светильники.
- Кстати, надеюсь, про чек в дар нашему городу вы не забыли? – спохватился он, словно внезапно вспомнил о забытой в суматохе мелочи, и похлопал себя по карманам.
- Ни в коем случае, - улыбнулся Лэм. – Сто золотых? Или…
-Сто двадцать, - подчеркнул Ри.
-Ну, такую сумму я мог бы наскрести и ассигнациями.
-Помилуйте, молодой человек, - Ри развел руками, - я все-таки градоначальник, а не меняла, которых у нас полно. Зачем мне ваши ассигнации? А вот страничка из вашей книжечки… - это интересно. Давно я не держал в руках чеков…. Кстати, кто именно готов сделать нашему городу этот щедрый подарок?
-Здесь найдется перо и чернила? - Лэм огляделся по сторонам.
Дядюшка Ри сделал легкий знак головой, и непривычно тихая Астра подскочила к стоящей в стороне конторке с амбарной книгой, в которую хозяин склада заносил имена клиентов и сроки хранения товара. Обмакнув перо в тяжелую чернильницу, она передала его Лэму. Тот быстро расписался и вручил чек Ри.
-Так-так, - градоначальник поднес чек поближе и внимательно прочитал подпись, - вот вы что за птица! - Ри еще раз оглядел Лэма с ног до головы. - Наслышан. Ну, если вы - тот, за кого себя выдаете, то у вас должен быть особый знак.
-Есть у меня знак, - и Лэм спокойно отвернул ворот сюртука. - Вот он.
В полумраке склада блеснула серебряная чайка.
Маг встревожено прищурился, у губ вновь прорезались жесткие складки, он взглянул на Лэма и, словно случайно, сделал шаг к Верту, встав между ним и демоном. Ри внимательно оглядел брошь, утвердительно мотнул головой, спрятал чек во внутренний карман сюртука и вышел.
Входная дверь с шумом захлопнулась. Астра облегченно вздохнула, а Дан с недоверием взглянул на Лэма.
- И ради чего был затеян весь этот спектакль, грант? – подчеркнул он последнее слово. - С обменом любезностями и тайными опознавательными знаками?
-Мэстрэ, пожалуйста, перестаньте дергаться, - остановил его Лэм. - Если я не ошибаюсь, наша юная спутница получила от лэра градоначальника столь необходимую нам информацию. Или, хотя бы, ключик от нее. Ну, и за что же я ему заплатил, лэри Астра? Что такого ценного он вам сказал?
- Ценного... пока ничего. Но зато теперь мы точно знаем, кого искать и у кого спрашивать. Так что предложенная прогулка по городу действительно может стать полезной. Если вы, конечно, не будете мне мешать. Местные не любят чужаков и откровенничать с ними не будут, - воровка вновь вспомнила о своей независимой манере держаться и явно наверстывала упущенное.
-Ну, что вы, лэри, мы мешать не станем, - кивнул Лэм, направляясь к двери,- мы погуляем неподалеку. Мэстрэ, Верт, вы идете?

0

109

Ход Дракоши совместно с Алькой и Талинной

-Мырррр, - промурлыкал Чуд и сладко потянулся, ткнувшись лапами в щеку потягивающейся с ним в унисон девушки.
- Мммм… рань-то какая, Чуд, еще спать и спать. Вот только не хочется совсем.
Кот согласно муркнул и спрыгнул с постели, подавая хозяйке пример.
- Вставать, говоришь? Ну, как скажешь.

Алиса заглянула на кухню и с грустью отметила, что для завтрака еще рановато - кухарка только пришла и вслух размышляла, чем же она порадует посетителей с утра. Конечно, можно было попросить что-нибудь разогреть, но кому охота есть вчерашнее, если от услышанного бурчит живот и начинает появляться слюна? Девочка уже хотела напроситься в помощницы, но ей тут же вспомнилась недавняя сцена: кухарка, трепетно прижимающая к своей груди кастрюльку, в которой варился компот, и ее глаза, полные укора. Предлагать свою помощь сразу расхотелось.
- Можно подумать, я ее кастрюльку съела или обидела, - буркнула Алиса. - И чем же мне заняться?
- Мяу, - теплая кошачья тушка потерлась о её ноги.
- Ага, мяу, - ответила девушка. - Скучно, Чуд, все спят, для завтрака рано, так что, прости, угостить тебя нечем.
Кот обиженно посмотрел на хозяйку и демонстративно направился в сторону леса, всем видом говоря – ну, раз ты не кормишь, пойду, поймаю себе завтрак.
- В лес - так в лес, - пожала плечами Алиса и направилась следом.

Девочка бесцельно брела по тропинке, слушая чириканье, трели и пересвист ранних птах, когда ее внимание привлекло какое-то рыжее пятно в мокрой от росы траве.
"Ух, ты! Гриб! Какой красивый", - обрадовалась девочка.
"Алиса, ну, я же тебя просил не тянуть все, что видишь, в рот... А еще она ядовитая..." - Воспоминание было таким ярким, что она тут же отдернула руку и оглянулась, чтобы проверить, а не стоит ли Олаф у нее за спиной.
- Надо сначала убедиться, что этот гриб съедобен, - решила она, - а потом уже руки к нему тянуть.
Алиса присела возле своей находки, внимательно рассмотрела её со всех сторон, вспоминая, чему учил её новый знакомый, и принялась размышлять вслух:
- Итак, три признака съедобности: цвет, запах, вид шляпки. Цвет привлекательный - не бледный и не слишком разноцветный, очень даже аппетитный цвет, условие выполнено. Запах должен быть приятный. Ммм… пахнет вкусно, хоть сейчас ешь. Ну, и шляпка...
Шляпка была слегка надкусана какой-то живностью - гриб явно ели, и Алиса внимательно осмотрела траву вокруг. Никаких скончавшихся в муках тварей лесных она не обнаружила.
- Значит, гриб съедобен, - вынесла свой вердикт Алиса, сорвала его и, довольная собой, направилась в таверну. Но на полпути ей в голову пришла гениальная мысль - пойти поискать еще грибов.
"А что, - объяснила она самой себе, - там еще все спят, делать мне нечего, а собирать грибы - это так здорово и так легко. Не ошибешься. Уходить я далеко не буду, до ближайшей поляны и обратно".

***

Утро наступило, а Дан все еще не вернулся. Конечно, Лика точно помнила - мэстрэ сказал, что уходит на несколько дней, но, все-таки, скучно без него! И без неугомонного Тусика, так любящего чужое печенье. Впрочем, для такого лапочки ничего не жалко… Вот если бы он был тут, Лика сама отдала бы хомячку все печенье. А Дан бы ворчал, что Тусику нельзя, и вообще этот фамилиар скоро станет неподъемным…
«Ничего, сегодня-завтра Дан придет, - напомнила себе девушка. – И будет ясно, как ловить этого охотника на нелюдей. И вообще – зачем его ловить? Вдруг… ну, не знаю… Вдруг он им мстит… из чувства долга, отстаивая фамильную честь? М-да…»
Сидеть в четырех стенах в компании таких мыслей показалось совсем уж невыносимым, и Лика, махнув на все рукой, отправилась в сад. Где-то на задворках сознания маячила мысль о том, что неплохо бы найти Козявочку и спросить, не любит ли она печенье.
Но до малинника в это утро девушке добраться не удалось. В саду, под старой раскидистой яблоней, сидела демонесса и что-то старательно мастерила над кучей веток.

- Что это ты тут делаешь? - с подозрением спросила Лика.
Алиса отвлеклась от насаживания гриба на прутик, довольно осмотрела получившийся результат и объявила:
- Вот, грибы буду жарить. Смотри, какие красивые!
- Компот ты уже вчера варила.
- Компот - это было вчера. Ну, ошиблась я где-то, подумаешь, с кем не бывает! А грибы я собирала только те, которые Олаф показал, что они съедобные. Вот только у меня с огнем проблемы, никак не загорается, - Алиса показала на кучку сломанных спичек, - того гляди, опять на кухню идти за ними придется.
Лика внимательно осмотрела большие рыжие грибы, ни на какие известные ей ядовитые они похожи не были и выглядели вполне съедобными. Но это еще ни о чем не говорит, ведь...
- Ну, поможешь? - отвлекла ее от размышлений Алиса.
- А почему бы и нет? - проговорила Лика и, аккуратно чиркнув спичкой, подожгла кучу веток.
- Ура, - и Алиса засунула нанизанные грибы в огонь.

***
Олаф поднялся затемно. Приключения - приключениями, но и о договоре с хозяйкой не нужно забывать. Стараясь двигаться как можно тише, мальчик принялся за работу: сначала на кухню — плита, вода, мусор. Потом, крутанувшись на голых пятках, рванул в зал. Руки привычно делали свое дело: встряхивали скатерти, расставляли стулья, а голова была занята иным. Олаф вспоминал вчерашние затеи и улыбался. День получился богатым на события: и с Алисой познакомился, и в лесу погуляли. А уж компотик этот её... Парень даже рассмеялся вслух.
- А хороши мы все вчера были! Краси-ивые, пятнистые... Ой! Я же про перины забыл! - Олаф хлопнул себя по лбу. - Ой-ей! За ночь ведь все отсырело!
Он рванул на задний двор, где вчера так старательно разложил тюфяки и перины. К его облегчению, ни на заборе, ни на траве их не оказалось.
- Значит, кто-то убрал... - обрадовался он и с удивлением увидел, что возле курятника горит костерок. - Это еще что такое? - пробормотал Олаф и поспешил туда. У костра сидели две знакомые фигуры.
- Алиса, Лика?
- Ой! – демонесса от неожиданности вздрогнула, и прутики полетели в костер.
- Ну вот, ты все испортил, - возмутилась Алиса, тыкая пальцем в Олафа. - Я все утро собирала грибы, потом уговаривала Лику разжечь мне костер, а стоило тебе появиться, как все насмарку, - девочка расстроено смотрела на подгорающие грибы, источающие какой-то странный аромат. - Все... Неожиданно она замолчала и, сделав большие глаза, уставилась на что-то за спиной Олафа.
- Алиса?
- Шшшш, не мешай
- Да что ты там увидела?
- Мой идеал. Не видишь, что ли? - и Алиса ткнула пальцем в дерево. – Смотри, какой красавец! Волосы черные до плеч, глаза серые. А какие доспехи на нем и меч, сразу видно, что рыцарь! А лицо такое вдохновенное, наверное, стихи слагает. Ну, точно, благородный лэр или даже принц, - мечтательно проговорила Алиса.
- Там никого нет, - обескуражено проговорил Олаф, - Алиса...
- Да тихо ты, спугнешь, - на лице девочки появилось выражение "кошка увидела мышку", - ты побудь с Ликой тут, а я пошла завоевывать свою мечту.

Подойдя достаточно близко к кавалеру, чтобы он мог ее рассмотреть, и достаточно далеко, чтобы соблюсти правила приличия, Алиса остановилась и стала рассматривать героя своих грез из-под полуопущенных ресниц. Несмотря на то, что девочка старательно улыбалась уже пару минут, ее рыцарь все так же мечтательно подпирал дерево и даже не смотрел в ее сторону.
«Вот ведь не везет… Даже платка нет, чтобы уронить. В обморок, что ли, упасть? - Алиса осмотрелась вокруг. – Нет, жестковато падать… Вот был бы диванчик какой. А может, в таверну сбегать за чем-нибудь мягким? Ну уж нет, пока я буду бегать, его кто-нибудь сманит! Такие красавцы каждый день под деревьями не валяются. Надо принимать более решительные меры…»
- Вы не находите, что сегодня прекрасное утро для прогулок? Это так замечательно, лэр, что мы с вами встретились… - не услышав ничего в ответ, Алиса продолжила. - А мне сегодня не спалось, путешествие, знаете ли, так утомляет. Кому, как не вам, это понять. Лэр, конечно же, много повидал… А я вот впервые покинула отчий дом…, - Алиса благоразумно решила не упоминать, каким образом она это сделала. - Столько впечатлений, волнений! Вы должны непременно поведать мне о своих путешествиях и подвигах.
"Вот тут он скажет, как я прекрасна, и какое это чудо, что он меня встретил… И, конечно же, пригласит меня присесть…"
Что присаживаться-то и негде, Алису совершенно не волновало.
- Ах, лэр, - продолжила она, не дождавшись никаких приглашений, - вам так неслыханно повезло, что вы встретили меня. Да-да, встретить в такой глуши благородную лэри - это больше, чем простое везение, это чудо и знак свыше. Мы продолжим путешествие вместе. Можете даже не благодарить меня. Сначала мы, конечно, поедем по вашим делам. Вы их быстренько завершите. Надеюсь, у вас их немного - в день-два мы уложимся… А потом поедем к папеньке, и вы попросите моей руки. Не надо слов! Я сразу поняла, что мы созданы друг для друга. Ну, что вы приклеились к этому дереву? Идемте скорее - раньше выедешь, раньше женишься на мне. Где там твой верный конь и острый меч? Нет, ты не подумай, я не какая-нибудь бесприданница. Папенька дает за мной большое приданое. А еще я красива, умна, прекрасно танцую. И пою, - подумав, добавила Алиса, надеясь, что ее избраннику никогда не придет в голову мысль попросить ее что-либо исполнить. - А еще я играю на двух… нет, трех музыкальных инструментах! (Игра на нервах тоже считается, правда?) И я прекрасно готовлю, особенно компот. Но самое мое главное достоинство - это скромность. Ах, что я все о себе да о себе. Давайте о нас. Наша свадьба затмит все балы в городе. Я уже вижу себя в том белом платье с ванильными кружевами от Тряпье… А знаешь, чего долго ждать? Давай пойдем в таверну и узнаем, где нас в ближайшее время могут обвенчать. А там уже и бал, и платье, и все остальное организуем.
Алиса взяла его за руку и потянула в сторону таверны.
- Ну, я понимаю, что ты онемел от счастья, не каждому в жизни так везет. Но тебе еще и ноги отказали от избытка чувств, - теперь Алиса тянула его за две руки, упираясь со всей силы ногами.
Лэр продолжал подпирать дерево и улыбаться.
«Так, за счастье надо бороться! - решила Алиса. - Сейчас выкопаю дерево, и никуда он от меня не денется!»

***
Олаф во все глаза смотрел на Алису. В костерке звонко щелкнул уголек, грибы догорали. Мальчик невольно вдохнул странноватый и смутно знакомый запах. Голова закружилась, голоса девушек зазвучали глухо, а потом вообще уплыли. Да и весь двор закачался, деревья, кусты, курятник — все стало зыбким и плавно менялось.
- Ах, мой принц! Я так долго искала тебя! - донеслось до него. И эти слова напомнили Олафу недавнюю свадьбу одного из помощников Клуша, которую отпраздновали в таверне. На неё специально пригласили хороших певцов. Вот одна из услышанных песен и пришла на ум Олафу, да так ясно и четко, что слова стали рваться с языка. Мальчик выпрямился, развернул плечи и запел.
Голос зазвучал в полную силу и разнесся по двору. Алиса вздрогнула, и, оторвавшись от дерева, шагнула к певцу. Глаза девушки прояснились, и она затрясла головой. Парень пропел еще куплет и обратился к ней.
- Ну как? Хорошо я пою?
- Очень! И так громко, - удивленно проговорила Алиса и посмотрела на Олафа. «А он ничего, симпатичный....»
И тут громкий грохот привлек их внимание.
Оглянувшись Олаф и Алиса увидели, как забытая ими Лика, встав в позу, начала колдовать. Знакомая Олафу золотистая дымка вокруг девушки сияла и переливалась живым огнём. От рук и головы ее тянулись нити заклинаний. Вот одна из них коснулась стены курятника, другая, изогнувшись, потянула за собой тонкие побеги боярышника...
-Стой! Стой! Что ты делаешь! - заорал Олаф и бросился к магичке. А Алису свалил на землю приступ неудержимого хохота.

0

110

Прутик с нанизанными на него грибами тлел на углях. Лика отвернулась и потерла заслезившиеся, видимо, от дыма глаза. А когда снова их открыла, то лишилась дара речи от удивления. Дворик исчез!
Вместо него вокруг простиралась равнина, поросшая чахлой буроватой травой. Невдалеке, почти касаясь облаков шпилями башен, высился огромный антрацитово-черный замок. Его каменные стены как будто мерцали изнутри маленькими искорками, свидетельствующими о высоком уровне магической защиты. На стенах смутно виднелись угрожающие фигуры в темно-серых, развевающихся на ветру плащах.
- Вот, - услышала Анликка, – вот цитадель, где засели наши враги!
Девушка обернулась – перед ней стоял весь Тайный Совет в полном составе. Их лица невозможно было различить, но Лика почему-то была уверена – это они. Обычно самоуверенные и величественные, в этот раз маги производили весьма жалкое впечатление, хоть и пытались сохранять достоинство.
- Только вы можете нам помочь, мэстрэя Анликка, - объявил один из членов Совета, подходя ближе. – От вас сейчас зависит судьба всего нашего мира. Если этот замок не разрушить до захода солнца, мирозданию придет конец! Лишь вы можете нам помочь! Потому от лица Тайного Совета прошу вас – разрушьте замок!
- Хорошо, - впервые ответственность не пугала, а собственные силы не вызывали сомнения. Все было просто и легко, как в сказке.
Земля, подчинившись, поднялась широкой волной, сложилась подобием тарана и с силой ударила в полированные стены замка. По камню побежали трещины. Лика весело засмеялась и заставила землю повторить удар.
Обрушились, рассыпались пылью высокие башни. Величественный замок на глазах превращался в груду развалин, вражеские маги поспешно покидали гибнущее убежище, пытаясь скрыться. Конечно, им это не удалось.
Девушка властно подняла руку. Вверх взметнулись заросли боярышника. Запутавшимся в колючих ветках врагам осталось только беспомощно трепыхаться в воздухе.
- Это победа! – маги Тайного Совета окружили Лику. – Вы спасли нас всех, мэстрэя!
- А я знаю, - небрежно усмехнулась чародейка. – Кто бы сомневался!

0

111

Совместно с Алькой

Козявочка сидела в норке, с интересом наблюдая за тем, как на поляне незнакомая девочка разводит костер. У девочки ничего не получалось, она раздраженно шипела и вполголоса возмущалась. Рядом лежали нанизанные на прутики грибы… От таких грибов у пыжика болел живот, и потому Козявочка размышляла, стоит ли показаться и предупредить об этом девочку или пока подождать, вдруг она сама передумает их есть…
Через некоторое время на лужайке показалась Лика. Козявочка уже решила выйти навстречу, как девочки начали спорить о каком-то компоте. Что такое компот, пыжик пока не знала, но, судя по разговору, выходило что-то нехорошее…
Затем девочки все-таки разожгли огонь и сунули в него прутики с грибами. Козявочке в третий раз захотелось выскочить из норки и завопить, что так делать нельзя – грибы надо сырыми есть! – как на лужайке показался еще один человек - мальчик из таверны. При виде его незнакомая девочка уронила грибы в огонь, и спасать их стало поздно…
Ясное дело, девочка расстроилась. Только как-то неправильно. Насколько знала Козявочка, люди, когда им что-то не нравится, обычно громко кричат или плачут, а эта… почему-то полезла обниматься с грушей, твердя, что это - ее идеал. Кто спорит, груша - дерево красивое, но ни меча, ни доспехов у нее точно нет. Да и стихи она слагать не умеет…
«Наверное – игра такая!» - решила пыжик, устраиваясь в норке поудобнее, чтоб ничего не пропустить.
- Я ничего не вижу, - недоуменно произнес мальчик, который, в отличие от сообразительной Козявочки, еще не понял, что к чему.
- О, мой принц, - ворковала девочка, подкапывая дерево подобранной с земли лопатой. – Мы сбежим, как я мечтала… в наш замок… на краю земли…
Комки земли с лопаты красиво разлетались вокруг…
Наконец, и до мальчика дошло, что к чему. Лицо его озарила счастливая улыбка, он раскинул руки и запел…
Козявочка иногда слышала, как поют. Бывало, рядом с ее старым малинником собирались люди, жгли костры и пели, но такого еще не встречалось! Пыжик выдернула из своего гнездышка здоровый клок пуха и затолкала его себе в уши. После чего можно было наблюдать за игрой людей дальше, не боясь оглохнуть. Козявочка даже немного высунулась из норки, чтобы ничего не упустить. При этом она чуть не споткнулась о таракана Луи, который пришел к ней в гости и тоже увлекся наблюдением...
"Странные какие-то игры!" - пронеслось в голове у Козявочки. - "Надо будет Тусику рассказать! Может, получится поиграть с ним..."
Правда, представить поющего Тусика Козявочка не успела – в этот момент в игру включилась Лика. Она горделиво махнула руками, и по земле словно пробежала волна. Докатившись до курятника, волна не остановилась, а покатилась дальше, в лес, где и пошла на спад… Впрочем, курятнику хватило и одной волны: стены задрожали, из открытой двери с истошным кудахтаньем выбежали куры, а ветхое строение, угрожающе кракнув напоследок, превратилось в гору досок.
Куры попытались разбежаться в разные стороны, но Лика вовремя их остановила. Из земли выросли колючие стебли, обвили кур за лапы и они взлетели к ясному летнему небу. Это было красиво! Жалко только, что тетушка Хизер, Тай и какой-то незнакомый человек прибежали очень быстро, Козявочка только-только начала улавливать смысл игры, как он взял и ускользнул окончательно!

0

112

Пост Елены.

Утро выдалось просто замечательное. Тай еще на рассвете ушла в лес на охоту и теперь возвращалась довольная и отдохнувшая. Плечо тяжело оттягивал мешок с тушками летяг. Молодые летяги, только-только выбравшиеся из гнезда, были деликатесом, причем невероятно вкусным. Именно в этот момент их мясо было нежным и просто таяло во рту. А уже через месяц усердных прыжков они становились жилистыми и пережевывались с большим трудом. Хотя Тай это, конечно, не останавливало, ее зубы справлялись и не с такими затруднениями. Зверьки были пушистыми и милыми настолько, что даже прожженные поварихи вздыхали и качали головами. И как у охотников рука поднимается? Вот этого Тай не могла понять. Ну, чем, скажите на милость, летяга милей молочного поросенка? Разве что повышенной пушистостью. А еще повышенной размножаемостью.
Тай помнила, как их сосед запретил на территории своего поместья охотиться на летяг. Тонкие чувства его молодой жены не могли выдержать зрелища истребления милейших созданий черствыми охотниками! Всего через три года вольготной жизни летяги расплодились и распоясались так, что изувечили любимый сад хозяйки, обожрав цветы на клумбах, не успевшие созреть фрукты, листья и даже молодые ветки. Они планировали в окно кухни, как-то проникали в кладовые и, что не съедали, то портили. Крысы на их фоне выглядели милыми и законопослушными зверьками. Умиление лэри хозяйки закончилось в тот день, когда на балу в честь ее дня рождения приглашенные увидели полный стол роющихся в блюдах летяг. И вместо праздничного ужина гости на следующее утро отправились на столь же праздничную охоту. Нежная дама сама возглавила загонщиков.
За те же три года безобразия по соседству их собственные арендаторы придумали множество рецептов приготовления взрослых зверьков. А ушлый помощник управляющего ухитрился издать сборник рецептов, назвав его «Старинные рецепты мясных блюд рода дель Стамп», разошедшийся мгновенно и выдержавший пять переизданий. Хотя к чести предприимчивого автора нужно отметить, что из положенного гонорара он оставил себе только пятую часть, а остальное оприходовал как прибыль от поместья.
Тай шла по улице, кивая знакомым. Калитка, мимо которой проходила проводница, открылась, и из нее вышел мэстрэ Хург.
-Приветствую, лэри Тай! - пожилой маг приветливо улыбнулся. - Я вижу, вы уже успели поохотиться.
-И вам доброго утра, мэстрэ Хург, - поклонилась в ответ проводница. - Первая охота сезона - это как праздник. А дальше - просто работа. Если хотите, - предложила она, - пойдемте к Хизер, и я угощу вас летягами.
-О, это было бы весьма своевременно, - маг довольно улыбнулся,- я жду в гости коллегу, и было бы неплохо накормить его чем-нибудь особенным. Однако о каком угощении речь? Разве я не в состоянии заплатить?
- Более чем, - покивала Тай- Все знают, что вы - человек обеспеченный.
Тай смеялась, и было видно, что это какая-то давняя и хорошо знакомая обоим собеседникам игра. Хотя не совсем игра. Оба считали, что если человек в состоянии расплатиться здесь и немедленно, так и стоит делать. И остается у человека только долг благодарности.
-А как себя чувствует снегура? - поинтересовался мэстрэ. - Я хотел бы ее осмотреть.
-Уже почти в порядке… - начала Тай и вдруг остановилась, прислушиваясь. Мэстрэ Хург удивленно моргнул, - голос, конечно, мощный, но песню он мог бы выбрать и более приличную.
-Кажется, это у Хизер, - проводница пожала плечами, - но кто поет, узнать не могу.
Песня между тем смолкла. Мэстрэ Хург уже открыл рот, собираясь возобновить расспросы о снегуре, когда его опять прервал грохот. Земля под ногами дрогнула, а в той стороне, где находилась таверна, в воздух поднялось облако пыли пополам с перьями, сопровождающееся куриным криком.
-Бежим! – скомандовала проводница, и они побежали. К немалому удивлению Тай оказалось, что пожилой волшебник - весьма и весьма тренированный человек.
Картина, открывшаяся им, была, по меньшей мере, странной. В туче пыли и куриных перьев стояла, гордо расправив плечи, Лика. Ее лицо светилось счастьем.
Штук пять кур дергались и истошно орали в петлях плюща, крепко державшего их за лапы. Их дурной крик совершенно не мешал громко хохочущей Алисе. Девочка одной рукой держалась за живот, а другой вытирала слезы. Олаф с разметанными по плечам волосами замер в позе певца, только что закончившего выступление. И испуганно таращился на Лику. На крыльце в полном ступоре выстроились все работники кухни во главе с Хизер.
Хозяйка грустно смотрела на то, что осталось от ее любимого курятника. На помятых кур, упорно выбирающихся из-под завала досок. На двух петухов, грозно заходящих с разных сторон на свою обидчицу. И то, что один из них хромал, не делало его менее грозным. А посредине двора сидел Волчок с растопыренными ушами и зачаровано следил за летающими перьями. Хизер пыталась набрать побольше воздуха, чтобы закричать, но это никак не получалось. Вообще-то хозяйка с самого начала знала, что постояльцы попались непростые. Опыт, как-никак. Но чтоб настолько!
- Лэри! - укоризненно произнес над ухом у Хизер знакомый голос, и сильные руки слегка встряхнули ее. Вдох тут же получился. - Вот видите, все уже в порядке…
И мэстрэ Хург поспешил к Тай, держащей в объятьях Лику. Лекарь обхватил голову девочки руками, замер на минуту, и Тай уложила заснувшую Лику на траву у малины. Скоро рядом спали Олаф и Алиса. Тай, зажав нос и задержав дыхание, уже залила костерок. А старый маг во все глаза смотрел на маленькое существо, пристроившееся рядом, как только он опустился на колени возле пациентов. Существо протягивало к нему свои лапки, в которых бережно держало обморочного таракана.
-Козявочка! Что случилось? - удивилась подошедшая Тай. И объяснила изумленному магу. - Это наш малиновый пыжик!
-Вот, - застеснялась Козявочка,- он тоже надышался.
-А вы сами? - обеспокоился маг.
-А у меня этот, как его, амунитут! - гордо объявила пыжик слово, услышанное в свое время от таракана.
Маг недоуменно вскинул брови, но потом догадался, о чем речь, и кивнул головой, пряча улыбку
-Все в порядке?! - возмущалась тем временем Хизер. - Да я от такого порядка поседею! Слава Хозяину, что постояльцы разъехались и всего этого позора не видели… Так, - она уперла руки в бока. - Рты закрыть! Калитку тоже! Нашли развлечение - на рухнувший курятник смотреть! – это было адресовано уже зевакам, заглядывающим с улицы во двор. - Старый он был!
-Дык, только в позапрошлом годе построила! - не согласилась памятливая соседка.
- Ну, и что? А он уже морально устарел, и ему нужна реконструкция! - и она захлопнула калитку. «Хоть какая-то польза от излюбленных словечек Тай» - констатировала хозяйка, решительно направляясь в дом.
А на улице, тупо глядя в доски забора, соседка переспросила:
-Чего ему надо?
Забор смолчал, так как и сам не понял, чего надо было сараю, а вот мужчина в явно городской одежде пояснил:
- Ну, конечно, если этот сарай так устарел, то ему точно нужна моральная реконструкция! Полная! - и он, хохоча, пошел по улице дальше. - А хозяюшка ничего, очень даже ничего…

0

113

Пост Альки

Два сурка в кустах делили пирожок, предвкушая возможность нормально поесть. По правде сказать, хлебобулочное изделие не отличалось свежестью, ибо было выброшено Даном, в очередной раз обнаружившим в капюшоне «запасы на черный день». Но сурков история пирожка волновала мало – им слишком хотелось кушать.
Разве легко шпионить за полоумной магичкой и ее не более нормальными спутниками, которые в любую секунду готовы сорваться к шмысю на хвост? Причем телепортом! А значит, надо по-партизански прятаться в вещах или в последнюю секунду прыгать в тот телепорт, рискуя навсегда развеяться, если маг оборвет заклинание. Словом, несладко жилось суркам! Не раз они, вдумчиво пересвистываясь, проклинали тот день, когда к ним на полянку вышла обманчиво хорошенькая человечка в длинном платье, подманила на семечку и … круто изменила их жизнь! С тех пор сурки предпочитали держаться от магов подальше. Если задания позволяли.
Завтрак, он же обед, он же ужин, прервала Лика, так некстати вздумавшая прогуляться по саду. Сурки переглянулись, высказали все, что думали о несовершенстве этого мира, и угрюмо потащились за колдуньей. Но на этот раз их усилия были вознаграждены: вместо того, чтобы чинно любоваться природой, Лика под пение местного мальчишки радостно разгромила курятник. Сурки вдохновлено присвистнули. Пожалуй, это уже стоило доложить хозяйке! А после этого их, может, даже отпустят!
Забыв про пирожок, один сурок разгрыз висевший у другого на шее амулет, и зверьки пропали в воронке телепорта.

Отредактировано Морис (2009-04-12 13:34:28)

0

114

Пост Елены.

Мэстрэ Хург закончил с последним пациентом и выпрямился.
- Ну, вот и все, - маг встряхнул кистями рук. - Ничего страшного не случилось. Теперь их надо уложить поспать, и все пройдет окончательно.
Олаф осоловело огляделся и встал, цепляясь за ствол дерева, под которое его усадили.
- Я в висяке посплю, вон он висит, - неожиданно рассудительно заявил он и, пошатываясь, направился к натянутой между двумя яблонями сетке . Постоял над ней, явно прицеливаясь, и резко упал на покачивающийся висяк, почти попав. Свисающая до земли нога не считалась промахом. Он пробормотал что-то себе под нос и затих…
- Олаф, Олаф…, - покачала головой Хизер, провожая парня глазами, – как же ты не уследил? Хотя, за такими разве уследишь?
И она махнула рукой.
- Конечно, сейчас выговаривать детям излишне. Все равно не услышат и не осознают. Но, когда они проснуться, необходимо серьезно поговорить с ними о необходимости быть предельно осторожными! Особенно юной мэстрэе! - пожилой маг подхватил на руки Лику. - Грибы галюценомицеты очень опасны, особенно для магов. Они воздействуют на сам канал. Маг становится могущественнее, может творить заклинания, превышающие его естественные способности, – вот, как это локальное землетрясение. Но, увы - очень недолго. Галюценомицеты расширяют канал, и они же его уничтожают. Две-три недели приема, быстрое привыкание и полная потеря магических способностей... Вы девочку предупредите, или я сам зайду завтра… А пока покажите, куда мне отнести юную лэри?
Тай подхватила на руки Алису и вопросительно глянула на подругу. Хизер сразу заторопилась.
-Да-да, давайте уложим девочек. А потом не согласитесь ли попробовать свежих пирожков? – она оглянулась на развалины бывшего курятника и вздохнула, спрашивая саму себя: - И где теперь будут жить куры?
- В конюшне…, - пробормотала вроде бы спящая Лика.
- Дельный совет! - рассмеялся маг.
Тай уложила Алису на диван в своей гостиной, заглянула к Клисе и отправилась в столовую. На столе стояло три блюда со свежими пирожками и кружки с дымящимся чаем.
- Мэстрэ, а сколько детям спать? - поинтересовалась Тай.
- Пару часов вполне хватит, - объяснил лекарь и пошутил, - проснутся розовые и с хрустящей корочкой! И, лэри Хизер, допейте чай, успокойтесь… Смотрите, - указал он в окно, - ваши сыновья уже разбирают курятник. И вы узнали, что у вашего парнишки очень… громкий голос. Уже хорошее приобретение в хозяйстве…
- А рухнувший курятник - тоже хорошее приобретение? - Хизер саркастически выгнула бровь.
- Хиз, ты же сама жаловалась, что курятник не там построили. Что лучше бы за конюшней, - принялась уговаривать подругу Тай. - А на этом месте летнюю беседку для постояльцев сделать. Летом будет просто здорово на свежем воздухе обедать! А курятник за два дня построят еще лучше прежнего…
Хизер закрыла лицо руками и неожиданно рассмеялась.
- Так я еще и спасибо должна сказать за исполнение своей мечты? Вот уж верно говорят, что мечтать надо осторожно!
- А что осторожно-то? На возмещение ущерба построишь новый курятник, а беседку уж сама…, - вовсю строила планы Тай.
- А я вам подарю два куста вьющейся помарии, - воодушевился маг. - Она цветет такими яркими соцветиями! Я поработаю, и они заплетут беседку за пару дней!
- И во что мне это обойдется?- опыт подсказывал Хизер, что бесплатный сыр бывает только в мышеловке…
- Ну, скажем… - маг что-то подсчитал, загибая пальцы, и вынес вердикт: - в сотню пирожков.
Хизер поперхнулась чаем и закашлялась. Тай хлопнула ее между лопаток, слегка не рассчитав силы от удивления.
- Вам, как лекарю, должно быть известно, - осторожно начала она, - что смерть от переедания весьма болезненна. Есть много более простых способов… И вообще вы очень нужны Бэмцу!
Пожилой волшебник довольно глядел на изумленных женщин.
- Ах, лэри! Вы представили, как я сижу за столом и уплетаю за раз гору пирогов? - маг расхохотался. - Все значительно проще! Я ужасно люблю пирожки, а моя кухарка терпеть не может их печь. И отговаривается тем, что от них полнеют... Но меня это не страшит. А из ваших рук, лэри Хизер, они во сто крат вкуснее…
И почтенный мэтр покраснел, как мальчишка, глядя на удивленно хлопающую глазами тетушку Хизер.

0

115

Совместно с Люксорией и Фаэль.

Покинув склад, компания путешественников поспешила воспользоваться любезным разрешением Ри прогуляться по неотмеченному ни на одной карте городу. И не только потому, что любопытно было поглядеть на этот грандиозный воровской притон - просто все вдруг остро почувствовали, что отказываться будет невежливо...
Верт с любопытством глазел по сторонам, силясь понять, чем этот городок отличается от всех остальных городков Пристенка. Правда, до сих пор он видел только Бэмц, а в нем - одну-единственную таверну, но все же старательно искал в лицах проходивших мимо людей тени ужасов, что так живописала Астра.
Сама же Астра пребывала в состоянии легкого шока. Мало того, что сначала гроза и хозяин Обменника вполне мирно поговорил с этими поработителями мирных воровок и подбросил-таки нужную информацию, так он еще и разрешил им гулять по городу! Выходит, что зря она боялась? Или это снова какая-то ловушка?
Девушка тряхнула головой, отгоняя параноидальные мысли. Пока все нормально, так что можно расслабиться. А там, глядишь, конец ее кабале, и она станет свободной, как ветер. Эта мысль почему-то принесла с собой оттенок грусти.
- Странный тип, этот Ри, - вывел ее из размышлений голос Верта. – Но совсем нестрашный. Почему ты его так боишься, Астра?
- Много бы ты понимал! – девушка насмешливо хмыкнула. – Да чтоб ты знал, он самый авторитетный бандит в обеих долинах. И ищут его и в Демо, и в Плуто, и деньги за его голову дают немалые. Это говорит о многом!
- Это у вас так измеряется авторитет? – усмехнулся Лэм. – Рыночная стоимость головы?
Девушка остановилась на полушаге и вперила в демона недовольный взгляд. Ее голос приобрел какую-то замогильную мрачность.
- Не шутили бы вы с этим, грант. Тем более здесь.
Верт легкомысленно махнул рукой. Ну, не верил он в грозный характер смешного толстого дядьки. Как бы тот ни прикидывался важным и страшным.
- Ладно тебе нас пугать, - улыбнулся он Астре. – Нас довольно неплохо приняли, пригласили погулять по городу, рассказали все, что нам нужно. Чем плохо?
- Да ты просто не знаешь, что это за человек! Говорят, что когда-то Ри украл у самого императора Демо половину его казны! А когда его ловили, он собственноручно порешил кучу полицейских и десятка два мирных жителей. Его даже тюрьма не задержала – он в ней просидел всего несколько месяцев, а потом расправился со всей охраной и скрылся в Плуто. Там он, говорят, даже сам Тайный совет магов под каблуком держал. Боялись они его страшно и платили огромную дань. А когда у него скопилось слишком много врагов, он перебрался в Пристенки, основал Обменник, и теперь к нему на поклон ходят все бандиты обеих стран. Даже самый оголтелые головорезы его беспрекословно слушаются. А ты говоришь – не страшный…
- Как-то слабо верится, что Ри действительно совершил хотя бы половину из рассказанного тобой, - Дан улыбался, глядя на недовольное лицо Астры. – Поверь, если бы он, и, правда, мог держать в страхе Тайный совет, я бы об этом слышал хоть краем уха. Да и грант Лэм наверняка читал бы в газетах о зверствах, вроде убийства двух десятков мирных жителей.
-Совершенно верно. Честно говоря, юная лэри, вы нас так запугали, что, когда я шел в Обменник, мне представлялись душераздирающие картины, - ухмыльнулся Лэм. – Например, что по улицам бродят вооруженные до зубов воины, а на сторожевых башнях вокруг города разместились маги, готовые в любой момент сжечь все, что угодно, огромным огненным шаром. И потушить этот огонь невозможно…
Дан внимательно посмотрел на Лэма. Губы гранта привычно кривились в ироничной ухмылке, но в глазах мелькали какие-то огоньки.
-Маги огня, грант, в основном и специализируются как боевые, - уточнил Дан. - Но хорошие метатели – большая редкость, и вряд ли променяют сытую жизнь на службе у Республики на вольные хлеба в Обменнике. Правда, есть и дезертиры, и честолюбивые неудачники. Но они вряд ли владеют заклинанием негасимого огня…
-Про боевых магов с негасимым огнем врать не буду – я их в Обменнике не встречала, – окончательно рассердилась воровка. - Но про дядюшку Ри я говорю все, что знаю. Не верите мне, ну и не надо! И вообще, некогда мне тут с вами болтать. Это вы можете прохлаждаться, а у меня еще работа есть. Вам же, в первую очередь, и нужная.
-Конечно, лэри, - остановил ее Лэм, - только у меня есть одна идея. Насколько я понимаю, какими-то архитектурными достопримечательностями в этом городке и не пахнет? В таком случае, нам тоже следует совместить нашу прогулку с настоящим делом. Не подскажете, лэри, где бы я мог найти в Обменнике более-менее честного менялу? Хотя бы, того, кому вы собирались отнести … м-мм позаимствованные у меня ассигнации.
Астра недовольно скривилась – кому приятно, когда тебе напоминают о неудаче, особенно, о неудаче в твоей профессии.
-А зачем это он вам понадобился? – проворчала она.
-Как, зачем? Неужели в результате вашего случайного промаха этот славный человек должен лишиться своей доли прибыли? – с наигранным удивлением произнес Лэм. - А так он поменяет мне те же самые ассигнации на те же самые монеты, и получит свой причитающийся барыш.
-По-моему, вы перегрелись на солнце, грант, – Астра взглянула на него с насмешкой. – Вы готовы отдать собственные ассигнации по грабительскому воровскому курсу как краденые, хотя могли бы обменять их в банке?
-Что делать, лэри, что делать, - задумчиво пробормотал Лэм. – Если я плохо подготовился к визиту в Плуто и не обеспечил себя достаточным количеством монет, за это нужно платить. А ехать в Магнолиум, чтобы там поменять деньги – думаю, то на то и выйдет.
-Послушайте, грант, - нахмурился Дан, - мы, вообще-то, пришли в Обменник с совершенно с другой целью. И вообще, почему вы не запаслись монетами, собираясь в этнографическую экспедицию?
-Признаю справедливость вашего упрека, мэстрэ, - спокойно улыбнулся Лэм ему в ответ. – Только достижением нашей цели сейчас займется лэри Астра. А нам пока надо убить время… Так почему же в свое свободное время я не могу исправить ошибку, вызванную моей непередаваемой рассеянностью и непрактичностью?
Верт с недоумением взглянул на соотечественника. Менее всего этот ироничный и важный тип был похож на рассеянного и непрактичного. Мэстрэ Дан, похоже, разделял его точку зрения. Все еще сердитая Астра поглядывала то на одного собеседника, то на другого, явно наслаждаясь их взаимной перепалкой и на время забыв о своем страхе. Она бы с удовольствием понаблюдала еще, но, к сожалению, все хорошее быстро заканчивается.
-Мы пришли, - буркнула она, показывая на небольшой покосившийся домик с тяжелой металлической дверью и окнами, забранными решетками. – Вам сюда, а я пошла дальше.
-Куда же вы, лэри? - остановил ее Лэм. – Я понимаю, что вы торопитесь, но надеюсь, вы представите нас хозяину меняльной конторы? Вряд ли этот человек будет любезен с нами без вашей рекомендации.
-Хорошо, что вы это поняли… - Астра недовольно покосилась на гранта, и, подойдя к крыльцу, постучалась.
Металлическая дверь с грохотом распахнулась наружу, но девочка, явно знакомая с этой особенностью, поспешила отскочить. На пороге стоял здоровенный детина с мрачным лицом.
-Кто? – пробурчал он.
-Свои, - ответила Астра. – По делу к лэру Менахему.
Охранник внимательно осмотрел нежданных посетителей, однако работа мысли никак не отразилась на его могучем лбу.
-Проходите, - буркнул он и слегка посторонился, пропуская посетителей в помещение, как показалось Дану, сильно напоминающее лавку старьевщика: всюду – на прилавке, на полках и в застекленных витринах громоздились бессистемно совершенно разные вещи – от оружия до кухонной утвари. За прилавком стоял сухонький старичок в потрепанном сюртуке. Верт, раскрыв рот, принялся рассматривать эту свалку вещей. Дан застыл у самого входа, рядом с охранником, не сводя взгляда с подозрительного гранта и с интересом ожидая, что будет дальше.
Лэм наклонился поближе к Астре и тихонько произнес:
-Надеюсь, юная лэри, этот человек не подсунет мне фальшивые монеты? Учтите, что этими деньгами я буду расплачиваться с Тай, и она будет очень недовольна…
-Успокойтесь, - так же тихо фыркнула Астра, - Менахем пользуется в Обменнике заслуженным уважением за то, что никогда не обманывает. Он просто скупает … добытое имущество по цене, выгодной только ему.
-Дикая Астра, - буквально пропел старичок за прилавком, - рад тебя видеть, девочка. Ну, что ты мне принесла? А главное, кого ты мне привела?
-Мы – гости лэра градоначальника, почтенный Менахем, - влез в разговор Лэм. – Лэри Астра показывает нам достопримечательности вашего славного города, а также рассказывает о его самых достойных жителях. Вот мы и решили навестить вас.
-И с какой целью, позвольте спросить? - недоверчиво пробормотал старичок.
-Ну, к примеру, чтобы заключить с вами сделку. Мне нужно поменять ассигнации на монеты, - и Лэм вытащил портмоне.
-Помилуй меня Санта-Болта, да где я возьму столько монет? – как-то заученно пробормотал Менахем.
Дальнейшее Верту было слушать не интересно, торговаться он не любил, даже когда отец отправлял его за покупками на рынок. Тем более, что в одной витрине за стеклом он заметил какой-то странный предмет – вставленные один в другой несколько латунных кругов разного размера на одной оси. На круги были нанесены какие-то деления. Мастер, создавший этот предмет, был настоящим художником – все круги были украшены тонкой гравировкой, изображающей кошку, быка, человека, пожирающего огонь, и другими.
-Что вы рассматриваете, молодой человек? – раздался за его спиной голос Лэма. Грант, похоже, закончил торговаться, распихивая по карманам мешочки с монетами. Почтенный Менахем выглядел не слишком довольным, а Дан буквально сверлил ученого недоверчивым взглядом.
-Вот …это, - пробормотал Верт. – Только я не знаю, что это. И что это за рисунки?
-А… это - астролябия. С ее помощью моряки ориентировались в море и прокладывали курс. Сейчас эта техника уже устарела…, - разъяснил Лэм. – А рисунки изображают созвездия.
-А в воздухе по ней можно будет ориентироваться? – загорелись глаза Верта.
-Ну… разве что ночью, по звездам. Но для этого надо хорошо знать астрономию, - как-то осторожно произнес Лэм.
Верт потупил взгляд.
-И все равно, ты прав, - пробормотал Лэм. – Лэр Менахем, поскольку мы все-таки сумели прийти к взаимовыгодному соглашению, - старик слегка поморщился, - возможно, вы уступите мне эту вещь? За ее реальную цену. Или… еще поторгуемся?
-Я не против, - глаза старика блеснули, он явно рассчитывал на реванш.
-Увы, к сожалению, я не могу себе это позволить, - Лэм бросил взгляд на недовольную Астру, - мы немного задержались у вас, а нам нужно идти. Я беру у вас эту вещицу, лэр Менахем, - и на прилавок полетело несколько серебряных монет.

Выбравшись на улицу, Лэм как будто сбросил с себя маску делового человека. Под недоверчивыми взглядами окружающих грант вытащил из кармана носовой платок, бережно завернул в него астролябию и уложил ее в карман.
-Ну что, куда мы пойдем теперь? – довольно спросил он.
-Надо же, грант, - у Дана явно было плохое настроение, - вы еще и покупаете краденое!
-Вы не понимаете, мэстрэ, - жестко возразил Лэм - Эта вещь когда-то помогала людям и, возможно, спасла в море чьи-то жизни. И не годиться, чтобы она пылилась в лавке скупщика, как никчемная безделушка.
-Так бы и слушала вас, любезные лэры, - вмешалась в разговор Астра, - однако мне надо спешить, чтобы покончить с вашим делом. Надеюсь, больше ни у кого нет каких-то особых пожеланий, что бы ему хотелось посмотреть? Нет? Очень хорошо! Тогда я пошла, а вы пока просто погуляйте по городу. Только ведите себя тихо. Не хватало еще, чтобы вы ввязались в какую-нибудь заварушку!
И девушка решительно зашагала прочь.

0

116

Верт проводил взглядом тонкую фигурку и покачал головой. Бедная маленькая Астра... Сколько ей было лет, когда она сюда попала? Конечно, этим людям ничего не стоило запугать девчонку до полусмерти, напридумывать ужасов всяких. А куда ей было деваться? Поверила. И ворует, и несет долю этому "страшному дядюшке Ри".

"Ребенок, да еще напуганный – он, что глиняный комок - лепи, что хочешь. Вот и вылепили воровку из простой девочки, - подумал вдруг Верт. - А сейчас этот кувшинчик высох да закалился, долго-долго его придется размачивать и размягчать, пока станет возможно, не сломав, слепить из него другую Астру. Хватит ли сил и терпения, гончар? Станешь ли время тратить на испорченный сосуд? Не проще ли взять новый ком глины, да слепить, что душе угодно? Или найти такой кувшин, что по душе? - Верт невесело усмехнулся сам себе. Ответа он не знал, просто чувствовал, что так надо, что нельзя вот так бросать эту девочку. Он тряхнул рыжей гривой, отгоняя непрошеные сомнения. - Может, оно и проще, да уж больно редкая та глина, из которой кувшинчик слеплен...
А Ри... Он, конечно, преступник, но человек-то, как видно, здравомыслящий, не станет такой убивать направо и налево. И маньяков всяких, убийц и насильников в своем городе привечать не станет. А значит, и бояться здесь нечего, разве что обкрадут, так с него и взять-то нечего. А грант Лэм за своим кошельком уж как-нибудь сам уследит, раз не боится ходить с такими деньжищами".
Рассуждая так, Верт шел по центральной улице Обменника, засунув руки в карманы, и разглядывал простые двухэтажные деревянные дома. Внезапно он понял, что здорово отстал от старших товарищей, ускорил шаг, и тут его внимание привлекла какая-то белая тряпица, выпавшая из окна одного из домов. Тут же в окне второго этажа показалась хозяйка тряпицы и умоляюще уставилась на Верта.
- Эй, красавчик, будь добр, принеси мне мой чулок. Видишь, он выпал. А я не могу выйти на улицу в одном чулке!
Не очень молодая, но весьма привлекательная дама надула пухлые, ярко накрашенные губки.
- Э... Да, конечно, - неуверенно ответил парень, пытаясь запомнить, в какой переулок свернули Дан с Лэмом.
"Ничего, я сейчас забегу, отнесу этот чулок и быстро их догоню", - решил Верт, подобрал невесомый кусочек тончайшей белой материи, и решительно рванул вверх по лестнице.
У двери его решительность несколько поубавилась, как-то не привык он носить чулки незнакомым дамам, но дело следовало довести до конца, и он постучал.
- Да-да, входи! - раздалось из-за двери. Верт только зубами скрипнул – ну, что ей стоит выглянуть из-за двери и забрать этот ёттов чулок?! Дан с Лэмом уйдут невесть куда, пока он тут будет по гостям ходить.
И все же он вошел - не стоять же на лестнице!
В комнате, по сравнению с солнечной улицей, было темно, Верт видел лишь силуэт в ярком проеме окна.
- Вот ваш чулок, - он протянул руку к силуэту.
- О, спасибо, что бы я без тебя делала, ты меня просто спас!
Ёт знает почему, но от этого голоса у Верта по спине побежали мурашки.
Женщина, наконец, приблизилась настолько, что Верт смог ее разглядеть, и тут же пожалел, что выполнил ее просьбу. Он чувствовал, что неудержимо краснеет. Потому как первым, что он увидел, была полная грудь, едва прикрытая тонким, почти прозрачным халатиком. Взгляд его невольно пополз вниз, дабы не смущаться созерцанием прелестей незнакомой дамы и не смущать ее, но вскоре споткнулся, поскольку халатик кончился, не достигнув даже коленок...
Дама действительно была в одном чулке. Легким небрежным движением погладив мимоходом руку Верта, она взяла второй чулок, и принялась его натягивать, поставив ножку на подлокотник кресла, ни мало не стесняясь ошалевшего парня.
- Я... пойду? - выдавил из себя совершенно пунцовый Верт.
- О, нет, как же я могу отпустить моего спасителя, даже не отблагодарив? - проворковала дама, тряхнув ореховыми локонами.
- Но мне ничего не нужно, я просто...
- Конечно-конечно! Такой славный мальчик ни за что не станет требовать благодарности за добрый поступок! Но не обижай меня, ведь я же от чистого сердца!
Она зубами вынула пробку из бутылки и плеснула темно-красной жидкости в два ужасно дорогих стеклянных бокала - Верт видел такие только на ярмарке в городе, и то те были куда менее изящны!
Вернув пробку на место, она пнула ножкой, обутой в красную туфельку, какой-то странный предмет, похожий на непомерно огромный цветок вьюна. Предмет застрекотал, и вдруг стал издавать музыкальные звуки, словно в нем был спрятан целый оркестр!
Верт во все глаза таращился на это чудо. Астра говорила, что в Обменник привозят вещи и из Плуто, и из Демо, и вот теперь он пытался понять, магический перед ним предмет или технический. Впрочем, долго таращиться ему не дали - дама, взяв в каждую руку по бокалу, принялась в невообразимом танце приближаться к Верту.
Парню стало душно. Настолько, что он подскочил к окну и высунулся в него по пояс.
- Эй, ты что, свалишься же!
Она прижалась к нему, намереваясь отодвинуть его от окна, и это ей удалось - парень от неожиданности отпрянул на пару локтей. Дама закрыла ставни, мимоходом рявкнув на проходившую мимо соседку "Чего уставилась?", затем вновь обернулась к Верту и, призывно улыбаясь, вручила ему бокал.
- До дна, - велела она.
Верт повиновался, поскольку в горле пересохло, и тут же понял, какой он дурак. Вино ему пробовать доводилось, но не такое, а легкое яблочное и ягодное. Это же было совершенно особенным на вкус, голова его тут же закружилась, а в глазах поплыло.
Дама забрала у него пустой бокал, поставила на низкий столик, и снова стала танцевать. Руки ее потянулись к пояску, стягивавшему халатик на талии, и стали медленно распускать узелок.
Верт зажмурился и попытался ретироваться к двери. Ноги слушались неохотно, голова кружилась, что в сочетании с зажмуренными глазами привело к не самым приятным последствиям, а именно - к удару головой об косяк. Но это бы еще полбеды, с шишкой Верт бы как-нибудь смирился. Куда хуже было то, что дверь оказалась заперта.
«И когда она успела? Я пропал", - вяло подумал он.
- Куда же ты, мой милый спаситель, - почти пропела дама и ласково погладила парня по подбородку, заставляя повернуться к ней. - Ты же не хочешь обидеть меня, правда?
И она принялась теснить его, пока Верт не споткнулся и не рухнул на кровать. В этот момент она скинула халат, оставшись лишь в кружевном нижнем белье, и стала медленно обходить его по кругу.
У Верта бешено стучало в висках, глупое тело отказывалось сопротивляться этой сумасшедшей дамочке, которая тем временем сноровисто развязывала пояс его штанов.
Внезапно в дверь постучали, и тревожный голос спросил:
- Верт, ты там?
- Дан! - воскликнул парень, но дама заткнула ему рот поцелуем, и парень смог издавать лишь невнятное мычание.
Мир стал неудержимо таять, в висках стучало все сильней, и Верт уже не мог бы с уверенностью сказать, где он находится, да и вообще ничего... Только в ушах все звенел мотив, издаваемый неведомым инструментом. Вдруг его прервал грохот выбиваемой двери и истеричный вопль "Не виноватая я, он сам пришел!"

0

117

С первого взгляда Обменник был похож на все городки Плуто, которые Дану удалось повидать за годы путешествий. Лабиринт кривых улочек выводил к центральной площади, где маленькие домики окраины переходили в добротные двухэтажные дома.
Правда, в отличие от большинства городков, играющих детей на улицах почти не было видно, да и спешащих за покупками матрон – тоже. Все чаще встречались лавочки и трактиры, и именно у последних бурлила жизнь.
Большую часть населения Обменника, судя по всему, составляли взрослые личности мужского пола разных рас. И выражение их глаз напоминало об опасности. На чужаков смотрели с холодным любопытством, но Дан чувствовал, что малейшего движения не по правилам хватит, чтобы любопытство стало враждебным.
Сама атмосфера городка взывала к осторожности.
Дан в очередной раз покосился на своих спутников. Рыжий паренек глазел по сторонам с любопытством юности, когда каждый день таит множество открытий, и важно не проглядеть их. Судя по всему, Верта атмосфера Обменника не угнетала - он ее просто не замечал, весь поглощенный новыми впечатлениями. Лэм же не мог не заметить ни косых взглядов, ни осторожного перешептывания за спиной, но, казалось, его подобное внимание не напрягает. Он явно чувствовал себя тут, как рыба в воде.
Девочка исчезла, пропала в толпе, снова посулив кого-то спросить, и не выспавшийся маг чувствовал, что происходящее вызывает у него явное недоумение. Зачем нужны были эти странные посиделки на складе, встреча с постаревшим бандитом, нелепые переговоры, посещение скупщика краденого и вот эта никому не нужная прогулка по городу? И что за странные знаки, которыми мирный ученый демон обменялся с главным бандитом Пристенков? Дану все больше казалось, что его просто используют в какой-то сложной игре, отводя роль дурачка или удобного средства передвижения. А был ли охотник? Может, и охотника никакого не было…
Углубившись в свои мысли, маг прибавил шаг и остановился, только услышав возглас Лэма.
- А где наш мальчик?
- А вы разве не…- Дан прикусил язык. Действительно, с чего он решил, что демон станет опекать мальчишку? Сам виноват, проворонил. Он окинул взглядом площадь – надо, видимо, остановиться и подождать – догонит.
- Может, нам стоит вернуться и поискать? – нахмурился Лэм.
- Можем разойтись, - маг оглянулся, - он давно отстал?
Ученый взглянул на него с какой-то удивленной снисходительностью, неприятно царапнувшей Дана.
- Мэстрэ, мы гуляем всего минут двадцать. Верт отстал буквально несколько минут назад, так что серьезно заблудиться в таком маленьком городке, как Обменник, он не мог.
- Тогда лучше подождать его на площади, - кивнул Дан, - он же видел, в какую сторону мы идем.
Лэм пожал плечами и с показным интересом стал изучать какую-то витрину.
- И, кстати, где мы будем искать Астру? – маг понял, что потерял контроль над ситуацией, и это не прибавляло ему хорошего настроения. – Задерживаться в этом городке как-то не входит в мои планы...
- Как я понимаю, нам остается надеяться только на ее слово и ждать, что она найдет нас сама, - криво улыбнулся Лэм. - Не так давно вы, вдвоем с Вертом, уверяли меня, что это достаточная гарантия, не так ли?
На спорящих у витрины чудаков подозрительно поглядывали прохожие, да и хозяин лавочки на всякий случай выдвинулся поближе к двери, чтобы странные незнакомцы не решили, будто лавка пуста. На грабителей, вроде, не похожи, но давно никто не проявлял столь живого интереса к старым сейфам из Лаборато.
- Да вы и сами были так уверены, что оплатили выставленный вам счет, - парировал Дан. – А теперь вот и второй гарант бесследно исчез … И где мы теперь станем искать ребят?
- Кто исчез? – в капюшоне заворочался хомяк, пытаясь выбраться наружу.
- Не дергайся, - прикрикнул Дан, - хватит того, что я дергаюсь. Только говорящих хомяков тут сейчас не хватает. И так уже на нас все смотрят. Пойдемте тогда уже назад, поищем Верта.
Лэм удивленно посмотрел на взъяренного мага, но напоминать, что буквально несколько минут назад Дан отверг эту идею, не стал.
В переулке, из которого они вышли несколько минут назад, Верта не было. Мужчины остановились, оглядываясь. Мимо них шли обитатели Обменника, но рыжей шевелюры нигде не было видно.
- Везет дуракам, - проходящий мимо здоровенный парень со шрамом через все лицо ткнул приятеля кулаком в бок, - сама Есения решила позабавиться с мальчишкой, а он чуть в окно от страха не вывалился, точно девственник какой.
- Ну, от нашей-то Есении еще никто не уходил, - его более мелкий собеседник почесал бок и хмыкнул. – Поди, сильно сопротивлялся.
- Да шмысь его знает, - громила сплюнул на землю. - Есения его обратно в комнату утащила, только рыжий чуб мелькнул.
Дан ухватил громилу за рукав:
- А где это заведение Есении?
Бандит удивленно посмотрел на наглеца и цыкнул зубом:
- Тебе что за дело? И отпусти мой парадный костюм, - он переглянулся с приятелем и захохотал. - За потрогать мы деньги берем .
- Мы с приятелем просто хотели бы расслабиться, - Лэм шагнул вперед, старясь погасит скандал. - И готовы оплатить ущерб, нанесенный вашему парадному костюму.
- Оплатить – это хорошо, - маленький приятель бандита подмигнул Лэму. – А на кой ляд вам Есения? Там дорого... Может, пойдем с нами? Чудные девочки, хорошая компания…
- Так где заведение Есении? – снова повторил Дан, жестко глядя на бандита.
- Вот привязался, тяжело тебе с ним, - хмыкнул громила. - Да вон тот дом с красной крышей.
Он ухватил монету, переданную Лэмом, и подмигнул демону:
- А ты с этим, - он показал глазами на ушедшего вперед Дана, - лучше не связывайся. Такие тут долго не живут…
Лэм совершенно искренне кивнул бандиту и поспешил за магом.
Дверь в доме с приметной красной крышей была не заперта, но когда Лэм догнал мага, тот все еще стоял на лестнице, недоуменно прислушиваясь. В какой из комнат обитала дама, занявшаяся сексуальным воспитанием Верта, отгадать было сложно.
Суровый старик размерами почти с дверь выглянул из привратницкой и взглянул на нежданных гостей из-под насупленных бровей.
- Чего надо?
- Нам нужна Есения, – не менее сурово отрезал Дан.
- Лэри Есения, - старик посмотрел на мага, задержав взгляд на его довольно поношенной куртке, затем перевел его на Лэма. Костюм демона вызвал у него больше одобрения, и он кивнул, - немного занята, подождите на улице.
- В какой комнате она живет? – шагнул вперед Дан.
- Я же сказал, она занята, - старик неодобрительно покачал головой, - если так приспичило, иди вон, напротив. Там для таких торопыг всегда найдутся свободные девчонки. А тут серьезное заведение…
Лэм заговорщицки сунул в руку старика пару монет.
- Нам посоветовали именно лэри Есению.
- Хорошие у вас советчики, - хмыкнул старик. - Через полчасика поднимитесь, вторая комната налево. Но не раньше... куда пошли? Я же сказал, через полчаса...
Но Дан уже поднимался по лестнице.
- Мэстрэ, успокойтесь, - попытался остановить его Лэм, поднимаясь следом. – Я не думаю, чтобы опытная шлюха могла навредить мальчику. В конце концов, это не пыточная, а обычный бордель.
Дан обернулся к спутнику, и Лэм понял, что увещевания бесполезны. Обычно невозмутимый маг был разъярен. Глаза полыхали синим огнем, губы сжались в тонкую ниточку, лицо раскраснелось.
- Опытная шлюха мечтает поразвлечься, - процедил он сквозь зубы. - Она просто изнасилует мальчишку… ненавижу насилие.
Он с силой толкнул дверь второй комнаты. Но она была заперта.
- Верт, ты здесь? – крикнул Дан и, видимо, что-то услышал в ответ, потому что глаза его опасно сузились, пальцы легко щелкнули, и дверь рухнула под порывом ветра.
В комнате удушающе пахло травами. У Лэма на мгновение даже закружилась голова. Размалеванная высокая конопатая женщина сидела на кровати, на которой распростерся ошалевший, красный и, по-видимому, испуганный Верт. Возле кровати стояла бутылка вина и два бокала. На столике чадили травяные свечи.
Под взглядом мага женщина попятилась и что-то пробормотала, но Дан ее не слушал. Он подошел к кровати, окинул взглядом распростертую фигурку, улыбнулся и подал мальчишке руку.
- Вставай, герой, карета подана. Ничего, если эту принцессу мы с собой брать не станем?
- Дан, - заулыбался Верт и попытался встать, но у него это не получилось, и он удивленно опрокинулся обратно на кровать.
- Да, похоже, тут не принцесса, а чвырик, - процедил Дан и снова щелкнул пальцами. В комнате стало нестерпимо холодно, мгновенно выветрился тяжелый запах трав, и головы у всех прояснились. Лэм подхватил Верта, помог мальчишке накинуть крутку и осторожно повел его по лестнице вниз.
Дан что-то сказал женщине, отчего лицо ее покраснело, она уперла руки в боки и возмущенно завопила, что двери ломают, врываются без разрешения, за услуги не платят.
Из комнат выскочили люди и нелюди.
Едва компания вышла на крыльцо, женщина открыла окно и продолжила свои обвинения. Быстро собралась толпа.
- Что случилось-то? – спросил кто-то.
- Да видишь, втроем погуляли у Есении, выпили все вино, а платить отказываются, - хмыкнул краснолицый бородач. – Точно, чужаки, не знают наших законов.
- Обижать Есению? – возмутился невысокий паренек, - это не по-нашему, бей чужаков!
В Лэма и Верта полетели камни, бутылки, выскочивший на крыльцо следом за ними Дан едва успел поднять руку, накрывая спутников защитным куполом.
- Ишь ты, он еще и магичит! - из окна высунулся немолодой мужчина и сделал неуловимое движение рукой. Защитный купол выстоял, но Дан удивленно обернулся, глядя в злые глаза защитника нравственности.
Толпа угрожающе приблизилась, зашумела.
- Где там наши маги? – крикнул краснолицый. - Неужто не справятся?
Из двери дома напротив выскочил вертлявый молодой человек. Лэм отпустил Верта, который, впрочем, уже мог стоять сам, внимательно вгляделся в лицо вновь прибывшего мага и разочарованно вздохнул. Дан шагнул поближе к своим спутникам, уменьшая поверхность защитного купола, сосредоточенный взгляд шарил по толпе.
- Ну что, грант, будем уходить телепортом или постоим, подождем Астру? Уж по этому скандалу она нас легко найдет…

0

118

В трактире «Кружка забулдыги» было темно и пусто. Впрочем, утро – не самое доходное время для заведений такого типа. Это вечером здесь огневка рекой, девочки полуголые туда-сюда бегают, да мужики наносят друг другу на морды особые приметы в виде шрамов, синяков и ссадин. Даже, когда денег было в обрез, Астра все равно избегала подобных мест.
Но сейчас трактир выглядел вполне мирно. Все столики были пусты, только за стойкой стоял старик Билли-Боб – хозяин «Забулдыги» - и от скуки протирал стаканы. Видимо, проснулся раньше обычного, но выдумать лучшего занятия не смог… Вот радость-то! Хоть в одной таверне появится чистая посуда - стаканы после мытья тут не вытирали от сотворения Стены! Пьянчугам все равно, блестит ли стакан - главное, чтобы внутри плескалось…
- Здравствуйте! – громко поздоровалась Астра.
Билли-Боб перевел на нее мутный взгляд и взял следующий стакан. Воспринимать ее серьезно он явно не собирался. Что ж за день такой, а? Какая муха сегодня всех искусала?
- Вы не подскажете… Янес, контрабандист, остановившийся у вас, уже встал?
Трактирщик повесил полотенце на плечо, оперся рукой о стойку и флегматично поинтересовался:
- Что будем заказывать?
- Ничего, я же по делу пришла, - начала сердиться Астра. - Да и рановато еще для спиртного…
- Нет заказа - нет информации. Нет информации – нет дела… - не менее флегматично отчеканил Билли-Боб, больше не глядя в ее сторону.
Жители Обменника в своем репертуаре… Хотя, чего еще она ожидала? Девушка бросила на него раздраженный взгляд и положила на стойку медяк.
- Кружку хмелька…
- Другой разговор! – перед Астрой с молниеносной быстротой появилась пенная кружка с темным, сладковатым напитком. - Стиви, свиной ты потрох, где ты там? Иди, разбуди лэра Янеса из пятого номера и скажи, что к нему пришли! А вы, лэри, выбирайте столик и чувствуйте себя, как дома.
Астра села спиной к стене, так, чтобы открывался хороший обзор. За время скитаний эта привычка выработалась сама и не раз бывала очень полезной. И пусть сейчас девушка не чувствовала опасности, все равно… на всякий случай…
Янес появился через пару минут – немного заспанный, но все равно невероятно красивый. И шляпа, как обычно, чуть сдвинута на затылок, почти скрывая светлые волосы. Увидев Астру, он слегка запнулся, но тут же приосанился, поправил пояс штанов и, залихватски развернув стул, уселся на него верхом.
- Асенька! Какой сюрприз! – заговорил он своим невероятным бархатным голосом, от которого Астре всегда хотелось растечься лужицей растаявшего мороженого. – Вот уж не ожидал! Я спрашивал о тебе, но мне сказали, что тебя нет в городе…
- Я только сегодня утром приехала, - взяла себя в руки девушка. Еще не хватало, чтобы Янес возомнил, будто ей нравится! Для уверенности пришлось даже отхлебнуть из кружки. – Мне нужно поговорить с тобой об одном важном деле… Я сейчас собираю кое-какую информацию, и мне сказали, что она есть у тебя…
- Все, что угодно, Асенька! Для тебя – все, что угодно! Эй, Билли, принеси мне завтрак поплотнее, пару кружек хмелька и булочек для лэри, - парень снова повернулся к Астре и пояснил: - Не люблю вести серьезные разговоры на пустой желудок.
«Прямо, как Тусик!» - мелькнула дурацкая мысль.
- Да и тебе не стоит пить хмелёк натощак, - вел дальше Янес. - Наверняка ведь еще ничего не ела!
- Ела! – возразила Астра. – Яблоко!
- Яблоко! – расхохотался контрабандист, сразу став похожим на веселого хулиганистого мальчишку. - Ох, уж эти девушки с их вечными диетами! Поверь, Асенька, тебе это не нужно. Вон, какая ты худенькая. Съешь лучше булочку. И рассказывай о своей проблеме – сделаю все, что смогу.
Астра снова отпила немного хмелька, скривилась и тут же заела половиной булочки. И как люди это пьют? Не вкусно же совершенно! Вон Янес со своей яичницей уже первую кружку допивает…
«Что же ему рассказать? – девушка задумчиво отщипывала кусочки мякоти и скатывала из них шарики. - Как я глупо попалась с этой дурацкой кражей? Как стала заложницей собственного обещания? Ну, уж нет! Он же во мне разочаруется! Да и кто сказал, что я должна рассказывать ему ВСЮ правду? Ему хватит и кусочка…»
- Видишь ли, я сейчас работаю на одних странных типов… Собираю для них информацию. Все же лучше, чем болтаться по дорогам… - Янес кивнул с полным ртом. Пока история не вызывала у него сомнений. – Они не то альтруисты, не то просто ненормальные… Взялись наводить порядок в Пристенках…
Контрабандист резко вскинул голову. Его голубые глаза стали непривычно холодными и подозрительными. Астра тут же спохватилась, вдруг поняв, что и как она только что сказала.
- Нет, не в этом смысле! – замахала она руками. – Про Обменник они откуда-то знают и считают его неотъемлемой частью Пристенков. Они же понимают, что без него тут будет полный дурдом, а так все же какая-то организация. Их интересует другое. Куда-то стали пропадать нелюди, на них нападают среди бела дня. А еще в Пристенки зачастила золотая молодежь из обеих стран. Видимо, они нашли здесь какое-то развлечение, но какое – никто не знает. Они пересекают границу и исчезают на пару дней, а потом возвращаются домой, довольные, как сытые хомяки…
- Хомяки? Какое странное сравнение… – удивился Янес. Его голос снова звучал ласково. Похоже, объяснение его удовлетворило. – А багатейчики… Ты права, они действительно стали подозрительно часто шастать туда-сюда. В Обменнике это многим не по нраву. Да и нелюдей здесь тоже полно, сама знаешь.
- Это не по нраву и моим нанимателям, и жителям Пристенков, и даже властям. Кто-то нарушает привычный уклад, и этого кого-то хотят поймать и обезвредить. Поэтому я и собираю все возможные сведения. Ты знаешь что-нибудь об этом?
- Хорошо, я расскажу тебе… - голос Янеса звучал серьезно и даже печально. – Этого ублюдка нужно остановить, в этом тебя поддержат очень многие жители Обменника…
Астра замерла на стуле, боясь неосторожным звуком сбить Янеса с откровенности. Даже булочку отложила.
- Помнишь, я рассказывал тебе о Малыше? Он пропал больше месяца назад, и как мы не искали – не смогли найти даже тела. Впрочем, уже никто не сомневается, что его нет в живых. Мы приняли его в команду почти год назад, он уже успел поднабраться опыта, но, все равно, был еще слишком глупым и наивным. И амбициозным до ужаса – все хотел проворачивать большие дела и зашибать большие деньги. Это его и сгубило… Подвалил как-то к нам в трактире какой-то мужик. Сколько не пытался потом вспомнить, как он выглядел, так и не вспомнил. Мы тогда были здорово поддатые – отмечали удачный рейс. Так вот, мужик этот предложил нам заработать – и очень неплохо заработать! – отлавливая по дороге всякую волшебную нечисть. Асенька, ты не представляешь, какие бабки он нам предлагал – за одну штуку нечисти почти половина нашего заработка за один рейс! Зачем ему это – не сказал, да и вообще подозрительный какой-то заказ был… Короче, я отказался, и парни меня поддержали. Все, кроме Малыша. Он долго на нас обижался, что мы упустили такой жирный шанс… Дурной был, хоть и хваткий… Жаль пацана…
Янес замолчал и уставился на дно пустой кружки.
- И что было потом? – поторопила Астра.
- Потом мы ушли в рейс. Везли из Плуто партию бытовых артефактов и немного лечебных зелий. Малыш вел себя странно, постоянно куда-то отлучался, а однажды притащил в мешке малинового пыжика. Оказалось, что он-таки сговорился с тем типом на поставку магической живности. На уговоры не поддавался, огрызаться стал. Я, конечно, мог запретить, но было ясно, что не послушает. Мы отстали, а он продолжал таскать всяких дурилок, хрущиков и прочую мелочь. Как ловил – не знаю. Скорее всего, в магические силки – нечисть иначе поймать трудно. Да это и не важно. Продолжалось все это какое-то время, Малыш ходил довольный и при деньгах… а потом все изменилось. Дерганный стал, нервный, будто боялся чего-то. Но чего – никому так и не признался. Мы помощь предлагали – свой, все-таки, хоть и дурак упрямый, но он ни в какую. А однажды он просто пропал. Как утром ушел куда-то, пока мы в Обменнике стояли, так и с концами. Мы его искали, конечно, да только поняли – бесполезно все. Но бросить вот так, когда твой товарищ по команде пропал без вести? Не годится это… Так что стали мы потихоньку выяснять, кто еще видел того типа, кому он предложение свое делал, кто такой, где обитает… Оказалось, что подваливал он здесь ко многим, но почти никто не согласился. И, все-таки, мне удалось разузнать, что тип этот – местный, из Пристенков. Не то лесничий, не то егерь. Имени его никто не помнит, но в лесу встречали. Говорят, у него где-то в глуши есть дом, но дороги туда, опять же, никто не знает. И вроде как он там развел что-то вроде зоопарка – разные виды нечисти и даже нелюди сидят там в клетках, как звери. А еще говорят, что именно к нему ездят богатенькие мальчики. Вроде как, устраивает он для них какую-то невиданную забаву за большие деньги. Что за забава, не берусь предполагать, но явно что-то мерзкое… А наш Малыш, видимо, разузнал обо всем, и ему это не понравилось. Его и убрали, чтобы не болтал. Вот так вот, Асенька…
Астра зябко повела плечами. От истории, рассказанной контрабандистом, у нее мороз шел по коже. Что-то очень нехорошее творилось в Пристенках. И это что-то действительно нужно остановить, пока не пострадали другие.
- Янес, у тебя точно нет никаких зацепок, как можно найти дом этого лесничего?
- Нет. Но даже если бы и были, я бы тебе не сказал, - решительно заявил парень, хлопнув рукой по столу. – Вот, что я тебе скажу, Асенька... Не лезь в это дело! Дело пахнет кровью - у меня нюх на такие вещи. Расскажи все своим нанимателям и бросай их к шмысям! Я не хочу искать и оплакивать еще и тебя…
- Но ты ведь сам сказал… - начала было Астра, но тут за окном послышался какой-то шум.
Билли-Боб, заинтересовавшись, вышел из-за стойки и подошел к окну. Мальчишка, вытиравший столы видавшей лучшие времена грязной тряпкой даже выскочил наружу, чтобы ничего не пропустить. Через минуту в трактир ворвался его радостный вопль:
- Ух ты, смотрите! Наши решили поколотить каких-то чужаков, которые хотели бесплатно пролезть в бордель!
- Чужаков? – Астра моментально слетела с места и, оттолкнув мальчишку, выскочила на крыльцо.
В дальнем конце проулка возле борделя действительно собралась приличная толпа. Она напирала на кого-то, размахивая кулаками и что-то крича, но подобраться вплотную не могла. Потенциальных жертв не было видно за спинами и макушками нападающих, но у девушки не было сомнений.
- Санта-Болтовы яйца! Ну, я же их предупреждала! Хотя, кого я обманываю? Ведь ясно было с самого начала, что без неприятностей они прожить просто не могут! – Астра нервно дернула себя за красный локон и обернулась к контрабандисту: - Янес, сделай что-нибудь! Ведь ты же можешь, ты же здесь самый лучший!
- Прости, Асенька, но не в этот раз… - покачал головой тот. – Если я стану на защиту чужаков, мне потом придется долго смывать пятно со свой репутации. А как важна репутация в этом месте, ты прекрасно знаешь. Я хотел бы тебе помочь, но не могу…
Еще несколько секунд Астра с надеждой вглядывалась в голубые глаза, но Янес только развел руками. Это было непривычно и странно. Он же лидер самой успешной группы контрабандистов! Молодой, но уже имеет солидный статус – к нему прислушаются, его боятся, перед ним лебезят. И вдруг он говорит, что не сможет ничего сделать? Это просто не укладывалось у девушки в голове.
- Где там наши маги? Неужто не справятся? – донеслось из озверевшей толпы. Сразу несколько человек брызнули в разные стороны. Видать, побежали за магами, чтобы все же добраться до чужаков. И дались они им!
- Что же делать, Янес? – Астра закусила губу. Если удастся убрать щит мэстрэ Дана – их на куски порвут! Он, конечно, сильный маг, но один против оравы головорезов не выстоит…
- Прости, - повторил контрабандист, и Астра поняла – ждать от него помощи бесполезно. Видимо, он тоже не любит чужаков. Или просто не хочет ввязываться в эту заварушку.
Ну и ладно! Свет на нем клином не сошелся! Сами справимся!
Что есть мочи девушка рванула обратно к Базарной площади. Благо, это почти рядом – только за угол свернуть. Вот и дом с террасой, и брошенная Лукой газета на перилах. А можно ли врываться вот так, без стука? Как-то это неприлично… А впрочем, разве сейчас до приличий?
- Лука, Лука! – Астра почти врезалась в вытиравшего стол адъютанта. – Там на улице драка, ее нужно остановить!
- Драка? Эка невидаль! Да здесь ни день без драки не обходиться! Что ж теперь, мешать людям развлекаться? – Лука посмотрел на часы и дунул в усы. – Хотя сегодня они начали рановато…
- Да нет же, это не просто драка! Там на моих спутников напали! Вы представляете, что эти отморозки с ними сделают?
Лука поморщился. Видимо, скудостью воображения он тоже не страдал. Но разнимать драку не спешил. И Астра решилась привести последний, убийственный, на ее взгляд, аргумент.
- Их же сам дядюшка Ри пригласил по городу погулять. Разве хорошо будет, если его гостей убьют во время такой прогулки…
- А вот это уже непорядок! – оживился адъютант. – Что ж ты сразу не сказала? Эй, дядюшка! – крикнул он куда-то в сторону второго этажа. – К тебе снова пришли и с довольно интересными новостями.
Наверху хлопнула дверь, послышались шаги, и дядюшка Ри в пенсне и с очередной книжкой в руках появился на пороге.
- Снова ты! – удивился он, увидев Астру. – Чего тебе еще? Мы, вроде бы, все обсудили, больше мне нечего добавить.
- Девочка утверждает, - вмешался Лука, - что ты дал ее спутникам разрешение свободно гулять по Обменнику. Было такое?
- Было-было, - на лице Ри снова мелькнула улыбка довольного кота. – Эти ребята сделали очень симпатичное пожертвование в фонд города… Должны же они иметь возможность посмотреть, куда вложили деньги.
- Если так, то тебе придется вмешаться, - Лука протянул грозному авторитету сюртук и трость. – Видишь ли, в данный момент твоим гостям интенсивно мешают осматривать достопримечательности. Если ты сейчас не вмешаешься, они покинут город по частям или в выпотрошенном виде. Нехорошо…
Дядюшка Ри как-то сразу поскучнел. Астре даже показалось, что его круглый живот слегка сдулся, будто из него выпустили воздух.
- Это что же, снова куда-то идти, орать, ругаться, угрожать?.. Как же мне это надоело! Может, ну их? Подумаешь, в первый раз что ли? – Ри тоскливо посмотрел на сурового Луку и повернулся к Астре: - Ты сильно расстроишься, если с ними что-то случиться?
- Ну, Лэм мне никогда особо не нравился… - призадумалась девочка. – Дан, вроде, ничего, а вот рыжего нужно спасти обязательно! Ой, что я несу! – тут же спохватилась она. - Дядюшка Ри, разве вы не можете спасти их всех? Ну, пожалуйста!
- Рыжего обязательно, говоришь… - подмигнул авторитет. – Ну, раз так, то делать нечего… Пошли, Лука, посмотрим, что там твориться…
«Быстрей, быстрей! - торопила Астра про себя, пока дядюшка Ри размеренным шагом пересекал проулок. – Хоть бы успеть!»
Щит вокруг обороняющейся компании переливался на солнце всякий раз, когда в него попадали камни или брошенные стоящими в стороне магами заклинания. Дан периодически отбрасывал напирающих бандитов порывами сильного ветра, но к решительным мерам пока не прибегал. Толпа отморозков не редела, а, наоборот, становилась больше с каждой минутой. К любителям подраться присоединились болельщики и просто сочувствующие. Галдеж в переулке стоял такой, что пришествие Великого и Ужасного осталось незамеченным для большинства. Но вот голос Ри странным образом перекрыл этот шум.
- Что здесь происходит? Что здесь происходит, я вас спрашиваю? Развели тут бардак! Шум, гам, пыль! Драка, наконец! Кого бьем на этот раз? Чужаков каких-то, да? А вам, имбицилам, не приходило в голову, что если по городу гуляют чужаки, то они имеют на это право? И кому из вас, уродцы, пришло в голову напасть на моих гостей?
- Так они же Есению… - заикнулся кто-то.
- Молчать! Сейчас я говорю! А если захочу послушать вас, я вам об этом скажу! – рявкнул Ри, и Астра одобрительно покачала головой. Кто бы мог подумать, что у него такой звучный голос?
Но как бы ни было интересно послушать, что еще скажет дядюшка Ри провинившимся головорезам, нужно было делать ноги. Дан выглядел слегка потрепанным и щит пока не опускал. Девушка протолкалась к нему сквозь внимающую своему лидеру толпу и тихонько окликнула.
- Мэстрэ, вам не кажется, что сейчас самый подходящий момент, чтобы слинять?
- Только тебя и ждем, - кивнул маг, опуская щит.
Через секунду вся компания исчезла в воронке телепорта.

0

119

Через мгновение компания оказалась на знакомой полянке.
После шума толпы лесная тишина обрушилась водопадом. Верту на мгновение показалось, что он оглох, захотелось что-то сказать...И, видимо, не ему одному.
- И почему мы перенеслись именно сюда? – не смог сдержать удивления Лэм.
Дан прищурил глаза.
- Вы правда считаете, что после двухдневного отсутствия нам стоит возвращаться в таком виде?
Лэм оглядел спутников. Куртка мага заляпана пудрой, умело пущенной Есенией. Верт весь в помаде, штаны держатся на одной пуговице, лицо раскраснелось. Волосы Астры стоят дыбом. Да и рукав сюртука самого Лэма выглядит так, словно его кто-то жевал…
- Да уж, видок у вас, - Астра сердито оглядела спутников и взгляд ее остановился на Верте. – А ты, я так поняла, все-таки пробрался в бордель и успел там покутить?
Верт вспыхнул до корней волос. Обычно подобная картина веселила Астру, но сейчас вызвала еще большее раздражение.
- Главное, обычные шлюхи ему не подходят, он поперся в самое дорогое заведение, которому покровительствует сам дядюшка Ри! И как? Понравилось? Хорошо развлекся? А мне морали читает, учит уму-разуму! Еще хоть одно слово на эту тему услышу… - Астра сжала кулаки. С чего на нее вдруг накатила такая злость и обида на Верта? Да и не один он виноват, все хороши! - Я же вас по-людски попросила – не лезьте никуда! Нет, им обязательно нужно было завалиться в бордель и устроить грандиозную драку!
- Молчи, женщина, - хомяк вылез на плечо мага и довольно огляделся. – Ничего страшного не случилось, подумаешь, немного развлеклись...
- Немного развлеклись? – девушка задохнулась от возмущения. – Да мне теперь стыдно глаза показать в Обменник..
- А и нечего тебе там делать, - все еще раскрасневшийся Верт упрямо выпятил подбородок, - не стоит девушке жить в таком месте, как это.
- Еще ты будешь мне диктовать, где жить, - разозлилась Астра. – Я, между прочим, там прекрасно прожила два года, а ты и часа не смог...
- Оно и видно, что прекрасно, - прищурился Верт, - то-то так боялась идти в этот Обменник...
- Я? Я за вас, придурков, боялась, - почти закричала Астра. - И не зря. Вы же сразу, стоило на минутку отойти…..
- Хватит кричать, - вмешался Дан, - доберемся до таверны, там продолжите свой скандал, а пока не смешите мехоежиков.
- Хороший скандал – это искусство, - важно заявил Кактус, махнув лапкой, в которой был зажат кусочек неизвестно откуда взявшегося пирога. - Ничего страшного. Размялись. Теперь приведем себя в порядок, пообедаем, и можно двигаться дальше.
- Я надеюсь, мы сегодня попадем в таверну, или снова будем ночевать в лесу? – подчеркнуто любезно осведомился Лэм.
- Не волнуйтесь, грант, ваше индивидуальное средство передвижения – магический телепорт - будет подан вовремя, - в голосе Дана зазвучала издевка .
- Мое индивидуальное? – напрягся Лэм. – Мне казалось, мы решаем общие задачи.
- Я тоже так думал, - маг уже не скрывал подозрений, - но теперь мне кажется, что вы пошли в Обменник по каким-то своим делам, и чуть было не втянули нас в неприятности. То вам деньги поменять понадобилось, то перед самым выходом в Обменик вы с каким-то франтом беседовали...
-С каким франтом? - насторожился Верт.
-Да, мэстрэ, будьте любезны, уточните, с кем именно я беседовал?
-С бездельником из «золотой молодежи», - скривил губы Дан, и в его словах уже явно слышалось обвинение, - щеголем в оранжевом галстуке.
- Янис сказал, что какие-то богатенькие сыночки обосновались в Пристенках, и что именно они выдают заказы на поимку нелюдей, - влезла в ссору Астра и тоже подозрительно взглянула на Лэма.
-Все-таки не зря вас называют плутами, - проворчал Лэм, - у вас такие способности переворачивать все с ног на голову.
- И вот не надо тут про плутов, - сердито вмешался Кактус, - предлагаю разборки отложить до прибытия к конечному пункту назначения, а то, знаете ли, когда маг рассержен, в телепорте может случиться всякое...
Кактус многозначительно посмотрел на Верта.
- А ты помаду-то сотри.. И хорошо бы одежду все же в порядок привести. Тетушка Хизер и Тай будут очень недовольны твои видом. Дан, ты просто голодный. Вот сейчас пообедаем, и все окажется не так страшно. Грант Лэм, конечно, человек подозрительный, одно слово – демон, но на истребителя снегуров и ловца пыжиков мало похож. Сейчас помоемся, перекусим, Астра расскажет нам, что ей удалось узнать, и спокойно отправимся в таверну.
К удивлению Лэма, хомячка послушались. Притихшая Астра уселась на землю у кострища, немного настроженно полядывая на мужчин. Верт сел напротив и стал сосредоточенно складывать чурочки в шалашик. Да и Дан явно успокоился и занялся чисткой куртки, заодно выкинув часть запасов хомяка, заметно оттягивающих капюшон.
Глядя на остальных, Лэм постарался подавить свое раздражение. «Хм-м, похоже, что фамилиары у магов – это не только домашние питомцы…» - подумал он. И, словно услышав его мысли, Тусик заговорщически подмигнул демону.

Отредактировано попутчик (2009-04-20 13:15:24)

0

120

Швик был хрущиком. Как и все хрущики, больше всего на свете он любил спать, и самой страшной бедой, после пожара, конечно, считал раннюю побудку. Вот и теперь он вкопался корешками-ножками в мох и изо всех сил старался заснуть, но то и дело вздрагивал, вспоминая прошедшую ночь...
Швику, самому молодому хрущику в этой части леса, было поручено приглядывать за деревьями, кустами, грибами и ягодами на вверенной ему территории, а так же докладывать обо всех происшествиях Хозяину. До недавнего времени хрущик ничуть не тяготился своими обязанностями – происшествия здесь случались редко, и можно было вволю спать на теплом летнем солнышке, но сегодня… Он страшно перепугался, когда сам Хозяин вдруг разбудил его и велел… Да неважно, что он велел, сам факт побудки заставил хрущика задуматься, уж не грядет ли какая Большая Беда? Перепугавшись от этих мыслей еще больше, Швик понял, что не уснет, даже если захочет. Такой поворот заставил его еще больше разнервничаться.
«Как же так, - думал он с ужасом, - я что же, теперь никогда-никогда не смогу заснуть?!»
Терзаемый непривычными страхами, хрущик стал во все глаза смотреть на купол, явившийся причиной его бед. А что еще оставалось делать?
И вот, когда небо только-только начало сереть, купол исчез, причем никаких вирдов поблизости не наблюдалось. А наблюдались всего лишь человеки, причем у двоих волосы были как огонь, Швик даже испугался, что они чего-нибудь подожгут. Но, к его облегчению, человеки быстро собрали свои тряпки и ушли.
Швик тут же изловил ужа и послал с ним весточку Хозяину, а сам попытался расслабиться и заснуть… Не тут-то было. Нахальные утренние лучики лезли прямо в глаза, а в каждом шорохе ему мерещилась грозная поступь Хозяина. Помаявшись, он решил как следует устать, для чего принялся со всем тщанием, которого не наблюдалось уже лет двадцать, обходить свою территорию, отмечая, как поспевают ягоды и сколько вылезло новых грибов. После такой тяжелой работы сон был просто необходим.
Швик устроился поудобнее и вздохнул, отгоняя от себя воспоминания. Усталость взяла свое, и он, наконец, задремал...

Внезапный шум, топот и голоса вырвали его из сонного покоя, достигнутого с таким трудом! Открыв глаза, Швик первым делом увидел знакомые огненные головы.
«Как, опять?!» – ужаснулся хрущик. Сон слетел с него моментально, и с новой силой полезли мысли о грядущей беде.
Человеки о чем-то громко говорили друг с другом, совершенно не заботясь о покое несчастного хрущика! А один, который с огненной головой, даже чуть не наступил! Швик обиделся.
«Нет, так неправильно, так нельзя, уходите, человеки!»
Но человеки почему-то не уходили, а наоборот, стали устраиваться как будто надолго - стали чистить свои тряпки, раскладывать еду... И даже зажгли огонь! Такого Швик допустить не мог - чтобы какие-то человеки сожгли его любимую сонную полянку! Он стал нарочно подставлять им корешки под ноги, но, как назло, человеки почти не ходили, и спотыкаться не собирались. Тогда он решил нагнать на чужаков муравьев, но нахальные насекомые заявили, что у них там нет тропы, а прокладывать новую нет времени.
И вдруг хрущика осенило – их надо напугать! Конечно, ведь он из-за них такого страху натерпелся, так что теперь их очередь. Тихим скрипом он позвал знакомых шишкарей, и….
Дальше Швику было весело. Человеки заозирались, сбились в кучку, один достал какую-то железную штуку, другой стал водить руками, и вдруг открыл дырку в воздухе! Прямо как вирды! Все человеки сразу исчезли в этой дырке, а Швику стало радостно и спокойно. Во-первых, есть, что доложить Хозяину – раз этот человек умеет делать воздушную дырку, значит, он мог поставить и купол. Он, а вовсе не вирды! А во-вторых – и это самое главное – он, Швик, прогнал чужаков со своей полянки, и, наконец, может спокойно поспать.

0


Вы здесь » Гавань Ветров » Двуликий Мир » Двуликий мир. Часть 1.